Immunité qualifiée, Congrès, George Floyd, réforme de la police: FAQ

Les membres du Congrès ont promis que cette fois ils réussiraient à réformer la police, au milieu de la fureur nationale suscitée par le meurtre de George Floyd en 2020 et de la condamnation de l’officier responsable de sa mort.

Le président Biden les a exhortés à présenter un plan à son bureau avant le premier anniversaire. Cette date limite était mardi et les membres ne sont pas parvenus à un accord.

Un point de friction majeur est l’immunité qualifiée, ou plus précisément, la question de savoir si des agents peuvent être poursuivis pour violation des droits civils des personnes. Bien que cette immunité ait été créée par les tribunaux, le Congrès peut adopter une loi la révoquant ou la modifiant.

Le problème a longtemps été de s’entendre sur le comment.

Pour la première fois dans l’histoire moderne, les républicains du Congrès sont prêts à envisager des changements massifs de la doctrine et, bien que les législateurs impliqués ne donnent pas beaucoup de détails, ils ont indiqué que les négociations sur une refonte massive du maintien de l’ordre en tant que profession pourraient se conclure. dans les prochaines semaines.

«L’adoption de ce projet de loi est très, très importante pour l’avenir de ce pays», a déclaré lundi le whip de la majorité à la Chambre, James Clyburn (DS.C.).

Les experts soulignent que le public, de nombreux agents de police et les législateurs des États et fédéraux ne comprennent pas pleinement l’immunité qualifiée. Et, dans de nombreux cas, ce qu’ils pensent que cela signifie pour le maintien de l’ordre – précis ou non – est effrayant, a déclaré Joanna Schwartz, professeure de droit à l’UCLA.

«L’immunité qualifiée en est venue à représenter ou à symboliser des questions beaucoup plus profondes sur le degré de surveillance et de responsabilité qu’il devrait y avoir sur la police», a déclaré Schwartz, auteur d’études sur le sujet.

Comment nous sommes arrivés ici

Une doctrine juridique créée par la Cour suprême dans les années 1960, l’immunité qualifiée a commencé comme un moyen de protéger les agents – et tous les agents publics – agissant de bonne foi contre la responsabilité de leurs actes qui violent les droits constitutionnels. À l’époque, les Noirs américains poursuivaient des officiers pour usage excessif de la force en vertu d’une loi de 1871 longtemps ignorée.

En 1982, le tribunal a élargi la doctrine, déclarant que les agents publics jouissent de l’immunité à moins qu’ils ne sachent – ou auraient dû savoir – que leurs actions violaient les droits constitutionnels de la personne.

Les officiers sont déjà protégés par le 4e amendement de la Constitution contre la responsabilité d’erreurs honnêtes, telles que l’arrestation de la mauvaise personne, a déclaré Schwartz. Et de nombreux services de police conviennent déjà que le policier ne sera pas personnellement responsable de leurs actes au travail.

La recherche de Schwartz auprès de 81 départements sur six ans a révélé que le département payait des frais juridiques 99,98% du temps.

Alors que le Congrès se précipitait pour adopter une réforme de la police dans les semaines qui ont suivi la mort de Floyd l’année dernière, le sénateur Tim Scott (RS.C.) et de nombreux républicains au Congrès n’ont pas voulu discuter de la modification ou de la fin de l’immunité qualifiée. Ils ont dit que se débarrasser de cela obligerait les agents à remettre en question leurs décisions en une fraction de seconde et les exposerait à des poursuites frivoles.

Les dirigeants du Congrès ont fait valoir que sans la possibilité de faire des erreurs sans craindre d’être poursuivis, les officiers quitteraient la profession. Rapidement, les négociations aboutirent à une impasse et le Congrès passa à autre chose.

Mais après la condamnation le 20 avril de l’ancien officier Derek Chauvin pour le meurtre de Floyd, les membres du Congrès ont juré qu’ils ne laisseraient plus l’élan s’échapper. Les négociations ont repris et Scott a déclaré publiquement qu’il serait prêt à discuter des changements à la doctrine. Il a proposé de rendre plus facile pour les gens de poursuivre les organismes d’application de la loi, mais pas les agents individuels.

La représentante démocrate Karen Bass de Los Angeles et le sénateur Cory Booker du New Jersey sont revenus à la table des négociations mais ont déclaré qu’ils souhaitaient toujours que les officiers soient tenus personnellement responsables. Les démocrates soutiennent que la responsabilité est nécessaire pour tenir les agents responsables de la force excessive, que la doctrine est appliquée de manière inégale dans tout le pays et que les agents finissent rarement par payer eux-mêmes les règlements.

Alors, quelles sont les options?

Les experts affirment qu’il y a des avantages et des inconvénients aux deux propositions, et qu’un terrain d’entente est possible.

Les affaires de droits civils prennent des années à être intentées, à un coût élevé pour les villes et les individus, et en raison de l’immunité qualifiée, elles aboutissent rarement à une indemnisation, a déclaré Brandon Garrett, professeur de droit à la Duke University School of Law.

Faciliter explicitement la poursuite des départements, plutôt que des agents individuels, pourrait augmenter le nombre de cas qui aboutissent à une indemnisation des citoyens, a déclaré Garrett.

Obtenir une indemnisation est devenu plus difficile depuis que la Cour suprême a déclaré aux juges en 2009 qu’ils n’avaient plus à se demander si un officier avait violé un droit constitutionnel au moment de décider si l’officier obtenait une immunité qualifiée. Au lieu de cela, les juges ont été invités à examiner si l’agent aurait dû savoir que l’action violait les droits constitutionnels de la personne.

Dans la pratique, cela signifie que les juges examinent la manière dont les autres tribunaux ont statué. À moins qu’il y ait déjà un cas avec des faits qui correspondent à la situation dont ils sont saisis, l’agent pourrait bénéficier de l’immunité.

Par exemple, en 2019, une affaire civile a été engagée contre un agent de la région d’Atlanta après avoir tiré et blessé un garçon de 10 ans alors qu’il aurait tenté de tirer sur un chien. L’affaire a été rejetée car le tribunal n’a pas pu trouver un cas similaire.

La situation signifie que les victimes et les avocats des droits civils «voient régulièrement des affaires qui sont rejetées lorsque le juge affirme que les droits de l’individu ont été violés mais que l’officier est immunisé», a déclaré Garrett. «Ce n’est pas une bonne utilisation du temps de qui que ce soit pour se battre pour l’immunité qualifiée plutôt que pour la question de savoir si les droits civils de quelqu’un ont été violés.»

Imposer le fardeau de poursuivre des agents individuels ne résout pas les problèmes sous-jacents tels que la mauvaise formation, a déclaré Garrett, mais avertir les départements pourrait les encourager à mettre en œuvre des normes plus élevées et une meilleure formation qui pourraient empêcher les violations des droits civils.

Alex Reinert, professeur de droit à l’Université Yeshiva et auteur d’une étude récente sur l’immunité qualifiée, a accepté de le modifier pour indiquer explicitement que les départements sont financièrement responsables pourrait conduire à un plus grand nombre d’affaires jugées ou réglées. Mais il a mis en garde contre le rejet de la valeur que les victimes voient en tenant un agent personnellement responsable.

«Il y a un sentiment de responsabilité quand un tribunal déclare que cet accusé a violé le droit de cette personne», a déclaré Reinert.

La prévalence des vidéos tournées par des passants ces dernières années a mis l’accent sur les agents de police individuels et non sur les problèmes systémiques au sein des forces de l’ordre, a déclaré Sheldon Nahmod, professeur au Chicago-Kent College of Law de l’Illinois Institute of Technology.

«L’accent est mis sur l’individu, et si vous vous concentrez sur l’individu, vous vous concentrez sur ce qui le libère», a déclaré Nahmod.

Il y a des feuilles de route à suivre pour le Congrès. Au moins 25 États ont envisagé d’autoriser des personnes à intenter des poursuites pour violation des lois des États. Le Colorado, le Connecticut, le Massachusetts, le Nouveau-Mexique et d’autres États ont adopté des lois pour mettre fin ou restreindre la défense.

Plusieurs experts ont souligné la loi de réforme de la police du Colorado, qui a été adoptée en juin, comme une loi forte à reproduire. Il permet aux gens de poursuivre les forces de l’ordre pour avoir violé leur état, et non les droits civils fédéraux, et interdit l’immunité qualifiée comme moyen de défense dans des accusations au niveau de l’État.

Si un tribunal détermine que l’officier n’a pas agi de bonne foi, ou avec une conviction raisonnable que ce qu’il a fait était légal, l’officier peut être tenu personnellement responsable de 5% du jugement ou du règlement ou de 25000 $, selon le montant le moins élevé, avec le département ou ville payant le reste.

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