La crise britannique de Covid s’installe alors qu’un quart de la main-d’œuvre pourrait tomber malade

Signe de mauvais augure pour l’Australie, un pays se démène pour se préparer à des conséquences désastreuses alors que sa main-d’œuvre essentielle est réduite.

La Grande-Bretagne se prépare à une crise d’Omicron. Son gouvernement s’efforce de minimiser les perturbations des services essentiels avec des attentes selon lesquelles jusqu’à un quart de ses effectifs seront bientôt absents. Est-ce le prochain pour l’Australie?

Omicron est hors de contrôle. La nouvelle souche Covid-19 déchire les communautés hautement vaccinées de Grande-Bretagne.

Comme en Australie, les courbes de croissance des infections à Covid, désormais familières, sont passées d’une courbe à une ligne presque verticale.

Cela a déjà causé des perturbations massives dans les secteurs de l’hôtellerie et de l’aviation.

Le Premier ministre Boris Johnson insiste sur le fait que l’économie « reste ouverte ».

Alors que les écoliers doivent à nouveau porter des masques, de nouvelles restrictions ont été considérées comme un « dernier recours absolu ».

Il s’avère que cela a un prix.

Les ministres britanniques ont reçu l’ordre de se préparer au pire des cas où un travailleur sur quatre serait malade ou forcé de s’isoler.

« Alors que les gens retournent au travail après les vacances de Noël, les niveaux élevés de transmissibilité d’Omicron signifient que les entreprises et les services publics seront confrontés à des perturbations dans les semaines à venir, en particulier en raison d’une absence du personnel plus élevée que la normale », prévient le chancelier Steve Barclay.

Le professeur Thas Nirmalathas du Centre de gestion des catastrophes et de sécurité publique de l’Université de Melbourne a déclaré que les signes avant-coureurs étaient déjà évidents en Australie.

« Il ne s’agit pas seulement de longues files d’attente pour les tests, d’hôpitaux surpeuplés et de fermetures de l’industrie hôtelière », dit-il.

« Ce ne sont que les premiers signes. Nous constatons déjà des problèmes de chaîne d’approvisionnement avec certaines étagères d’épicerie vides et de longs retards pour la livraison de choses comme l’électronique.

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Et les fournisseurs de services essentiels de l’Australie – tels que l’électricité, l’eau et les communications – doivent déjà avoir activé leurs plans d’urgence.

La catastrophe exponentielle d’Omicron

Le nombre quotidien de nouveaux cas à travers le Royaume-Uni s’élevait à 157 000. C’est une augmentation de 50 pour cent sur une seule semaine. Quelque 13 000 sont désormais hospitalisés.

L’extrême virilité d’Omicron fait craindre qu’une grande partie de la main-d’œuvre du pays ne soit bientôt soumise à un isolement obligatoire, ce qui entraînerait une perturbation des services essentiels, du service public, de la garde d’enfants et des transports.

Et c’est avant que l’on ne se penche sur la charge supplémentaire pour le National Health Service (NHS) britannique. Quelque 25 000 agents de santé étaient absents le lendemain de Noël, contre 19 000 une semaine plus tôt.

Les services de transport ferroviaire britanniques ont déjà été touchés. Des horaires d’urgence sont mis en place au milieu des niveaux de maladie du personnel qui montent en flèche.

L’épidémie affecte déjà les écoles britanniques – même si elles sont fermées pour les vacances.

Le personnel est testé positif. Mais ils informent également les directeurs d’école qu’ils devront rester à la maison pour s’occuper de leurs propres enfants à la fermeture des garderies.

Les enseignants à la retraite sont invités à retourner en classe pour atténuer les pénuries avant la nouvelle année scolaire. Mais les directeurs préviennent que les classes combinées et les fermetures d’écoles sont « inévitables ».

Pendant ce temps, le Cabinet Office britannique a ordonné aux chefs de département de la fonction publique d’établir des plans pour des taux d’absentéisme allant jusqu’à 25 %. Il a mis en place un « groupe de travail » de la fonction publique pour coordonner la planification d’urgence et signaler les risques de perturbation potentielle.

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Le professeur Nirmalathas affirme que tous les niveaux de gouvernement doivent travailler en étroite collaboration avec le secteur des services essentiels privatisé de l’Australie.

Il dit qu’il est préoccupé par leur capacité à s’adapter à une maladie généralisée parmi le personnel.

« Ce n’est pas qu’ils ne sont pas disposés à répondre », dit-il.

« c’est juste qu’ils ne peuvent pas répondre en temps opportun dans la plupart des cas. »

Les équipements sont répandus. Les équipes de service et de spécialistes sont petites. Et ces groupes doivent déjà utiliser des modèles de quarts isolés pour éviter les infections croisées des super-épandeurs.

« Cela se produit déjà dans la plupart des systèmes de santé, mais cela devra peut-être se produire dans d’autres services essentiels », dit-il.

Les voies d’évacuation du Covid

Le professeur Nirmalathas affirme que la plupart des opérateurs de la chaîne d’approvisionnement et des services essentiels auront eu deux ans pour préparer des plans en cas d’épidémie grave. Mais la vitesse incroyable d’Omicron pourrait les laisser au poste de départ.

« Ils ne fonctionnent déjà pas à 100 pour cent », dit-il.

« Ces systèmes sont déjà stressés. Il est donc quelque peu incertain de savoir si leur planification d’urgence peut éviter les risques pour la prestation de services.

Les temps de réaction aux coupures d’électricité, de communication et d’eau deviendront presque inévitablement plus longs, dit-il.

« C’est presque comme si nous devions anticiper que ces choses se produiront. »

Et cela signifie un niveau de coordination beaucoup plus élevé entre les gouvernements étatiques et fédéraux et le secteur privé – ainsi qu’entre les fournisseurs concurrents du secteur privé eux-mêmes.

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« Nous pourrions nous retrouver vraiment mal préparés à faire face à ces conséquences si nous ne le faisons pas. »

Le gouvernement britannique espère que la mise à disposition de tests personnels gratuits à tous ceux qui en ont besoin réduira le nombre de personnes devant s’isoler. Il a également réduit la durée d’isolement des personnes confirmées comme ayant Covid de 10 à sept jours.

L’expérience en Afrique du Sud, où la variante Omicron a été signalée pour la première fois, montre une explosion similaire dans les nouveaux cas. Mais les données indiquent également une chute rapide similaire une fois que la vague a atteint son pic.

Cela a fait espérer en Grande-Bretagne que le taux d’infection actuel pouvant atteindre 200 000 par jour diminuera bientôt rapidement.

Mais cela reste un espoir non fondé.

L’Australie doit tirer le meilleur parti de cette expérience avant que l’impact d’Omicron n’atteigne un niveau similaire ici, déclare le professeur Nirmalathas. Une fois les données cliniques en main, l’Australie peut commencer à ajuster son propre isolement, son travail à domicile et ses restrictions de capacité en fonction.

Mais la menace qui pèse sur les services essentiels doit être considérée comme un signal d’alarme.

« En tant que pays, nous avons besoin de beaucoup plus de planification d’urgence », déclare le professeur Nirmalathas.

« Un niveau de base de coordination est nécessaire dans une capacité continue. Nous avons des incendies, des inondations et des pandémies comme jamais auparavant. Nous avons besoin que les gouvernements fédéral et étatique réunissent les secteurs public et privé pour garantir la sécurité de nos services essentiels.

Jamie Seidel est un écrivain indépendant | @JamieSeidel

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