La crise des avions en Biélorussie resserre l’étreinte maladroite de Loukachenko avec Poutine

MOSCOU – Il est peut-être l’allié le plus proche du Kremlin, mais sa loyauté demeure incertaine.

Lorsque Aleksandr G.Lukashenko, le dirigeant excentrique et brutal de la Biélorussie, a forcé dimanche un avion de ligne européen à arrêter un dissident, il a inauguré une nouvelle phase encore plus fragile dans l’une des relations les plus compliquées et les plus conséquentes de la région post-soviétique. : celui entre M. Loukachenko et le président russe Vladimir V. Poutine.

Les deux se penchent de plus en plus l’un sur l’autre face au conflit avec l’Occident, mais ils ont des intérêts très divergents. M. Loukachenko, qui dirige depuis 26 ans, compte sur sa main de fer sur son pays pour assurer sa survie. M. Poutine veut étendre l’influence russe au Bélarus, sapant l’autorité de M. Loukachenko dans le processus.

Maintenant, avec une réunion au sommet avec le président Biden imminente en juin, M. Poutine est confronté au choix du capital politique à dépenser pour continuer à soutenir M. Lukashenko, dont la réquisition de l’avion Ryanair a compliqué les efforts du Kremlin pour lisser les relations avec l’Occident. . Les responsables russes et les organes d’information pro-Kremlin ont pris le parti de M. Loukachenko dans la fureur, mais les principaux opposants biélorusses de M. Loukachenko estiment que le soutien du Kremlin n’est que superficiel.

«Au ministère russe des Affaires étrangères, au Kremlin, je pense que les gens ne supportent pas Loukachenko», a déclaré Franak Viacorka, conseiller principal de la chef de l’opposition biélorusse exilée Svetlana Tikhanovskaya, lors d’un entretien téléphonique. « Mais en même temps, comme il n’y a personne de plus pro-russe, ils préfèrent garder Loukachenko pour le moment. »

Certains politiciens occidentaux, comme le sénateur Ben Sasse, républicain du Nebraska, ont appelé à des sanctions contre la Russie pour l’incident de Ryanair. M. Loukachenko, a déclaré lundi le sénateur, «n’utilise pas les toilettes sans demander la permission de Moscou».

Mais la réalité est plus compliquée, disent les opposants et critiques biélorusses de M. Loukachenko. Dans une vague de diplomatie cette semaine, l’opposition bélarussienne a exhorté les gouvernements occidentaux à rester concentrés sur Minsk – et non sur Moscou – dans leur réponse, insistant sur le fait que M. Loukachenko ne devrait pas être considéré comme la marionnette de M. Poutine.

«Loukachenko n’écoute personne», a déclaré M. Viacorka, rejetant l’idée que le dirigeant aurait dû demander la permission du Kremlin avant de forcer l’avion de Ryanair. « C’est une personne absolument imprévisible, plutôt impulsive. »

La Biélorussie est un pays de seulement 9,5 millions d’habitants de la taille du Michigan, mais pour M. Poutine, c’est à la fois un allié essentiel et un énorme casse-tête. Dans la vision du monde de M. Poutine d’une Russie menacée par une OTAN en expansion et agressive, la Biélorussie est le dernier État tampon ami entre son pays et l’Occident. M. Loukachenko, reconnaissant son rôle particulier, en a profité pendant des années en jouant la Russie et l’Occident l’un contre l’autre – exigeant du pétrole et du gaz bon marché de la Russie alors même qu’il commençait à tisser des liens plus étroits avec l’Union européenne et les États-Unis.

Puis est venu le soulèvement contre M. Loukachenko l’été dernier, lorsque les manifestations qui ont commencé à propos de la demande de réélection manifestement frauduleuse du dirigeant se sont multipliées par centaines de milliers de personnes en colère face aux violences policières contre les manifestants. Le Kremlin a d’abord hésité, puis a jeté son soutien derrière M. Loukachenko, proposant même d’envoyer des forces de sécurité.

Les responsables russes semblent également avoir été pris au dépourvu par les événements de dimanche, lorsque M. Loukachenko a brouillé un avion de chasse et a ordonné à un avion de ligne de Ryanair volant entre deux capitales de l’UE d’atterrir à Minsk en raison d’une prétendue alerte à la bombe. Les forces de sécurité biélorusses ont ensuite arrêté un journaliste dissident à bord, Roman Protasevich – qui figurait sur une liste biélorusse des «terroristes» parce qu’il a cofondé un média social qui a galvanisé et organisé les manifestations de l’année dernière.

Lundi, le porte-parole du Kremlin, Dmitri S. Peskov, a déclaré aux journalistes lors de son briefing quotidien régulier qu’il ne pouvait pas commenter l’incident de Ryanair. «Il appartient aux autorités internationales d’évaluer le cas», a-t-il déclaré.

Il a fallu encore 24 heures au Kremlin pour formuler son message final; Les actions de la Biélorussie étaient «conformes aux réglementations internationales», a déclaré mardi M. Peskov.

Mercredi, M. Loukachenko a lancé un appel à la sympathie de la Russie. Répétant ses fréquentes descriptions du soulèvement domestique contre lui comme un complot occidental, M. Loukachenko a affirmé que le véritable objectif était de jeter les bases d’une révolution à l’intérieur de la Russie. Le résultat, a-t-il averti dans un discours au Parlement, pourrait être «une nouvelle guerre mondiale».

«Nous sommes un terrain d’entraînement pour eux, un lieu d’expérimentation avant leur poussée vers l’est», a déclaré M. Loukachenko. «Après avoir testé leurs méthodes ici, ils se rendront là-bas.»

Les compagnies aériennes européennes ont annulé des vols à destination de Minsk cette semaine, conformément aux instructions des dirigeants de l’UE qui ont exprimé leur indignation face à ce qu’ils ont appelé le «détournement» de M. Loukachenko. Mais s’exprimant dans une salle recouverte de marbre de la Maison du gouvernement de Minsk, M. Loukachenko a été provocateur, affirmant qu’une alerte à la bombe contre l’avion était arrivée de Suisse.

«Ne me blâmez pas!» M. Loukachenko a tonné, poussant son doigt en l’air. «J’ai agi légalement en défendant mon peuple, et ce sera aussi le cas à l’avenir.»

À Moscou, M. Loukachenko est largement considéré comme un partenaire frustrant et inconstant. Malgré sa dépendance vis-à-vis du Kremlin, par exemple, il n’a toujours pas reconnu comme valable l’annexion de la Crimée en 2014, que de nombreux Russes considèrent comme le couronnement de la politique étrangère de M. Poutine.

« C’est une erreur assez grave de penser que Moscou peut claquer des doigts pour résoudre ses problèmes à Minsk », a déclaré Pavel Slunkin, un ancien diplomate biélorusse qui a démissionné l’année dernière pour protester contre la politique de M. Loukachenko. «Loukachenko essaiera d’éviter une plus grande dépendance à l’égard de Moscou de toutes les manières possibles.»

Andrei Kortunov, directeur général du Conseil des affaires internationales de la Russie, un institut de recherche de Moscou cofondé par le ministère russe des Affaires étrangères, a comparé M. Loukachenko au dirigeant syrien Bashar al-Assad, un autre allié difficile du Kremlin.

Après que la Russie a soutenu M. Loukachenko à l’heure où il était dans le besoin l’été dernier, on s’attendait à ce que les avantages recherchés depuis longtemps reviennent au Kremlin. M. Loukachenko aurait pu signer un accord pour une base militaire russe en Biélorussie ou autoriser l’investissement russe dans de grandes entreprises biélorusses à des conditions favorables. Mais malgré trois rencontres en personne entre M. Loukachenko et M. Poutine depuis septembre dernier – une quatrième est attendue dans les prochains jours – rien de tout cela ne s’est concrétisé.

«On pourrait penser: le régime a été sauvé, et il aurait dû payer», a déclaré M. Kortunov à propos de M. Loukachenko. «Mais nous ne voyons pas cela.»

Continuer à soutenir M. Loukachenko pourrait coûter cher à M. Poutine, a averti M. Kortunov. Alors que M. Poutine se prépare à une réunion au sommet avec le président Biden qui doit avoir lieu à Genève le 16 juin, des responsables russes ont télégraphié qu’ils souhaitaient réduire les tensions avec les États-Unis. Un facteur est la politique intérieure: au milieu des protestations et du mécontentement face à la stagnation économique, le Kremlin fait face à une désapprobation publique de l’aventurisme étranger.

«Le contrat social de« Nous ne vous donnerons pas de saucisses, mais nous ferons de la Russie une grande puissance »- cela ne fonctionne plus», a déclaré M. Kortunov, décrivant l’approche de M. Poutine. «Il comprend qu’il doit changer l’ordre du jour. Il ne gagnera plus avec la politique étrangère.

Les opposants à M. Loukachenko font maintenant pression pour que les États-Unis et l’Europe adoptent davantage de sanctions contre la Biélorussie qui l’isoleraient davantage et provoqueraient peut-être une scission dans l’élite. Mme Tikhanovskaya, chef de l’opposition, a passé près de 40 minutes au téléphone plus tôt cette semaine avec Jake Sullivan, le conseiller à la sécurité nationale de M. Biden, son assistant, M. Viacorka, a déclaré.

«Lorsque la question biélorusse est discutée dans le contexte de la question russe, elle devient impossible à résoudre», a déclaré M. Viacorka.

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