La frénésie de shopping du Private Equity au Royaume-Uni n’est pas encore une raison de paniquer

C’est un vieux trope journalistique de dire qu’un exemple est une valeur aberrante, deux est une coïncidence et trois est une tendance. Par extension, 91 est un manifeste.

Vectura a ajouté mercredi son nom à la liste croissante des prises de contrôle d’entreprises britanniques soutenues par le capital-investissement, Carlyle acceptant de privatiser le fabricant d’inhalateurs pour près de 1 milliard de livres sterling. Son rachat limite le début d’année le plus chargé pour les offres financées depuis 2012: les données cumulatives de Dealogic montrent que 91 transactions conclues ou en attente, environ 15% au-dessus du taux d’exécution à long terme, d’une valeur totale de près de 19 milliards de livres sterling.

Le rachat de noms familiers tels que le propriétaire du pub Marston’s, Asda et l’entrepreneur en sécurité G4S ont mobilisé le -. La conscience autoproclamée du centre de l’Angleterre a publié cette semaine un manifeste en huit points pour protéger les entreprises britanniques des «pillards de la ville», proposant des mesures comprenant une interdiction des dividendes financés par la dette et un registre de l’industrie dont les banquiers peuvent être radiés. À l’appui de sa campagne, des articles tels que «Dix offres pour faire bouillir votre sang» (dont aucun n’impliquait DMG Ventures, la division de capital-investissement de l’éditeur du – DMGT).

La critique des rachats publics-privés britanniques a tendance à être épinglée sur les accords de Debenhams et des AA il y a près de deux décennies. Leurs dévoilements ultérieurs sont présentés comme des exemples typiques du livre de jeu, qui prend des entreprises avec des flux de trésorerie stables et des charges d’endettement que les actionnaires ne toléreraient jamais.

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C’est un pari qui fonctionne parce que les paiements d’intérêts sont déductibles d’impôt et, tant que l’entreprise se développe, l’effet de levier supplémentaire agit comme un turbocompresseur pour le rendement des capitaux propres. Il existe également un potentiel bien médiatisé pour creuser le bilan et réduire les entreprises autrefois robustes en cosses. Compte tenu de ce risque, une réglementation qui ajoute de l’acier au code de conduite volontaire du Private Equity Reporting Group est une idée qui mérite d’être prise en considération.

Néanmoins, il vaut la peine de s’arrêter pour examiner les conditions qui ont créé la surabondance actuelle des transactions.

Le marché britannique se situe à une décote persistante par rapport à ses pairs du G20 qui ne peut pas être pleinement expliquée par la croissance relativement faible des bénéfices des entreprises, ni par la surabondance des indices FTSE de sociétés financières et de consommation de base ennuyeuses. L’économiste de Panmure Gordon, Simon French, estime que, même après correction de ces handicaps, les entreprises publiques britanniques sont sous-évaluées entre 10 et 15 pour cent par rapport à leurs équivalents internationaux.

La décote britannique reflète en partie la réticence des investisseurs mondiaux à parier sur les actions nationales britanniques pendant le chaos qui a suivi le vote sur le Brexit de 2016. Le glissement de terrain des élections générales conservatrices de décembre 2019 n’avait éclairci les perspectives que pour Covid à balayer dans quelques mois plus tard. Désormais, alors que le changement de régime de Westminster est toujours une possibilité longue et que la reprise économique s’accélère, les sociétés de capital-investissement utilisent des conditions financières souples pour saisir les anomalies de valorisation plus rapidement que les marchés publics.

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Plutôt qu’une frénésie alimentaire parmi les entreprises en proie à une pandémie, les données suggèrent une libération de la demande refoulée dans une fenêtre d’action rétrécie. Plus tôt dans l’année, les acheteurs se précipitaient pour conclure des accords par crainte de hausses d’impôts sur les gains en capital et portaient intérêt au budget de mars du gouvernement. Bien que l’inquiétude se soit avérée injustifiée, elle s’est maintenant déplacée vers l’examen des dépenses d’août.

Et ce n’est pas comme si le private equity dirigeait le spectacle. Les données généalogiques montrent jusqu’à présent cette année 831 prises de contrôle au Royaume-Uni dans toutes les catégories, pour une valeur totale de 96 milliards de livres sterling. Cela représente une augmentation de 16% en nombre de transactions et de plus de 40% en valeur par rapport au même point en 2020. Dans les années qui ont suivi le vote sur le Brexit, seule 2018 avait une valeur de transaction plus élevée à la fin mai, lorsqu’une livre en baisse a contribué à sceller le sort de Membres du FTSE 100, dont le diffuseur Sky et le pharmacien Shire.

Il n’y a pas de réponse facile pour savoir si le ciblage impitoyable du private equity sur les rendements à moyen terme est meilleur ou pire pour la nation que le court-termisme souvent désengagé qui accompagne l’actionnariat. Les deux parties ont leurs arguments bien mis en pratique. Ce qui est plus clair, c’est que les moteurs du boom des transactions de cette année ne dureront probablement pas. Malgré toute la clameur, les politiciens ne devraient pas ressentir une plus grande urgence à légiférer.

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