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La NASA lance le petit hélicoptère Mars “ Ingenuity ” sur un vol historique

by Les Actualites

L’hélicoptère expérimental miniature sur Mars de la NASA, Ingenuity, a réalisé lundi le premier vol contrôlé et motorisé sur une autre planète.

L’hélicoptère solaire de 4 livres est monté directement à une altitude de 10 pieds au-dessus de la surface martienne, a plané pendant 40 secondes, puis a atterri.

L’exploit a été documenté par une photo reçue de la caméra de navigation embarquée de l’hélicoptère montrant une ombre projetée par Ingenuity au-dessus de la surface de Mars. Une vidéo couleur montrant le vol est arrivée quelques instants après.

«C’est réel», a déclaré MiMi Aung, chef de projet d’Ingenuity, quelques instants après le traitement des premières données de l’hélicoptère sous les applaudissements et les acclamations des ingénieurs chargés du contrôle de mission.

Alors que les simples métriques peuvent sembler moins qu’ambitieuses, le «champ aérien» pour le vol d’essai interplanétaire est à 173 millions de miles de la Terre, sur le sol d’un vaste bassin martien appelé Jezero Crater.

La NASA elle-même compare l’expérience à l’exploit des frères Wright il y a 117 ans, rendant hommage à ce premier vol modeste mais monumental en ayant apposé une petite bande de tissu d’aile du dépliant original de Wright sous le panneau solaire d’Ingenuity.

Le giravion robot a été transporté sur la planète rouge attaché au ventre du rover Mars Perseverance de la NASA, un laboratoire d’astrobiologie mobile qui a atterri le 18 février dans le cratère de Jezero après un voyage de près de sept mois dans l’espace à la recherche de traces de la vie ancienne sur la planète.

On s’attend maintenant à ce qu’Ingenuity entreprenne plusieurs vols supplémentaires et plus longs dans les semaines à venir, mais elle devra se reposer quatre à cinq jours entre chacun pour recharger ses batteries.

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La NASA espère qu’Ingenuity ouvrira la voie à la surveillance aérienne de Mars et d’autres destinations du système solaire, telles que Vénus ou la lune de Saturne, Titan.

Alors que Mars possède beaucoup moins de gravité à surmonter que la Terre, son atmosphère n’est que de 1% plus dense, ce qui présente un défi particulier pour la portance aérodynamique. Pour compenser, les ingénieurs ont équipé Ingenuity de pales de rotor plus grandes (4 pieds de long) et qui tournent plus rapidement que ce qui serait nécessaire sur Terre pour un avion de cette taille.

Le vol prévu a été retardé d’une semaine en raison d’un problème technique lors d’un essai de rotation des rotors de l’avion le 9 avril. La NASA a déclaré que ce problème avait depuis été résolu.

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