La pandémie efface les gains d’espérance de vie des Noirs américains

Au moment où une mystérieuse maladie respiratoire a commencé à faire le tour du monde au début de 2020, l’espérance de vie aux États-Unis avait déjà subi deux décennies de pression constante à la baisse due aux surdoses mortelles de drogue, aux suicides, à la violence armée et aux maladies chroniques liées à la pauvreté et au désespoir.

Les Américains étaient en difficulté, avec une espérance de vie moyenne inférieure à celle de tout autre pays riche.

Maintenant, de nouvelles recherches révèlent que la pandémie de COVID-19 a porté un autre coup dur à la longévité aux États-Unis. En seulement deux ans, la pandémie qui a tué plus de 600 000 Américains a réduit de près de deux ans l’espérance de vie moyenne.

Un Américain né en 2018 pouvait espérer vivre 78,7 ans en moyenne. Fin 2020, ce nombre était tombé à 76,9 ans, selon une étude publiée cette semaine dans la revue médicale BMJ.

Cette chute vertigineuse – plus de huit fois plus forte que dans tout autre pays de la ligue économique des États-Unis – place désormais la durée de vie américaine au même niveau que celle observée au Pérou, en Colombie, au Chili et en Thaïlande. Jamais depuis la Seconde Guerre mondiale, les Américains n’avaient connu une baisse aussi abrupte de la longévité.

Mais ces moyennes cachent une réalité encore plus choquante dans les communautés de couleur. Le pouvoir de la pandémie de raccourcir la vie des Noirs et des bruns aux États-Unis a été encore plus frappant.

En fait, en seulement un an, la pandémie a anéanti deux décennies de progrès réalisés par les Noirs américains pour réduire l’écart de longévité avec les Blancs américains.

En 2018, un Noir américain avait une durée de vie moyenne de 74,7 ans. Mais fin 2020, l’espérance de vie d’un Noir américain avait chuté de plus de trois ans, à 71,5 ans. Pendant ce temps, la durée de vie moyenne des Américains blancs est passée de 78,6 ans à 77,3 ans.

En d’autres termes, l’écart entre les Noirs et les Blancs américains est passé de 3,9 ans à 5,8 ans.

Pour les Latino-Américains, les dégâts de la pandémie se sont encore aggravés. Malgré leurs taux plus élevés de pauvreté et de difficultés, les résidents américains qui s’identifient comme Latino ont historiquement vécu près de trois ans de plus, en moyenne, que les Blancs non hispaniques.

Mais le bilan démesuré de la pandémie dans les communautés latino-américaines, en particulier chez les adultes en âge de travailler, a pratiquement anéanti cet avantage.

En 2018, un résident latino des États-Unis pouvait espérer vivre 81,8 ans. En 2020, cela était tombé à 78 ans.

« Regardez la disproportion massive et la profondeur de l’insulte montrée ici », a déclaré le Dr Clyde Yancy, cardiologue de la Northwestern University qui a appelé ses collègues à lutter contre les inégalités raciales et ethniques en médecine. « Nous devons réorganiser nos sociétés et nos soins de santé pour de meilleures opportunités et pour une plus grande équité en matière de santé. Si nous devions retrousser nos manches auparavant, maintenant, nous devons fondamentalement recommencer. »

Dans un éditorial publié parallèlement à la nouvelle recherche, la démographe de l’UC Berkeley, Magali Barbieri, a écrit que la pandémie « a fonctionné comme une loupe des vulnérabilités déjà existantes au sein de la population américaine ».

Les États-Unis dépensent de loin le plus en soins de santé de tous les pays à revenu élevé – un énorme 17% de leur produit intérieur brut, a écrit Barbieri. Mais même cela ne résoudra pas les inégalités mises en évidence par les nouveaux chiffres de l’espérance de vie si les dirigeants ne parviennent pas à reconnaître et à répondre aux besoins des Américains vulnérables, a-t-elle écrit.

Calculer les chiffres de l’espérance de vie moyenne à la naissance peut sembler un exercice statistique stérile. Mais ils sont une mesure importante de la santé d’une nation. En plus de révéler les inégalités en matière de santé au sein d’un pays donné, ils offrent un critère standard permettant de comparer la santé des personnes dans différents pays.

La vaccination des enfants, de meilleurs soins de grossesse et une utilisation plus large des traitements de prévention des maladies augmenteront l’espérance de vie d’un pays. La guerre, la famine, la maladie et l’utilisation inefficace des ressources médicales les pousseront vers le bas. Les inégalités de durée de vie au sein d’un pays feront baisser la moyenne d’un pays et exposeront la discrimination systémique et les fissures sociétales.

L’auteur principal de l’article, le Dr Steven Woolf, a déclaré qu’il était souvent mis au défi de comprendre pourquoi le pays le plus riche du monde – un pays qui a rapidement produit un trio de vaccins COVID-19 qui sont parmi les plus puissants au monde – a si mal réussi à limiter la bilan de la pandémie.

« C’est un paradoxe frappant », a déclaré Woolf. «Nous faisons vraiment un travail fantastique dans le développement de médicaments et de technologies de pointe dans le domaine de la santé, mais un travail assez moche pour les distribuer équitablement. La même chose se produit avec le diabète, l’hypertension et même la santé maternelle et infantile. … Nous avons un problème fondamental à fournir des soins de santé et à les faire parvenir aux personnes qui en ont le plus besoin. »

Woolf, un expert en santé communautaire à la Virginia Commonwealth University, a fait la chronique de l’ascension et de la chute de la durée de vie des Américains sur plusieurs décennies. Après avoir documenté des années de déclin de la durée de vie aux États-Unis en raison de la drogue, du suicide et de la pauvreté, il pensait qu’il ne pouvait plus être choqué par l’état de santé de l’Amérique.

Il s’est avéré qu’il le pouvait.

« Nous ne nous attendions pas à voir ces chiffres énormes – une baisse de l’espérance de vie 8,5 fois supérieure à celle observée dans les pays qui sont nos pairs », a déclaré Woolf.

Le plus choquant, cependant, était à quel point les écarts se sont creusés entre les Blancs et les communautés de couleur, a-t-il déclaré.

« C’était vraiment dérangeant », a déclaré Woolf. « Cela reflète l’énorme perte de vies humaines et démontre le prix que les gens paient pour le racisme systémique. »

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