La théorie des fuites du laboratoire de Wuhan fait peau neuve avec l’ordre de Biden de déterminer l’origine du coronavirus

Le président Biden a ordonné mercredi aux agences de renseignement américaines d’intensifier leurs efforts pour déterminer les origines du coronavirus à l’origine du COVID-19, y compris si la pandémie avait commencé par un accident de laboratoire en Chine.

La directive du président était une déclaration publique rare sur une initiative classifiée en cours, et elle a soulevé des questions très débattues sur la question de savoir si la négligence des scientifiques de Wuhan aurait pu jouer un rôle dans la propagation d’une maladie qui a causé la mort d’environ 3,5 millions de personnes dans le monde. .

“J’ai maintenant demandé à la communauté du renseignement de redoubler d’efforts pour collecter et analyser des informations qui pourraient nous rapprocher d’une conclusion définitive, et de me faire rapport dans 90 jours”, a déclaré Biden dans son communiqué. Il a demandé aux responsables du renseignement de tenir le Congrès au courant et de travailler en étroite collaboration avec les laboratoires gouvernementaux.

L’idée que la pandémie a commencé à l’Institut de virologie de Wuhan, qui se trouve dans la ville chinoise où les premiers cas de COVID-19 ont été détectés, a souvent été rejetée comme une théorie marginale poussée par l’ancien président Trump et ses alliés politiques.

Mais les scientifiques ont déclaré que cette possibilité ne pouvait être exclue, en particulier parce que la Chine avait refusé d’autoriser une enquête internationale plus approfondie sur les activités du laboratoire de Wuhan. Le personnel américain n’a pas été autorisé à se rendre à Wuhan au cours des premiers stades de la pandémie l’année dernière, et une enquête plus récente de l’Organisation mondiale de la santé a été largement considérée comme ayant été sapée par les restrictions du gouvernement chinois sur le travail.

Dans sa déclaration publiée par la Maison Blanche, Biden a déclaré que les États-Unis travailleraient avec leurs alliés «pour faire pression sur la Chine pour qu’elle participe à une enquête internationale complète, transparente et fondée sur des preuves et pour donner accès à toutes les données et preuves pertinentes».

Pékin n’a pas publié de réponse officielle à la déclaration de Biden. Mais les responsables chinois ont rejeté à plusieurs reprises les appels visant à déterminer si le coronavirus provenait du laboratoire de Wuhan, et ils ont décrit le rapport de l’OMS comme suffisant. Parfois, ils ont suggéré sans fondement que les États-Unis devraient plutôt être étudiés en tant que source potentielle.

«Pour certaines personnes aux États-Unis, ce qu’ils disent être des« faits », mais ce qu’ils pensent vraiment, c’est une manipulation politique», a déclaré le porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères, Zhao Lijian, lors d’un point de presse mercredi. «Chaque fois que la question de la pandémie est soulevée, ils salissent et attaquent la Chine.»

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Il existe un large consensus parmi les scientifiques sur le fait que le coronavirus connu sous le nom de SARS-CoV-2 aurait pu évoluer naturellement, percoler parmi les animaux sauvages avant de passer aux humains. Les chauves-souris en particulier sont connues pour héberger différentes souches de coronavirus.

Les événements de contagion des animaux aux humains sont devenus de plus en plus fréquents et conséquents au cours des dernières décennies, alors que les civilisations ont empiété de plus en plus agressivement sur la faune, donnant aux agents pathogènes plus de possibilités de s’adapter et de s’enraciner parmi les humains.

On ne sait pas si le SRAS-CoV-2 était étudié à l’Institut de virologie de Wuhan avant qu’il ne commence à circuler dans la ville de plus de 11 millions d’habitants, puis à se propager dans le monde entier. Le laboratoire, situé à proximité du marché «humide» d’où la Chine a fait valoir pour la première fois que le virus est apparu, est connu pour recueillir des échantillons sur le terrain dans des environnements à haut risque, tels que les grottes de chauves-souris.

Si le virus était effectivement dans le laboratoire, les travailleurs auraient pu être infectés s’ils n’avaient pas pris des précautions de sécurité suffisantes, comme le port d’un équipement de protection individuelle. Un travailleur infecté aurait pu ramener le virus à la maison et le transmettre aux membres de la famille ou à d’autres personnes sans même s’en rendre compte.

En 2018, des responsables du département d’État en visite dans l’établissement ont renvoyé des mémos à Washington exprimant leur inquiétude quant aux pratiques de laboratoire dangereuses dans ce pays. En novembre 2019, trois employés du laboratoire ont été hospitalisés avec des symptômes compatibles avec le COVID-19, selon des renseignements précédemment non divulgués rapportés par le Wall Street Journal.

L’annonce de Biden intervient à un moment particulièrement sensible pour Pékin. Le pays tout entier se prépare à célébrer le 100e anniversaire du Parti communiste chinois en juillet, un événement majeur dont le président Xi Jinping s’attend à peaufiner son image de restaurateur et de défenseur de la grandeur chinoise.

Le contrôle du récit du coronavirus a été essentiel pour que Xi renforce son pouvoir au cours de la dernière année. Les critiques de la réponse de la Chine à l’épidémie et les militants qui ont documenté les premiers jours du COVID-19 à Wuhan ont été arrêtés, tandis que ceux qui ont perdu des membres de leur famille à cause du virus pendant le verrouillage ont été poussés à se taire.

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La plupart des partisans d’une enquête plus approfondie ne suggèrent pas qu’une fuite potentielle en laboratoire était intentionnelle. Ils ne soutiennent pas non plus qu’un incident de laboratoire était plus probable qu’un événement de débordement naturel. Mais en l’absence de preuves directes indiquant l’une ou l’autre possibilité, ils disent que les deux devraient être plus sérieusement envisagés.

La mission dirigée par l’OMS en Chine cette année visait à évaluer toutes les possibilités, mais les dirigeants du monde entier estiment qu’elle n’a pas abouti. La Chine a retardé la mission de plusieurs mois et, dans le cadre des négociations, disposait d’un droit de veto sur les participants.

L’équipe a passé environ trois heures à l’institut et n’a pas été autorisée à interroger les membres du personnel ou à examiner les dossiers de biosécurité du laboratoire ou la base de données des séquences virales. Cette base de données auparavant publique a été mise hors ligne en septembre 2019.

Certains critiques ont également demandé pourquoi la mission de l’OMS comprenait Peter Daszak, le président d’EcoHealth Alliance, un organisme de recherche ayant des liens de longue date avec le laboratoire. Daszak avait travaillé en étroite collaboration avec les virologues de Wuhan sur leurs études sur les coronavirus et a donc un conflit d’intérêts majeur, ont déclaré des critiques.

À la fin de la mission dirigée par l’OMS, l’équipe a déclaré qu’il était «extrêmement improbable» que le virus s’échappe du laboratoire de Wuhan, le classant en dessous de la possibilité que le virus ait été transmis via des aliments surgelés.

Les conclusions du rapport de mars de l’OMS et de la Chine ont rapidement été examinées de près, et même le directeur général de l’OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus, a déclaré que des recherches supplémentaires étaient nécessaires.

«Bien que l’équipe ait conclu qu’une fuite de laboratoire est l’hypothèse la moins probable, cela nécessite une enquête plus approfondie, éventuellement avec des missions supplémentaires impliquant des experts spécialisés, que je suis prêt à déployer», a-t-il déclaré le 30 mars.

Une lettre publiée ce mois-ci dans la revue Science et signée par plus d’une douzaine d’éminents scientifiques était le dernier appel à un examen plus attentif des origines.

Ben Deverman, biologiste moléculaire au Broad Institute du MIT et à Harvard qui a signé la lettre, a déclaré que pour lui, il ne s’agissait pas de pointer du doigt.

«Cela compte vraiment, et pas parce que nous voulons attribuer le blâme», a déclaré Deverman. «Nous devons connaître la source de la pandémie afin de pouvoir prendre les mesures nécessaires pour éviter la suivante. C’est vraiment préjudiciable que quelque chose comme ça ait été politisé.

L’une des raisons de l’intérêt accru pour la possibilité d’une fuite en laboratoire est le fait qu’aucun animal sauvage porteur du SRAS-CoV-2 n’a encore été trouvé. Dans les cas précédents, y compris l’épidémie de syndrome respiratoire aigu sévère en 2002-03 et l’épidémie de syndrome respiratoire du Moyen-Orient en 2012, un animal hôte a été identifié en quelques mois.

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Plus de 80000 échantillons d’animaux sauvages, de bétail et de volaille prélevés dans 31 provinces chinoises ont été testés, et aucun ne contient un extrait du matériel génétique du SRAS-CoV-2 ou des anticorps anti-virus, a déclaré Akiko Iwasaki, professeur d’immunobiologie et d’épidémiologie à l’Université de Yale qui a signé la lettre en science. Mais il est toujours possible qu’un coupable soit trouvé avec d’autres tests, a-t-elle déclaré.

Biden, dans le communiqué, a déclaré avoir reçu un rapport de renseignement ce mois-ci indiquant qu’il y avait un désaccord entre les agences américaines sur la question de savoir s’il est plus probable que la pandémie ait commencé par «un contact humain avec un animal infecté ou à la suite d’un accident de laboratoire».

Aucun des deux scénarios n’avait de preuves particulièrement solides, selon de brefs extraits du rapport. Chaque théorie ne peut être évaluée qu’avec «une confiance faible ou modérée», et la plupart des responsables «ne croient pas qu’il y ait suffisamment d’informations pour évaluer l’une comme étant plus probable que l’autre», indique le communiqué de Biden.

Il n’est pas rare que différentes agences parviennent à des conclusions distinctes, reflétant les diverses méthodes utilisées par les agents du renseignement et les analystes pour recueillir des informations. La CIA, par exemple, essaie généralement de dérober des secrets à des sources humaines, tandis que la National Security Agency s’appuie largement sur les interceptions de communications.

Le représentant Adam B. Schiff (D-Burbank), président du comité du renseignement de la Chambre, a déclaré que son panel effectuait son propre examen de la réaction de la communauté du renseignement à la propagation du virus.

“L’obstruction continue de Pékin à un examen transparent et complet des faits et des données pertinents sur la source du coronavirus ne peut que retarder le travail vital nécessaire pour aider le monde à mieux se préparer avant la prochaine pandémie potentielle”, a-t-il déclaré dans un communiqué.

Le Dr Anthony Fauci, le plus grand expert du gouvernement fédéral en matière de maladies infectieuses, a déclaré mercredi que «le scénario le plus probable est qu’il s’agissait d’un événement naturel, mais personne ne le sait à 100%».

Il a ajouté que «comme il y a beaucoup d’inquiétude, beaucoup de spéculations, et puisque personne ne le sait absolument, je pense que nous avons besoin du genre d’enquête où il y a une transparence ouverte et toutes les informations disponibles, à rendre disponibles, à scruter.”

Les rédacteurs Alice Su à Pékin et Deborah Netburn à Los Angeles ont contribué à ce rapport.

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