La victoire des élections partielles de Lib Dem a été spectaculaire – mais les travaillistes pourraient le plus blesser les conservateurs | Élections partielles

La victoire des libéraux démocrates aux élections partielles de Tiverton et Honiton a été spectaculaire. La majorité des conservateurs au siège en 2019 était la plus importante, en termes de chiffres bruts sinon de pourcentages, jamais renversée lors d’une élection partielle. Le swing de 30% était inférieur aux 34% atteints dans le North Shropshire en décembre, mais c’était suffisant pour une majorité confortable de 6 144 dans cet ancien bastion conservateur. Cependant, la victoire du Labour à Wakefield est peut-être celle qui fait le plus mal à Boris Johnson et aux conservateurs à long terme.

Wakefield est important pour des raisons symboliques. C’est un «mur rouge» non seulement au sens large d’un siège travailliste à long terme dans le nord que les conservateurs ont remporté en 2019, mais selon la définition précise originale de l’analyste James Kanagasooriam – une circonscription où le soutien du Labour avait toujours été supérieur à un compte tenu de sa composition sociale.

Alors qu’il était travailliste depuis une élection partielle en 1932, Wakefield n’a jamais été un siège travailliste monolithiquement sûr. Les conservateurs sont venus assez près sous Thatcher, interrogeant plus de 40% des voix en 1987, reflétant l’élément de classe moyenne qui accompagnait le fait d’être la capitale du West Yorkshire. Le risque pour les travaillistes après les élections de 2019 était que les liens entre ce type de communauté et le parti aient été définitivement rompus. L’élection partielle de Wakefield, en plus de certains des résultats des élections locales de mai, suggère que le mur est réparable.

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La campagne des travaillistes ciblait certaines des parties les plus conservatrices de Wakefield, telles que les petites villes de Horbury et Ossett, et elle semble avoir réussi.

Les gouvernements, en particulier un gouvernement dirigé par un fabuliste aussi qualifié que Johnson, sont enclins à rationaliser les pertes choquantes pour des tiers dans des sièges apparemment sûrs tels que Tiverton et Honiton.

Celles-ci sont rejetées, plutôt avec condescendance, comme des spasmes à mi-mandat causés par des réactions compréhensibles à des politiques gouvernementales difficiles mais nécessaires qui seront remplacées par un jugement plus mûr une fois les élections générales terminées. Les lignes à emprunter seront les mêmes que celles tracées pour Chesham et Amersham et North Shropshire.

S’il est possible que les conservateurs regagnent ces sièges Lib Dem lors des prochaines élections, c’est loin d’être garanti. Ils ont perdu Christchurch en 1993 sur une balançoire encore plus grande que Tiverton et Honiton, et l’ont retrouvé en 1997, c’est vrai; mais d’autres sièges conservateurs auparavant sûrs tels que Newbury (1993) et Romsey (2000) sont restés avec les Lib Dems pour deux élections générales après l’élection partielle.

Le résultat de Tiverton et Honiton représente une menace ravivée. Les Lib Dems avaient prospéré dans le sud-ouest lors de leurs renaissances sous Jeremy Thorpe et Paddy Ashdown, rassemblant à la fois des votes du centre gauche et des personnes de toutes classes et idéologies qui se sentaient patronnées par les types intelligents de Londres qui dirigeaient le pays. Cette base électorale s’est effondrée sous l’impact de la coalition Cameron-Clegg et du Brexit – les Lib Dems ont perdu leurs références à la fois de gauche et populistes.

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Après Tiverton – et leur balayage aux élections municipales du Somerset le mois dernier – ils ont retrouvé leur élan du sud-ouest. Un élément nouveau, et peut-être dévastateur, de leur succès dans le Shropshire et à Tiverton a été leur capacité à canaliser la répugnance que de nombreux conservateurs traditionnels ressentent pour ce que le parti est devenu ; dans son discours de victoire, le nouveau député libéral démocrate Richard Foord s’est concentré sur la condamnation du manque d’intégrité de Johnson.

La dernière fois qu’un gouvernement avait perdu deux sièges lors d’élections partielles le même soir, c’était le 7 novembre 1991, lorsque les conservateurs avaient perdu Langbaurgh (Cleveland) au profit des travaillistes et Kincardine et Deeside (Aberdeenshire) au profit des libéraux démocrates. Les conservateurs souligneront que cinq mois plus tard, lors des élections générales de 1992, ils ont regagné les deux sièges et remporté la majorité absolue aux Communes, mais ils seraient imprudents d’imaginer que leurs problèmes en 2022 seront résolus si facilement.

Le basculement vers le parti travailliste dans le très marginal Langbaurgh en 1991 ne représentait qu’un quart de ce qu’il était à Wakefield, et Kincardine avait été une cible à long terme de la Lib Dem par opposition à un triomphe à partir d’un départ arrêté comme Tiverton. La plupart des mauvaises nouvelles économiques étaient arrivées au moment des élections partielles de 1991, alors qu’en 2022, le bord de la falaise est devant nous ; en 1991, les conservateurs avaient John Major, un nouveau Premier ministre considéré comme compétent, rassembleur et honnête, tandis qu’en 2022, ils avaient Boris Johnson.

Les deux élections partielles de 1991 ont également indiqué que les électeurs anti-conservateurs se comportaient de plus en plus tactiquement, ce qui signifiait que l’avance confortable (7,6 points de pourcentage) de Major sur le parti travailliste aux élections de 1992 produisait une majorité inconfortablement étroite.

Les fluctuations à Tiverton, Honiton et Wakefield ont résulté d’un vote tactique anti-conservateur survolté. Wakefield et Tiverton avaient tous deux fortement voté pour le Brexit en 2016 et étaient censés être du côté conservateur du grand réalignement, mais ils ont rejeté les conservateurs aussi catégoriquement que les banlieues restantes de Chesham et Amersham.

Les élections partielles laissent les conservateurs confrontés à des problèmes qu’ils pensaient avoir résolus et à de nouvelles difficultés, sans les échappatoires traditionnelles.

Le successeur d’Oliver Dowden à la présidence du parti a des moments difficiles à venir.

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