L’Amérique est peut-être « de retour » en Europe, mais qu’est-ce qui a changé sous Biden ?

FALMOUTH, Angleterre – Peu d’images ont mieux capturé la rupture des relations transatlantiques que celle du président Donald J. Trump en 2018, les bras croisés sur la poitrine alors qu’il résistait à la chancelière Angela Merkel et à d’autres dirigeants frustrés dans leurs efforts voués à sauver leur réunion au sommet au Canada.

Lorsque les mêmes dirigeants se réuniront à Cornwall, en Angleterre, vendredi, le président Biden inversera le langage corporel, remplaçant l’impasse par l’étreinte. Mais sous l’imagerie, on ne sait pas à quel point les États-Unis seront plus ouverts à donner et recevoir avec l’Europe qu’ils ne l’étaient sous M. Trump.

Le partenariat transatlantique a toujours été moins réciproque que ses champions aiment le prétendre – un mariage dans lequel un partenaire, les États-Unis, portait le parapluie nucléaire. Maintenant, avec la Chine remplaçant l’Union soviétique comme rivale de l’Amérique, les deux parties sont moins unies qu’elles ne l’étaient pendant la guerre froide, un changement géopolitique qui met à nu les tensions de longue date entre elles.

Ainsi, une question persistante plane sur la réunion de vendredi du Groupe des 7 nations industrialisées : cette manifestation de solidarité sera-t-elle plus qu’une pantomime diplomatique – rassurante pour les Européens traumatisés par la politique “America First” de M. Trump mais vouée à les décevoir lorsqu’ils se rendront compte que les États-Unis sous M. Biden suivent toujours leur propre chemin?

“La politique étrangère de l’Amérique n’a pas fondamentalement changé”, a déclaré Tom Tugendhat, président de la commission des affaires étrangères du Parlement britannique. « C’est plus coopératif et inclusif, mais c’est essentiellement la même chose. »

« Comme tous les dirigeants », a-t-il ajouté, « Biden donne la priorité à son propre pays. La façon dont il y parvient est ce qui en a distrait beaucoup. »

Peu d’Européens remettent en question la sincérité de son intervention. Plus que même son ancien patron, Barack Obama, M. Biden est un atlantiste, avec des décennies d’implication dans les préoccupations européennes des Balkans à Belfast.

Jeudi, il a rejoint le Premier ministre Boris Johnson pour dévoiler une nouvelle Charte de l’Atlantique, calquée sur le plan d’après-guerre signé par Franklin D. Roosevelt et Winston Churchill.

Lors de leur première réunion en face à face, M. Biden et M. Johnson ont projeté l’unité, chacun s’engageant à ce que son pays engagerait des centaines de millions de doses de vaccin dans le monde en développement.

“Je ne vais pas être en désaccord avec le président sur cela ou quoi que ce soit d’autre”, a déclaré M. Johnson, après que M. Biden a déclaré que lui et le nouveau Premier ministre s’étaient “mariés au-dessus de notre station”.

Pourtant, le président a fait d’une approche plus agressive de la Chine le fil conducteur de sa politique étrangère. Alors que les responsables américains recherchent le soutien de l’Europe pour cet effort, les analystes ont déclaré que leurs attentes étaient limitées, compte tenu des intérêts commerciaux de l’Allemagne et d’autres pays et du fait que Mme Merkel et d’autres Européens n’ont montré aucun appétit pour une nouvelle guerre froide avec Pékin.

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“L’administration Biden est déterminée à être polie, déterminée à les écouter, puis elle fera tout ce qu’elle avait l’intention de faire”, a déclaré Jeremy Shapiro, qui a travaillé au département d’État sous l’administration Obama et est maintenant le directeur de recherche de le Conseil européen des relations étrangères à Londres.

“Peu importe la politique des États-Unis envers l’Europe”, a déclaré M. Shapiro, résumant ce qu’il a dit être le point de vue dominant dans l’administration. « Nous allons en retirer le même montant sur la Chine. »

Le scepticisme va dans les deux sens. De nombreux responsables européens voient la déclaration de M. Biden selon laquelle « l’Amérique est de retour » avec un œil jauni, même si bien intentionné, étant donné l’assaut contre le Capitole américain et d’autres menaces contre la démocratie américaine, sans parler de l’emprise de M. Trump sur le Parti républicain. .

“Nous vivons à une époque de confiance diminuée”, a déclaré Wolfgang Ischinger, ancien ambassadeur d’Allemagne aux États-Unis qui dirige la Conférence de Munich sur la sécurité, où M. Biden a été un orateur régulier.

Les Allemands, a-t-il dit, pensaient qu’il importait peu à l’alliance transatlantique que le président soit un démocrate ou un républicain. Maintenant, M. Ischinger a déclaré : « Nous sommes, pour la première fois en 70 ans, confrontés à une nouvelle question : que se passe-t-il si un Trump ressuscité réapparaît sur scène ?

Les responsables de la Maison Blanche ont soigneusement chorégraphié le voyage de M. Biden pour en faire un festival estival de réparation d’alliances. Mais de retour à Washington, les analystes disent que ses mouvements de personnel montrent un rôle plus marginalisé pour l’Europe.

La Maison Blanche a nommé d’éminents responsables pour coordonner la politique de l’Indo-Pacifique et du Moyen-Orient au sein du Conseil de sécurité nationale. Il n’y a pas d’homologue pour l’Europe, et l’administration n’a pas non plus fait de nomination diplomatique, comme un ambassadeur auprès de l’OTAN ou un émissaire pour s’occuper de l’Irlande du Nord.

M. Biden a accueilli les dirigeants du Japon et de la Corée du Sud à la Maison Blanche, mais pas encore de grand dirigeant européen.

À la veille de sa visite en Grande-Bretagne, un haut diplomate américain a exprimé de vives inquiétudes au négociateur en chef du Brexit de M. Johnson sur la manière dont la Grande-Bretagne gérait les tensions concernant les accords commerciaux post-Brexit en Irlande du Nord.

Il existe un sentiment similaire d’attentes limitées des deux côtés à l’égard de la Russie, même si M. Biden doit rencontrer le président Vladimir V. Poutine la semaine prochaine à Genève. Les relations entre Washington et Moscou se sont rapidement détériorées au cours des premiers mois de l’administration, alors que les États-Unis étaient confrontés à une opération de piratage russe, preuve de l’ingérence continue de la Russie dans la campagne présidentielle de 2020 et du regroupement de troupes de M. Poutine à la frontière russe avec l’Ukraine.

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L’arrestation par la Russie du chef de l’opposition, Alexeï A. Navalny, trois jours avant l’investiture de M. Biden, a donné le ton aux tensions à venir.

Loin du « bouton de réinitialisation » que M. Biden a annoncé en 2009 alors qu’il était vice-président de M. Obama, sa rencontre avec M. Poutine semble principalement destinée à contenir les tensions avec une Russie habituellement agitée, afin que les deux parties puissent éviter conflits qui pourraient perturber l’agenda domestique de M. Biden.

Étant donné ce que les analystes disent être le calcul de M. Poutine selon lequel la Russie profite de l’instabilité, ils se demandent dans quelle mesure M. Biden réussira. La proximité de l’Europe avec la Russie – et la dépendance de l’Allemagne vis-à-vis de son gaz naturel – signifient que l’instabilité constituerait une menace plus grande pour l’Europe que pour les États-Unis.

“Le problème avec la Chine, c’est que ce n’est pas notre voisin, mais c’est le voisin des États-Unis”, a déclaré Robin Niblett, directeur de Chatham House, un groupe de réflexion à Londres. “La Russie est le voisin de l’Europe, et cette réalité complique les choses, mais seulement dans la mesure où les États-Unis veulent faire monter la température.”

Le parcours en zigzag de l’administration sur Nord Stream 2, un gazoduc qui relie la Russie à l’Allemagne, a laissé certains en Europe se gratter la tête. M. Biden s’est publiquement opposé au pipeline comme une « mauvaise idée », a déclaré le secrétaire d’État Antony J. Blinken. Mais M. Blinken a récemment refusé d’imposer des sanctions à ceux qui sont à l’origine du projet de 11 milliards de dollars, affirmant que son achèvement était un “fait accompli”.

Le revirement, à la veille de la tournée européenne de M. Biden, semblait calculé pour éviter une rupture avec l’Allemagne, alliée critique. Mais en Grande-Bretagne, qui adopte une ligne plus dure contre la Russie que l’Allemagne, certains responsables ont déclaré qu’ils craignaient que la décision n’enhardisse M. Poutine et n’affaiblisse la frontière orientale de l’Ukraine.

Alors que les différences transatlantiques sur la Chine sont importantes, les responsables des deux côtés affirment que l’Europe se dirige progressivement dans la direction de M. Biden. Le mois dernier, le Parlement européen a suspendu la ratification d’un traité d’investissement historique entre Bruxelles et Pékin. Cela faisait suite à la sanction par Pékin de 10 politiciens de l’Union européenne dans ce que les Européens considéraient comme une réponse exagérée aux sanctions imposées à la Chine pour sa détention de minorités ouïghoures au Xinjiang.

La Grande-Bretagne s’est alignée sur les États-Unis sur la Chine, restreignant l’accès du géant chinois des télécommunications, Huawei, à son réseau 5G. Mais les analystes préviennent que le changement est moins motivé par un changement d’avis à propos de Pékin que par une volonté, après le Brexit, de ne pas être en décalage avec son plus important allié.

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Certains en Europe soutiennent que la politique chinoise de M. Biden n’est pas encore complètement formée, notant que les pantomimes diplomatiques n’ont pas manqué lors de la réunion houleuse que M. Blinken a tenue en mars avec des responsables chinois en Alaska.

Le point de vue de l’Europe pourrait également évoluer avec le départ de Mme Merkel, une fervente partisane de l’engagement avec la Chine, après 16 ans au pouvoir et avec le président français Emmanuel Macron confronté à une campagne électorale difficile l’année prochaine.

“La position de l’UE sur la Chine s’est durcie en raison des problèmes de droits de l’homme”, a déclaré Simon Fraser, ancien haut fonctionnaire du ministère britannique des Affaires étrangères. “Je soupçonne qu’il y a beaucoup de points communs, même si des intérêts nationaux divergents entrent en jeu.”

Pourtant, certains Européens ont été rebutés par la façon dont M. Biden a présenté la concurrence avec la Chine en termes strictement idéologiques – comme une bataille fatidique entre la démocratie et l’autocratie, dans laquelle les autocrates pourraient gagner.

Pour des dirigeants comme Mme Merkel, dont le pays vend des millions de Volkswagen et de BMW en Chine, la relation est motivée par le commerce et la technologie, et non par un affrontement militaire potentiel en mer de Chine méridionale.

“Il y a un problème psychologique profond en jeu”, a déclaré Thomas Wright, directeur du Center on Europe and the United States à la Brookings Institution à Washington. « Certains Européens pensent que les États-Unis sont trop nostalgiques de la guerre froide et trop prêts à y revenir. »

Ce sont, bien sûr, les premiers jours de la présidence de M. Biden. Les analystes ont déclaré qu’il avait déjà recalibré son message sur la Chine et la Russie d’il y a deux mois, lorsqu’il a déclaré au Congrès que le président chinois, Xi Jinping, pensait que “la démocratie ne peut pas rivaliser au 21e siècle avec les autocraties”.

Charles A. Kupchan, professeur à l’Université de Georgetown qui a travaillé sur les affaires européennes dans l’administration Obama, a déclaré que l’objectif de M. Biden était d’empêcher la création d’un bloc sino-russe contre l’Occident. Cela nécessitera l’aide d’alliés, c’est pourquoi il a prédit que M. Biden non seulement écouterait, mais entendrait, les Européens.

“Cette tentative de trouver des lignes de démarcation géopolitiques ne trouvera pas beaucoup de soutien parmi les alliés américains”, a déclaré M. Kupchan.

M. Biden semble sensible à ces préoccupations. Dans une tribune du Washington Post dimanche dernier, décrivant ses objectifs pour le voyage, il a renoncé aux références combatives à une Chine autocratique. Au lieu de cela, il a écrit sur la question de savoir si les États-Unis et leurs alliés pourraient relever un défi plutôt anodin : « Les démocraties peuvent-elles s’unir pour fournir de réels résultats à notre peuple dans un monde en évolution rapide ?

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