L’ancien meilleur aide de Boris Johnson raconte la politique de Covid chaotique et inapte

LONDRES – Il a suggéré qu’un médecin lui injecte le coronavirus en direct à la télévision pour minimiser les dangers pour un public nerveux. Il s’est inspiré du maire de la petite ville dans le film «Jaws», qui a ignoré les avertissements de fermer les plages même s’il y avait un requin en maraude au large. Alors que la pandémie se rapprochait de la Grande-Bretagne, il a été distrait par une histoire peu flatteuse sur sa fiancée et son chien.

C’était le portrait du Premier ministre Boris Johnson peint par son ancien conseiller en chef mécontent, Dominic Cummings, lors d’un témoignage parlementaire mercredi. Alors que M. Johnson a catégoriquement rejeté plusieurs des affirmations lors de sa propre comparution au Parlement mercredi, elles ont néanmoins atterri avec un bruit sourd dans un pays qui a toujours du mal à comprendre à quel point les premiers jours de la pandémie ont été si mal bâclés.

«Lorsque le public avait le plus besoin de nous, le gouvernement a échoué», a déclaré M. Cummings, le stratège politique qui a orchestré la campagne britannique pour quitter l’Union européenne et a orchestré la montée au pouvoir de M. Johnson avant de se briser amèrement avec son patron et d’émerger en tant que soi. – dénonciateur de style.

Au cours de plus de sept heures de témoignage qui sont passés de la technicité clinique au mûrissement personnel, M. Cummings a décrit un gouvernement paralysé par le chaos, la confusion et l’incompétence, qui, selon lui, a paralysé la gestion de la pandémie par la Grande-Bretagne et a contribué à des dizaines de milliers de morts inutiles. .

C’était un tableau fascinant, avec peu de précédents dans la politique britannique: un assistant non élu qui avait sans doute été le deuxième homme le plus puissant du pays, offrant un regard non filtré sur le fonctionnement interne du gouvernement britannique alors qu’il faisait face à la plus grande urgence nationale depuis le monde. Seconde guerre.

Jusqu’à ce que M. Johnson le licencie en novembre dernier, M. Cummings était au cœur du 10 Downing Street, chevauchant un troupeau dans une bureaucratie qu’il considérait comme hésitante et conseillant un premier ministre qu’il a décrit comme si erratique qu’il était comme un caddie d’un côté de l’allée à l’autre. »

M. Johnson, a-t-il dit, a d’abord rejeté la pandémie comme une «histoire alarmante», la comparant à la grippe porcine. Il a été conseillé par un secrétaire à la santé, Matt Hancock, que M. Cummings a accusé d’avoir menti à plusieurs reprises, étant indigne des travailleurs de la santé qu’il dirigeait et présidant le transfert meurtrier de patients âgés des hôpitaux aux maisons de soins infirmiers, dont beaucoup étaient porteurs du virus. .

«Le problème dans cette crise était en grande partie des lions dirigés par des ânes, encore et encore», a déclaré M. Cummings, qui a affronté les législateurs dans son style échevelé caractéristique, sans veste ni cravate, sa chemise blanche froissée, les manches retroussées.

M. Cummings, 49 ans, ne s’est pas laissé aller. Il a admis qu’il n’avait pas été ouvert sur les raisons d’un road trip très critiqué qu’il avait effectué avec sa famille et qui avait enfreint les règles de verrouillage, affirmant qu’il avait fui Londres en raison de menaces contre sa famille. Et il a présenté ses excuses pour son incapacité à agir plus tôt lorsqu’il s’est rendu compte que le retard de la Grande-Bretagne pour imposer un verrouillage en mars dernier était synonyme de désastre.

«Il est vrai que j’ai appuyé sur le bouton de panique et dit que nous devons abandonner le plan officiel», a déclaré M. Cummings. «Je pense que c’est un désastre que j’ai agi trop tard. La raison fondamentale était que j’avais vraiment peur de jouer.

C’était un aveu inhabituel d’un homme connu pour sa confiance en lui. Et ce n’était pas la seule concession de ce genre dans une apparence qui semblait calculée pour adoucir l’image de M. Cummings en tant que Svengali omniscient, dont l’ambition n’était rien de moins que de révolutionner la fonction publique sacrée de la Grande-Bretagne.

M. Cummings a déclaré qu’il n’était pas qualifié pour avoir occupé un poste aussi puissant. Il a déclaré qu’il ne maîtrisait pas suffisamment les mathématiques et les sciences pour s’engager de manière constructive avec les meilleurs scientifiques. Et il a dit qu’il avait perdu tous les débats majeurs sur la réforme de la bureaucratie. En septembre, a-t-il déclaré, alors que M. Johnson résistait à un deuxième verrouillage, il aurait dû menacer de démissionner pour lui forcer la main.

«Si j’avais agi plus tôt», a déclaré M. Cummings, «alors beaucoup de gens seraient peut-être encore en vie.»

Mais c’était aussi un exercice de règlement de comptes, et ses critiques cinglantes à l’égard de M. Johnson et d’autres responsables pourraient persister plus longtemps que ses tentatives de remettre à neuf sa propre image. M. Cummings a déclaré qu’il y avait quelque chose qui n’allait pas dans un système politique qui a fait de M. Johnson et Jeremy Corbyn, l’ancien chef du Parti travailliste, les deux candidats au poste de Premier ministre aux élections de 2019.

Il était encore plus au vitriol à propos de M. Hancock, qui, selon lui, aurait dû être congédié pour 15 à 20 raisons, de sa malhonnêteté à propos de la fourniture d’équipements de protection au déraillement d’un programme national de test et de traçabilité afin qu’il puisse atteindre un objectif politique de tester 100 000 personnes par jour. M. Cummings a dit qu’il avait dit à M. Johnson de renvoyer M. Hancock, tout comme le secrétaire du cabinet de l’époque, Mark Sedwill.

Parmi les échecs les plus accablants, a-t-il dit, figure la décision de déplacer les patients des hôpitaux vers les maisons de retraite sans les tester.

«Hancock nous a dit que les gens allaient être testés avant de retourner dans des maisons de retraite, que diable s’est-il passé?» il a dit. «Bien au contraire de mettre un bouclier autour d’eux, nous avons renvoyé les personnes atteintes de Covid dans les maisons de retraite.»

Un porte-parole de Downing Street a déclaré mercredi que M. Johnson ne croyait pas que M. Hancock lui avait menti.

Il y avait des aperçus du penchant de M. Cummings pour s’imprégner d’informations. Il a longuement parlé des vertus de la réponse des pays d’Asie de l’Est, en mettant l’accent sur les tests, le traçage et les interdictions de voyager. Dans cette mesure, ont déclaré les experts de la santé publique, il s’agissait d’un exercice utile pour tirer des leçons des futures flambées.

« Il n’a rien révélé de nouveau, mais a validé ce que la plupart des experts soupçonnaient de se produire au n ° 10 », a déclaré Devi Sridhar, responsable du programme mondial de santé publique à l’Université d’Édimbourg. «Une défaillance complète des systèmes provoquée par un Premier ministre qui ne valorisait pas la vie de ses citoyens.»

M. Cummings a décrit Downing Street de M. Johnson comme un lieu de travail ravagé par le chaos et préoccupé par des anecdotes. Il a rappelé une journée particulièrement chargée – le 12 mars 2020 – où lui et d’autres responsables ont réalisé que la stratégie initiale consistant à permettre au virus de déchirer la population allait entraîner un fardeau écrasant pour les hôpitaux et potentiellement plus de 250000 décès.

Alors que les responsables se préparaient pour une journée de réunions de crise, a-t-il déclaré, l’administration Trump a demandé l’aide britannique dans une opération de bombardement contre les milices soutenues par l’Iran en Irak, ce qui a nécessité une série parallèle de réunions de sécurité nationale. En plus de cela, la fiancée de M. Johnson, Carrie Symonds, faisait de l’agitation pour que Downing Street réponde à un article de journal sur elle et son chien.

Le chaos, a déclaré M. Cummings, était comme « une scène du« Jour de l’indépendance », avec Jeff Goldblum disant que les extraterrestres sont là et que tout votre plan est rompu. » La référence cinématographique préférée de M. Johnson était «Jaws», a-t-il dit, car il y voyait une analogie avec sa réticence à imposer des verrouillages. Même après avoir survécu à une expérience de mort imminente avec Covid, a déclaré M. Cummings, M. Johnson est resté sceptique.

M. Cummings n’a pas répondu à une question alléchante: si M. Johnson avait sauté les réunions de Covid pour travailler sur un livre longtemps retardé sur Shakespeare.

Alors que M. Cummings a accusé Mme Symonds d’avoir interféré avec les nominations du personnel à Downing Street, il a dit que la raison de son départ définitif en novembre était une violation non pas avec elle mais avec M. Johnson.

Au fond, le témoignage de M. Cummings portait sur sa relation empoisonnée avec son ancien patron. Les relations entre les deux s’étaient détériorées en juillet, a-t-il dit, mais «ont fait un plongeon terrible après le verrouillage d’octobre». À ce stade, M. Cummings a déclaré qu’il considérait le Premier ministre «comme inapte à l’emploi» et qu’il essayait de créer une structure autour de lui pour limiter les mauvaises décisions.

M. Cummings a également confirmé qu’il avait entendu M. Johnson dire qu’il préférait voir «les corps s’entasser» plutôt que d’emmener le pays dans un troisième verrouillage – des commentaires rapportés par la BBC mais démentis par Downing Street.

Lorsqu’on lui a demandé si M. Johnson était la bonne personne pour guider le pays à travers la pandémie, M. Cummings a répondu simplement: «Non».

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