Le mélange de jeunesse et d’expérience de l’Angleterre suscite des espoirs nationaux

Gareth Southgate bénéficiera d’avantages rares alors qu’il prépare l’équipe de football d’Angleterre à affronter la Croatie lors de son match d’ouverture des Championnats d’Europe dimanche.

Le manager anglais peut faire appel à des joueurs qui incarnent un mélange de jeunesse et d’expérience, et jouer au moins trois matches à domicile au stade de Wembley, à Londres. C’est une confluence de facteurs qui fournit, peut-être, juste peut-être, la meilleure chance du pays de remporter un trophée international majeur depuis sa victoire en Coupe du monde dans la même arène en 1966.

“Nous avons besoin de bons professionnels, de joueurs avertis sur le plan tactique”, a déclaré Southgate lors d’une récente conférence de presse. “Nous avons la chance d’avoir des joueurs jeunes et vieux qui correspondent à toutes ces catégories.”

Les statistiques confortent sa confiance. Selon l’analyse du Financial Times, l’équipe anglaise actuelle de 26 joueurs a compté plus de joueurs dans les principales compétitions de clubs que toute autre depuis l’Euro 2004. Cela suggère un groupe aguerri, bien préparé pour les rigueurs d’un tournoi international intense.

Au cours de la dernière saison, la récolte actuelle de joueurs anglais a joué en moyenne 2 832 minutes de temps de jeu dans des compétitions de clubs d’élite telles que les ligues européennes «Big Five» en Angleterre, en Allemagne, en Espagne, en France et en Italie et la Ligue des champions, la principale compétition de clubs d’Europe. .

Cette richesse d’expérience n’est surpassée que par les 2 849 minutes accumulées par la soi-disant « génération dorée » de joueurs au cours de la saison précédant l’Euro 2004, qui comprenait des joueurs tels que David Beckham, Steven Gerrard et Wayne Rooney.

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Ce temps de jeu a également été acquis à un âge relativement précoce par les standards du football professionnel. Sept membres de l’équipe d’Angleterre ont moins de 23 ans, ce qui équivaut au record du plus grand nombre de jeunes joueurs sélectionnés pour une équipe nationale dans un tournoi international majeur.

Entre eux; Reece James, Bukayo Saka, Jude Bellingham, Phil Foden, Mason Mount, Declan Rice et Jadon Sancho ont accumulé 19 547 minutes de football de club d’élite cette saison, juste derrière les 19 662 minutes accumulées par les sept moins de 23 ans de l’équipe d’Angleterre pour le Coupe du monde 2002.

Graphique montrant que les sept membres de l'équipe anglaise de moins de 23 ans ont accumulé plus de minutes de haut niveau cette saison que n'importe quel jeune membre de l'équipe depuis 2002

Ce développement s’est fait par la conception. D’autres pays comme la France, l’Espagne et l’Allemagne ont créé des systèmes nationaux de jeunes pour développer des footballeurs doués techniquement qui sont devenus de récents champions d’Europe et du monde.

La Football Association, l’instance dirigeante nationale du sport, a institué le programme «England DNA» en 2013, formant ses équipes de jeunes à jouer le même style de football attendu de l’équipe senior.

Cette initiative répondait aux échecs répétés de l’Angleterre dans les grands tournois. Les fruits ont été vus pour la première fois lors de la Coupe du monde 2018, où l’Angleterre a atteint les demi-finales malgré l’alignement de l’une des équipes anglaises les moins expérimentées depuis deux décennies.

L’entraîneur anglais Gareth Southgate © Reuters

Les changements se sont également avérés bénéfiques pour les équipes de clubs anglais qui étaient auparavant réticentes à aligner des espoirs plus jeunes, craignant de manquer de maturité pour jouer dans les plus grands matchs. Pourtant, les minutes jouées dans les matchs sont considérées comme le meilleur moyen de développer les joueurs.

Cette saison, des jeunes tels que Foden de Manchester City, 21 ans, et Mount de Chelsea, 22 ans, ont fait irruption dans les équipes qui ont disputé la finale de la Ligue des champions le mois dernier. Ils ont également profité du retard de l’Euro d’un an en raison de la pandémie, devenant probablement des titulaires pour l’Angleterre contre la Croatie.

“Nous avons beaucoup de jeunes joueurs, mais ils peuvent jouer au plus haut niveau”, a déclaré Foden. “Nous avons beaucoup de joueurs qui ont joué dans des matchs importants, donc nous savons ce que cela fait si nous arrivons aux dernières étapes.”

Southgate a également souligné le besoin d’« adaptabilité », en adoptant des formations fluides et des plans tactiques qui obligent les joueurs à maîtriser plusieurs positions différentes.

Il a également critiqué une approche auparavant «myope» du football anglais, où les footballeurs se déplacent rarement pour jouer dans d’autres pays et apprendre d’autres cultures sportives.

Le joueur de Manchester City Phil Foden est défié par Thiago Silva de Chelsea lors de la finale de la Ligue des champions le mois dernier © Michael Steele/-/Getty Images

L’équipe anglaise de Southgate comprend des joueurs avec plus d’expérience en dehors des ligues anglaises que tout autre, y compris des joueurs comme Sancho et Bellingham du Borussia Dortmund en Allemagne, et Kieran Trippier, qui a remporté le championnat espagnol de la Liga avec l’Atletico Madrid cette saison.

Indépendamment de ces plans les mieux élaborés, les tournois internationaux sont imprévisibles. L’Angleterre a une mauvaise histoire en Euros, n’ayant jamais atteint la finale auparavant et a été ignominieusement éliminée par la modeste Islande en 2016.

Des joueurs clés tels que le défenseur Harry Maguire et le milieu de terrain Jordan Henderson se remettent de blessures récentes qui pourraient limiter leur participation. D’autres joueurs ont dû faire face à des saisons longues et épuisantes qui pourraient faire de la fatigue un facteur – une plainte de longue date pour les managers anglais.

Alors que la compétition se joue dans 11 villes d’Europe, les demi-finales et la finale se déroulent à Wembley.

L’Angleterre pourrait également faire en sorte qu’elle joue la plupart de ses matches à domicile, ce qui s’est avéré être un avantage majeur dans le football.

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Cela nécessite de remporter leur groupe lors de la première phase de la compétition, un premier succès qui s’accompagne du prix douteux d’affronter éventuellement l’une de la France, de l’Allemagne ou du Portugal au prochain tour à élimination directe, chacune parmi les meilleures équipes nationales du monde.

Un tirage difficile signifie également que l’Angleterre devra probablement battre plus d’équipes les mieux classées pour atteindre la finale.

Et dans un sport à faible score, la chance a également un effet non quantifiable. Une décision d’arbitrage douteuse, un rebond malchanceux du ballon ou, comme cela a été trop courant dans le passé pour l’Angleterre, un penalty mal frappé lors d’une fusillade, pourraient être le facteur ultime qui entraîne l’élimination et plus de déception.

Cependant, l’Angleterre a passé des années à développer une nouvelle génération de footballeurs suffisamment bons pour être considéré comme l’un des favoris. “D’autres pays ont de très bons joueurs”, a déclaré Southgate. « Nous n’échangerions pas les nôtres. . . et nous allons avoir besoin d’eux tous.

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