Le Pays de Galles célèbre la « bande de frères » qui affronte les grands du football

Deux jours avant le début du tournoi de football Euro 2020, le Premier ministre britannique Boris Johnson a déclaré à la Chambre des communes qu’il souhaitait « tout le meilleur à l’Écosse et à l’Angleterre et à toutes les nations d’origine qui pourraient jouer ».

Son incapacité à nommer le Pays de Galles – une nation de seulement 3,2 millions d’habitants qui a atteint les demi-finales des derniers euros en 2016 – a suscité un court tweet du Fédération de football du Pays de Galles. « Et Cymru ?! » il a demandé, en utilisant le nom en langue galloise pour la nation.

Le Royaume-Uni présente quatre équipes internationales de football distinctes, dont l’Irlande du Nord. Mais à part l’Angleterre, ils ont eu du mal à se qualifier pour les tournois internationaux, sans parler de progresser – l’Écosse n’a pas réussi à sortir des phases de groupes de la compétition de cette année.

Mais les performances du Pays de Galles ces dernières années ne sont pas passées inaperçues parmi les adeptes du sport le plus populaire au monde et Johnson, plus fan de rugby que de football, ne les oubliera probablement pas à nouveau.

L’équipe affrontera le Danemark à Amsterdam samedi lors du premier match des huitièmes de finale du tournoi après s’être qualifiée deuxième dans un groupe comprenant l’Italie, la Suisse et la Turquie.

Gareth Bale (à droite) en action pour le Pays de Galles lors de leur match de groupe Euro 2020 contre l’Italie © Riccardo Antimiani/EPA/Shutterstock

Avant 2016, le Pays de Galles n’avait pas atteint un tournoi majeur depuis la Coupe du monde 1958. Il avait produit de bons joueurs dans l’intervalle, de Ian Rush de Liverpool à Ryan Giggs de Manchester United, mais jamais une équipe.

Mais maintenant, un groupe s’est formé. Et bien que le Pays de Galles ne se soit pas qualifié pour la Coupe du monde 2018, le pays est passé de la 116e à la 17e au classement mondial au cours de la dernière décennie.

Gareth Bale du Real Madrid et Aaron Ramsey de la Juventus sont les stars, tandis que plusieurs autres sont des habitués de la Premier League. Pourtant, la moitié de l’équipe de 26 joue dans le championnat de deuxième division d’Angleterre et le gardien Danny Ward n’a pas commencé un match pour son club de Leicester City depuis quatre ans.

L’équipe est un exemple rare de joueurs qui, dans l’ensemble, sont plus performants pour leur pays que leurs équipes de club. « Ils jouent pour le badge et ils jouent pour la nation », a déclaré Paul Corkrey, du groupe de supporters Fans Embassy Wales.

Même la suspension du manager de l’équipe Giggs, accusé d’avoir agressé deux femmes, n’a pas entravé les progrès. Rob Page, son adjoint, qui a entraîné de nombreux jeunes de l’équipe, a pris le relais.

Kieffer Moore marque l’égalisation du Pays de Galles contre la Suisse © Tolga Bozoglu/EPA/Shutterstock

Laura McAllister, professeur de politique à l’Université de Cardiff et ancienne internationale galloise de football féminin, a déclaré que la fédération galloise avait mis en place une stratégie à long terme dans le but d’améliorer le record de qualification pour les tournois.

Les équipes nationales de jeunes grandissent ensemble et un système de recrutement recherche des joueurs nés à l’étranger d’ascendance galloise. L’attaquant Kieffer Moore, qui a égalisé lors du match de groupe contre la Suisse, est né à Torquay, en Angleterre, mais a un grand-père gallois.

McAllister a fait valoir que le football bat maintenant le rugby à XV pour façonner l’identité nationale – une grande revendication dans un pays fou de rugby. L’équipe incarne également « un pays de Galles tourné vers l’extérieur, moderne et diversifié », a-t-elle déclaré, ajoutant: « Nous pensons que nous pouvons battre n’importe qui de notre jour. »

À Wrexham, un cœur du football près de la frontière anglaise dans le nord-ouest du Pays de Galles, les gens sont d’accord.

Cyril et Audrey Jones à Wrexham achetant un maillot du Pays de Galles pour leur fils © Anthony Devlin/FT

« Le Pays de Galles est connu pour les chorales, le rugby et maintenant le football », a déclaré Cyril Jones, 80 ans, qui était sorti avec sa femme Audrey pour acheter un maillot de football du Pays de Galles pour leur fils adulte, qu’ils verront pour la première fois en 18 mois lorsqu’ils s’assoiront et regarder le match ensemble samedi. « Je pense que le football devient plus important que le rugby. »

Wayne Jones, un propriétaire de pub qui suit l’équipe à domicile et à l’extérieur, a déclaré qu’il servait bien le Pays de Galles d’être traité comme des ménés du match. « Le pays de Galles aime le fait qu’ils soient considérés comme des outsiders massifs », ajoutant: « C’est une » bande de frères « qui aime contrarier les grands garçons. »

Le pub de Jones, le Turf Hotel, occupe un coin de l’hippodrome de Wrexham AFC et accueillera 107 personnes pour le match. « Sans distanciation sociale, nous en aurions 300. Nous l’aurions rempli facilement », a-t-il déploré.

D’autres entreprises ont su tirer le meilleur parti de la fièvre du football qui envahit le pays. Chevron, un magasin de vêtements du centre-ville, a conçu ses propres tee-shirts sur le thème du football.

Jamie Powis, le manager, a déclaré de manière révélatrice que celui arborant toute l’équipe qui a battu la Belgique – l’une des meilleures équipes au monde – en quarts de finale de l’Euro 2016, s’était mieux vendu que celui avec uniquement Bale.

L’étal du marché de Shabab Anwar a vendu de grands drapeaux et des chapeaux de seau © Anthony Devlin/FT

Shabab Anwar, dont la famille tient des étals de marché à Wrexham depuis plus de 50 ans, a épuisé ses grands drapeaux et ses chapeaux de seau. «Ça a été très occupé. Toutes les usines ont commandé des drapeaux et des banderoles », a-t-il déclaré.

Le premier ministre Mark Drakeford, chef du gouvernement décentralisé du pays de Galles, a également attrapé le virus. il a posté une photo sur Twitter en train de regarder l’un des matchs de groupe dans son bob rouge, jaune et vert arborant l’« Esprit de 58 ».

« Nous avons eu un été magique en 2016 après le Pays de Galles jusqu’en demi-finale. Espérons que cette année sera tout aussi réussie et excitante », a-t-il déclaré au Financial Times.

La Welsh FA a délibérément adopté la culture galloise, en changeant le nom qu’elle utilise de Wales en Cymru en 2016. Mais malgré les signes d’un soutien croissant à l’indépendance – un sondage montre 35% en faveur – McAllister ne pense pas que le football puisse être exploité par cette cause .

« Il y a un élément politique là-dedans. Mais vous obtenez cela avec n’importe quelle nation avec un plus grand voisin. Le sport est un moyen de se distinguer. Les fans ne se soucient pas particulièrement de l’indépendance. Il s’agit d’unir la nation », a-t-elle déclaré.

Aaron Ramsey jouant contre la Turquie © Marcio Machado/ZUMA/dpa

Corkrey a accepté et a déclaré que peu de fans discutaient de politique. « Je pense que c’est plus culturel [than political], dont on peut être fier, comme l’équipe de rugby.

Il a déclaré que cela aurait été formidable si plus de fans avaient pu assister aux matchs, mais les restrictions sur les coronavirus ont rendu cela difficile. Les Pays-Bas ont déclaré aux fans gallois qu’ils ne seraient pas autorisés à entrer dans le pays en vertu des règles de Covid, contrairement aux supporters danois. Mais Corkrey pense que cela fait le jeu de Cymru.

« Le Danemark a pratiquement un autre match à domicile en Hollande, donc le Pays de Galles est contre lui comme toujours, ce qui nous convient bien. »

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