Le projet britannique de secouer le marché de l’audit fait face à un revers majeur

Le plan du gouvernement britannique visant à briser la position dominante des quatre grands cabinets comptables en matière d’audit des entreprises du FTSE 100 fait face à un revers majeur alors que de plus petits concurrents envisagent d’éviter la réforme.

Les ministres ont proposé des «audits partagés gérés» des entreprises du FTSE 350, dans le cadre desquels une société Big Four travaillerait aux côtés d’un plus petit rival pour vérifier l’exactitude des comptes d’une entreprise.

Mais BDO et Grant Thornton, les plus grands cabinets comptables du Royaume-Uni après les Big Four – Deloitte, EY, KPMG et PwC – envisagent de ne pas se lancer dans des audits partagés des entreprises FTSE 100, selon des personnes informées de leurs positions.

Ce résultat pourrait laisser certaines entreprises du FTSE 100 du mal à trouver un plus petit cabinet comptable – les soi-disant challengers – pour travailler aux côtés de l’un des Big Four sur leurs audits.

BDO et Grant Thornton gagnent plus d’honoraires d’audit au Royaume-Uni au total que les 14 prochains challengers réunis.

Certains petits cabinets comptables au-delà de BDO et Grant Thornton devraient proposer des travaux sur les audits des entreprises FTSE 100, mais les comptables ont déclaré qu’ils pourraient trouver cela difficile, en partie en raison du manque de capacités et également en raison de la complexité des activités de premier ordre.

Le plan du gouvernement pour des audits partagés obligerait les entreprises du FTSE 100 à se tourner vers «des entreprises plus petites qui ne devraient pas être proches de cela», a déclaré un auditeur senior d’un grand challenger des Big Four.

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Le plan était contenu dans un livre blanc du département des affaires en mars qui proposait des changements profonds dans le secteur de la comptabilité et la gouvernance d’entreprise après plusieurs scandales.

Les Big Four auditent actuellement l’ensemble du FTSE 100 et plus de 90% du FTSE 250, mais les auditeurs ont été vivement critiqués pour ne pas avoir tiré la sonnette d’alarme avant l’effondrement des entreprises, notamment Carillion et Thomas Cook.

Le plan d’audits partagés vise à aider les petits cabinets comptables à acquérir les compétences et l’expérience nécessaires pour vérifier les états financiers des grandes entreprises, et ainsi accroître la concurrence dans le secteur.

Mais BDO et Grant Thornton envisagent plutôt de se concentrer sur l’augmentation du nombre d’entreprises FTSE 250 qu’ils auditent en solo.

Dans le cadre du plan du gouvernement, qui doit faire l’objet d’une consultation publique jusqu’en juillet, une entreprise FTSE 350 devrait embaucher un plus petit cabinet comptable pour effectuer 10 à 30% de son audit aux côtés de l’un des Big Four, qui en aurait la responsabilité globale.

Mais une entreprise qui engage un cabinet comptable extérieur aux Big Four pour son audit pourrait être exemptée de l’accord de travail conjoint et ainsi fonctionner en solo.

«Le principe des audits partagés est très attrayant pour les challengers tant que la part de l’audit est significative et apporte une expérience supplémentaire aux équipes», a déclaré Fiona Baldwin, responsable de l’audit au Royaume-Uni chez Grant Thornton.

«Si la firme challenger veut juste obtenir ce qui reste au fond du baril, ce n’est pas intéressant et n’aide pas.»

Le gouvernement n’a pas exclu d’imposer un plafond à la part du Big Four du marché de l’audit FTSE 350 si la concurrence dans le secteur ne s’améliore pas.

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Scott Knight, responsable britannique de l’audit chez BDO, a déclaré qu’un plafond de part de marché pour les cabinets comptables individuels serait plus efficace que les audits partagés.

Il a ajouté: «BDO travaillera avec n’importe quelle intervention sur le marché [the business department] atterrir et essayer de le faire fonctionner. Nous pensons que l’exemption des audits partagés gérés si vous nommez un cabinet challenger aura un impact significatif, en particulier sur le FTSE 250. »

Mazars et Crowe, les huitième et neuvième plus grands cabinets comptables en termes de revenus d’audit au Royaume-Uni, ont déclaré qu’ils travailleraient aux côtés des Big Four sur des audits partagés de grandes sociétés cotées dans des secteurs où ils possèdent l’expertise requise.

David Herbinet, Royaume-Uni et responsable mondial de l’audit chez Mazars, a déclaré que les audits partagés étaient un outil important pour aider les challengers à pénétrer dans le FTSE 100 et pas seulement dans la partie inférieure du FTSE 350.

Steve Gale, responsable de l’audit chez Crowe UK, a déclaré que les audits partagés étaient potentiellement un «bon tremplin» pour les challengers.

Cependant, plusieurs comptables ont déclaré qu’ils craignaient que sans BDO et Grant Thornton effectuant des audits partagés des entreprises FTSE 100, d’autres challengers pourraient avoir du mal à se développer assez rapidement à moyen terme pour répondre à la demande.

La modélisation gouvernementale a prédit que d’ici une décennie, les challengers pourraient gagner jusqu’à 12% des plus d’un milliard de livres sterling de frais d’audit annuels du marché FTSE 350, ce qui nécessiterait un investissement important en personnel et en expertise.

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Les comptables ont également déclaré que les challengers pourraient ne pas vouloir auditer des entreprises extrêmement grandes ou complexes telles que les grandes banques, les assureurs et les mineurs.

Diagramme à colonnes des revenus d'audit au Royaume-Uni (en millions de livres sterling) montrant que les quatre grands cabinets comptables se taillent la part du lion des honoraires d'audit au Royaume-Uni

Certains challengers craignent également que les entreprises utilisant des audits partagés leur demandent de vérifier les comptes de filiales sans importance qui ne les aideront pas à acquérir les compétences dont elles ont besoin pour rivaliser avec les Big Four.

Un challenger a exprimé son scepticisme quant à la réalisation d’audits partagés pour cette raison. «Je ne vois pas comment [challengers] apprendront en auditant les filiales », a déclaré un auditeur senior dans un plus petit cabinet comptable sans client d’audit FTSE 350.

Le département des affaires a déclaré que le gouvernement, à travers son livre blanc, avait l’intention d’introduire des audits partagés gérés afin que les petits cabinets comptables aient la possibilité d’augmenter leur part de marché.

«Nous restons convaincus que l’audit partagé géré sera efficace pour accroître la concurrence à long terme», a ajouté le département commercial.

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