Le Royaume-Uni se rapproche des recours collectifs à l’américaine

Des millions de consommateurs britanniques sont actuellement impliqués dans le plus grand procès de « recours collectif » jamais intenté en Grande-Bretagne, même s’ils ne s’en rendent pas encore compte.

Walter Merricks, l’ancien médiateur financier, représente 46,2 millions de personnes dans un procès de 10 milliards de livres sterling contre la société de paiement Mastercard, une affaire qui teste un nouveau terrain dans le système juridique anglais.

Merricks affirme que Mastercard a enfreint le droit de la concurrence de l’UE en imposant des frais injustes – connus sous le nom de “commissions d’interchange” – aux clients entre mai 1992 et juin 2008 pour l’utilisation de cartes de débit et de crédit. Mastercard conteste le procès, affirmant qu’il est “confiant qu’une fois les faits présentés au tribunal, ils seront rejetés”.

L’action a ouvert la voie à une vague britannique de recours collectifs à l’américaine – des poursuites antitrust déposées au nom de millions de consommateurs – contre de grandes entreprises telles que BT, Apple et Qualcomm.

En 2015, le Royaume-Uni a adopté la loi sur les droits des consommateurs autorisant pour la première fois les poursuites collectives au nom des consommateurs et des entreprises pour violation du droit de la concurrence. Cependant, la législation n’a pris de l’ampleur qu’à la suite d’une décision historique de la Cour suprême fin 2020 autorisant la poursuite de l’affaire Merricks.

Walter Merricks représente 46,2 millions de personnes dans un procès de 10 milliards de livres sterling contre la société de paiement Mastercard © David Parry/FT

Ces types de poursuites impliquent un grand nombre de consommateurs en raison d’une clause de “retrait”, ce qui signifie que ceux qui sont potentiellement concernés sont automatiquement inclus à moins qu’ils ne choisissent de “se retirer”. En conséquence, de nombreux consommateurs n’ont aucune idée qu’ils font partie d’un procès, disent les avocats.

Le flot de cas récents de ce type au Royaume-Uni a été soutenu par des bailleurs de fonds riches en liquidités désireux de déployer leur capital en soutenant des poursuites collectives. Une étude récente du cabinet d’avocats RPC a révélé que les bailleurs de fonds des litiges disposaient d’un «coffre de guerre» de 2,2 milliards de livres sterling à utiliser.

« Les recours collectifs peuvent apporter de grandes récompenses aux bailleurs de fonds des litiges », a déclaré Chris Ross, associé chez RPC. “Ils permettent à un bailleur de fonds de déployer beaucoup de capitaux à la fois car ce sont des affaires coûteuses à gérer, mais ils peuvent également être des véhicules d’investissement efficaces, car chaque recours collectif peut attirer des centaines ou des milliers de demandeurs.”

“Il y a eu une explosion d’intérêt dans ce domaine au cours des dernières années et cela permet aux gens de faire valoir leurs droits”, a déclaré David Greene, associé principal du cabinet d’avocats Edwin Coe, spécialisé dans la concurrence et les réclamations d’actionnaires, et qui est également co-président de l’Association des Avocats en Recours Collectif.

Depuis la législation de 2015, sept recours collectifs ont été autorisés à passer en jugement, dont un cas vendredi, avec au moins une douzaine d’autres en attente d’approbation. Pour procéder à un procès, les affaires doivent d’abord être entendues et certifiées par le Tribunal d’appel de la concurrence.

Téléphones dans l'Apple Store de Regent Street
Les iPhones d’Apple font l’objet d’affaires contre le géant de la technologie lui-même, mais aussi contre le fournisseur de puces Qualcomm © Chris Ratcliffe/Bloomberg

Les grandes entreprises technologiques deviennent rapidement la cible de tels recours collectifs. Le dernier à être déposé est un procès de 768 millions de livres sterling, mené par le chercheur de marché Justin Gutmann au nom de 25 millions d’utilisateurs britanniques d’iPhone contre Apple et qui n’a pas encore été certifié ; il prétend que le géant de la technologie a induit les clients en erreur en dissimulant prétendument un outil dans les mises à jour logicielles qui ralentissaient leurs appareils.

Apple a déclaré: “Nous n’avons jamais – et ne ferions jamais – rien pour raccourcir intentionnellement la durée de vie d’un produit Apple ou dégrader l’expérience utilisateur pour conduire les mises à niveau des clients.”

Dans une autre affaire, Which?, l’Association des consommateurs, a intenté une action en justice de 480 millions de livres sterling contre Qualcomm, le fournisseur américain de puces, au nom de 29 millions de propriétaires de téléphones Apple et Samsung. En cas de succès lors de l’essai, les clients pourraient recevoir environ 5 £ et 30 £ chacun.

L’affaire allègue que la société a abusé de sa position dominante en ce qui concerne les redevances facturées aux fabricants de smartphones pour l’octroi de licences de ses brevets pour les chipsets.

Qualcomm a déclaré que les allégations “n’ont aucun fondement et ressuscitent d’anciennes allégations d’un procès intenté par la Federal Trade Commission aux États-Unis – un procès que Qualcomm a gagné”.

Des recours collectifs sont également utilisés pour défier le secteur des télécoms. BT est actuellement impliqué dans un procès collectif estimé à 600 millions de livres sterling mené par Justin Le Patourel, un expert en télécommunications, au nom d’environ 2,3 millions de clients de lignes fixes de BT.

L’affaire est centrée sur l’abus présumé de BT de sa position dominante et pourrait voir les consommateurs recevoir entre 200 et 500 £ chacun en cas de succès. BT a déclaré: “Nous sommes fortement en désaccord avec la plainte spéculative portée contre nous.”

Le Patourel estime que le nouveau régime juridique est un outil essentiel pour aider les consommateurs : « Le régime de l’opt-in est bon. . . parce que beaucoup de gens ne veulent pas mettre leur tête au-dessus du parapet et hésiteraient à s’engager dans une action en justice s’ils ne savent pas ce que cela implique.

Kate Pollock, associée et responsable du contentieux de la concurrence chez Stewarts Law, convient que ces actions collectives sont “l’un des domaines de contentieux les plus actifs en ce moment”.

Cependant, les avocats affirment que le nouveau régime instauré par la loi de 2015 sur les droits des consommateurs comporte de nombreux obstacles pratiques. Certains se demandent, par exemple, à quel point il est facile de retrouver des millions de clients qui pourraient être redevables de quelques centaines de livres de compensation.

Mais beaucoup pensent que la législation commence maintenant à apporter le changement promis. «Cela a été utile pour permettre aux consommateurs et aux petites entreprises. . . pour faire valoir leurs droits », a déclaré Luke Streatfeild, associé du cabinet d’avocats Hausfeld.

“Cela crée également un effet dissuasif pour les entreprises à adopter un comportement anticoncurrentiel.”

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