L’économie chinoise pourrait s’effondrer avec les rêves d’accession à la propriété

En novembre dernier, des centaines de propriétaires en colère à Nanchang, la capitale de la province chinoise du Jiangxi, se sont rassemblés sur le toit d’un immeuble inachevé. De leur perchoir, ils ont déployé des banderoles rouges et blanches le long des murs extérieurs et scandé des revendications pour l’achèvement des maisons qu’ils avaient déjà partiellement payées. Sur la terre en dessous, les ouvriers ont gonflé un grand airbag pour attraper quiconque sautait.

À près de 500 miles de là, à Shanghai, une décoratrice d’intérieur de 26 ans a regardé une vidéo de la manifestation sur les réseaux sociaux et a vu son plan de vie s’effondrer.

La femme et son mari, qui ont demandé l’anonymat pour éviter les représailles, avaient acheté une unité de trois chambres dans la prévente du projet tentaculaire de la ville de Xinli en août 2019. À quelques heures de route de leurs deux villes natales, le développement a été présenté comme un “750 000 -ville au mètre carré de la vie idéale », avec une garderie pour le jeune enfant du couple. Il aurait dû être terminé en novembre. Ce n’est que lorsqu’elle a vu la vidéo qu’elle a appris que la construction s’était arrêtée trois mois plus tôt.

Comme la grande majorité des acheteurs de maison chinois, ils avaient commencé à effectuer des paiements avant la fin de la construction. Pendant des années, ce type d’arrangement, qui représente plus de 80 % des ventes de maisons en Chine, a permis aux promoteurs d’accéder facilement aux fonds et a alimenté une expansion rapide alors que les prix des maisons montaient en flèche.

Bâtiments résidentiels en construction dans le développement Cathay Courtyard de Tahoe Group Co. en juillet à Shanghai.

(Bloomberg via Getty Images)

Mais avec l’assèchement du financement et l’échéance des dettes, la pénurie de liquidités qui en a résulté a laissé des milliers d’unités inachevées et les propriétaires ont boycotté leurs hypothèques en signe de protestation.

Les demandes de réponses ont suscité des excuses, des menaces ou des détentions, a déclaré la femme, et ont poussé les propriétaires de la ville de Xinli à prendre des mesures désespérées. Le mois dernier, elle a cessé de payer son hypothèque sur 30 ans, ainsi que des milliers d’autres qui y avaient acheté des maisons à moitié construites.

« C’est arrivé au point où personne ne s’en occupe. Nous devons donc naturellement aussi défendre nos propres droits », a déclaré la femme. “Si nous, le peuple, ne sommes pas heureux, il est difficile d’avoir une société stable.”

Ces boycotts, qui se sont étendus à plus de 300 projets dans plus de 100 villes, sont le résultat d’une crise croissante qui frappe au cœur de la stabilité économique et politique en Chine. Le secteur immobilier représente environ un quart de l’économie chinoise, et sa détérioration propage les difficultés financières parmi les industries nationales. Les ramifications menacent de se répercuter sur l’économie mondiale, sapant la possibilité que le moteur de croissance de la Chine puisse aider à sortir le monde d’une éventuelle récession.

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L’industrie immobilière brûlante a énormément contribué à l’essor économique rapide de la Chine et au rêve d’accession à la propriété. Avec plus de la moitié de la richesse des ménages liée au logement, les répercussions d’un atterrissage brutal du secteur immobilier sont depuis longtemps une préoccupation économique majeure.

Dans l’espoir d’atténuer ce qui était devenu un boom immobilier insoutenable, le gouvernement a mis en place de nouvelles exigences de prêt en 2020 pour dissuader les emprunts excessifs. Alors que certains développeurs luttaient pour rembourser leur dette, les ventes ont ralenti et les investisseurs se sont détériorés, poussant le secteur dans une spirale descendante aggravée par la pression pandémique.

“Je pense que les autorités ont sous-estimé, si quelques entreprises avaient des problèmes, quel en serait l’effet”, a déclaré Bert Hofman, directeur de l’East Asian Institute à l’Université nationale de Singapour.

Les grues de construction dominent les bâtiments inachevés

Le développement résidentiel China Evergrande Group Royal Peak en construction en juillet à Pékin.

(Bloomberg via Getty Images)

Ce qui était autrefois un cercle vertueux est devenu vicieux. Les prix des maisons ont chuté pour le 11e mois consécutif en juillet, et des dizaines de promoteurs, dont le géant de l’immobilier Evergrande Group, ont fait défaut sur leurs dettes. L’impact s’est répercuté sur les ventes de terrains, la main-d’œuvre, les matériaux de construction et les appareils électroménagers.

“Nous le voyons partout”, a déclaré Michael Pettis, professeur de finance à la Guanghua School of Management de l’Université de Pékin. «Vous obtenez ces vagues qui se propagent, et plus le secteur est grand, plus ces vagues sont puissantes. Et en Chine, malheureusement, le secteur immobilier est énorme.

Un ralentissement exacerbé en Chine, grand consommateur de matières premières et deuxième économie mondiale, aurait également un impact prononcé sur le système financier mondial dans son état fragile.

Les pays du monde entier sont sous la pression d’une inflation galopante et de chaînes d’approvisionnement enchevêtrées. L’invasion de l’Ukraine par la Russie a perturbé les approvisionnements tels que le gaz naturel, le pétrole et les céréales. L’économie américaine vient de se contracter pour le deuxième trimestre consécutif, et la guerre a sapé la confiance des consommateurs et le secteur manufacturier dans les principales économies européennes. En juillet, le Fonds monétaire international a revu à la baisse ses projections de croissance mondiale alors que les risques liés à la politique zéro COVID de la Chine et à la crise du logement augmentaient.

En mars, les autorités chinoises espéraient toujours atteindre une croissance de 5,5 % cette année, un objectif ambitieux qui, s’il était atteint, marquerait encore l’expansion la plus lente du pays en trois décennies. Ces espoirs ont été anéantis par l’approche intransigeante du président Xi Jinping face aux épidémies de COVID-19, car les fermetures sévères ont entravé l’activité économique.

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Le pays est simultanément aux prises avec un ralentissement de l’entreprise privée provoqué par des réglementations destinées à atténuer les inégalités de revenus. L’année dernière, l’immense industrie technologique chinoise a été mise au pas pour ce que les autorités ont considéré comme des pratiques commerciales sans scrupules. Une autre répression contre les entreprises d’enseignement à but lucratif a paralysé le marché lucratif des cours particuliers. Alors que la croissance a ralenti, les entreprises ont licencié des travailleurs et le chômage des jeunes en milieu urbain a atteint des records cet été.

Tout cela a ajouté à un sentiment croissant de désillusion et de pessimisme au sein de la classe moyenne chinoise. L’année dernière, de nombreux Chinois ont embrassé la philosophie de « rester à plat », un rejet de labeur dans la course effrénée du pays pour des rendements marginaux décroissants. Cette année, le confinement extrême qui a confiné des millions de personnes dans leurs maisons à Shanghai a engendré une phase plus sombre : « laissez-le pourrir ».

Alors que les prêts hypothécaires à risque sont estimés à une fraction du total du pays, la méfiance née des boycotts pourrait encore peser sur la confiance des consommateurs, à un moment où la propension à épargner dans un contexte d’incertitude économique est à son plus haut niveau depuis des décennies.

Pour l’architecte d’intérieur, acheter une maison un jour était toujours une évidence. Elle et son mari avaient tous deux grandi dans la campagne de la province du Jiangxi avant d’aller à l’université de Nanchang. Son mari avait voulu travailler pour acheter une petite maison à Shanghai, mais elle a plutôt décidé de se rapprocher de leurs familles. Un mois après la naissance de leur enfant à l’été 2019, ils sont partis à la recherche d’appartements.

Maintenant, la propriété inachevée de la ville de Xinli plane sur leur vie. Elle et son mari ont du mal à dormir la nuit. Les autorités de sa ville natale l’ont appelée et ont même sollicité ses parents pour essayer de la faire cesser d’exiger la reprise des travaux. À son grand embarras, beaucoup de personnes à la maison étaient au courant de sa situation difficile et semblaient se moquer d’elle derrière son dos. “Mais avons-nous fait quelque chose de mal ?” elle a demandé.

“Notre argent n’a pas été volé ou arraché, chaque personne a travaillé dur pour le gagner”, a-t-elle déclaré. “Nous voulons juste vivre et travailler dans la paix et le contentement.”

Elle a dit qu’ils avaient investi leurs économies, environ 104 000 $, dans l’appartement. Ses inquiétudes concernant l’argent se sont aggravées pendant le confinement de deux mois à Shanghai, lorsque le travail des clients a stagné et que ses revenus ont chuté. Même si ses revenus sont revenus à la normale depuis, elle ne voit pas l’intérêt de payer plus pour une maison qui ne sera peut-être jamais achevée.

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Elle avait espéré qu’une action collective forcerait une réponse. Jusqu’à présent, elle est amèrement déçue.

« Pour nous, acheter une maison dans la capitale de la province n’est déjà pas facile. Maintenant, la maison est partie, notre argent est parti, notre ménage a des problèmes », a-t-elle déclaré. “Je n’ai plus beaucoup confiance en la vie à cause de cela.”

Le bouleversement du logement est en train de devenir l’un des plus grands défis auxquels Xi est confronté à un moment où la stabilité sociale et économique est primordiale. Le dirigeant chinois devrait briser le précédent avec un troisième mandat de cinq ans plus tard cette année, consolidant sa position de dirigeant le plus puissant du pays depuis Mao Zedong. Mais les responsables ont hésité à se tourner vers des mesures de relance ou des renflouements majeurs pour atténuer la douleur économique.

“Pékin est dans une position difficile”, a déclaré Pettis de l’Université de Pékin. « Si vous voyez un effondrement du secteur immobilier, c’est terrible pour l’économie. Mais vous ne voulez pas que la bulle continue de gonfler.

Au lieu de cela, les hauts dirigeants chinois ont transféré la responsabilité aux localités de résoudre les boycotts et de stimuler la croissance partout où elles le peuvent. Mais les gouvernements locaux souffrent également de la perte d’importantes sources de financement comme les ventes de terrains, qui représentent environ 40 % de leurs revenus.

Les régulateurs envisagent un moratoire sur les hypothèques pour les appartements inachevés, et la ville de Zhengzhou, qui fait face à la plupart des boycotts, met en place un fonds de sauvetage pour que les promoteurs finissent les projets, a rapporté Bloomberg. Certains lotissements ont réussi à relancer la construction, selon les médias chinois.

Mais à Nanchang, les banques et les promoteurs sont restés silencieux sur l’avenir de Xinli City.

Gu, un ouvrier du bâtiment de 32 ans qui a refusé de donner son prénom, a perdu l’appétit en attendant des nouvelles sur le projet. Il avait acheté son appartement au printemps 2020, à l’époque où un immeuble insolvable et une pandémie de plus de deux ans semblaient encore inimaginables.

Il ne pensait pas qu’il était possible qu’un si grand développement puisse s’effondrer. Maintenant, l’idée d’acheter une maison, en particulier une qui n’est pas encore construite, le laisse avec un mal de tête et un léger sentiment de panique. “Il y a trop de facteurs instables”, a-t-il déclaré.

À la suite des boycotts, il a remarqué un changement similaire parmi d’autres autour de lui – ceux qui nourrissaient autrefois l’espoir d’acheter une propriété n’ont plus ce désir.

“Dans cette économie, l’argent est roi, avoir de l’argent en main est le plus important”, a-t-il déclaré. “L’achat d’une maison n’est probablement plus à l’étude.”

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