Les croisières font face à un voyage saccadé de retour à la rentabilité

La croisière est de retour. La semaine dernière, des voyageurs enthousiastes ont afflué à bord de la première croisière au Royaume-Uni après Covid, et le Congrès américain a adopté une loi qui permettra aux voyages en Alaska de reprendre fin juillet.

Les trois grandes compagnies de croisière cotées – Carnival, Royal Caribbean et Norwegian – signalent de fortes réservations anticipées pour 2022 malgré une publicité limitée, et des sondages suggèrent que les trois quarts des «croiseurs», comme les habitués sont connus, prévoient de reprendre la mer quelques années à venir.

La nouvelle vient comme un soulagement après que des passagers désespérés mis en quarantaine à bord du Diamond Princess sont devenus un symbole précoce de la pandémie, et les trois groupes ont été contraints de laisser les équipages partir et de contracter de nouvelles dettes massives pour rester solvables.

Le secteur a été l’une des grandes réussites du tourisme, en particulier aux États-Unis. Jusqu’à l’arrêt de l’année dernière, le nombre de passagers avait augmenté de plus de 5% par an pendant trois décennies pour atteindre un record de 29,7 millions de voyageurs, dont la moitié nord-américains, en 2019. Quatre entreprises (dont la société privée MSC) contrôlent plus de 80% des des couchettes et des marges de poteau de 25 à 30 pour cent.

L’industrie a rebondi avant, après les récessions et le naufrage du Costa Concordia en 2012, qui a tué 32 personnes. «Il est important de se souvenir de la résilience des Américains et des voyages. Nous avons la mémoire courte et les gens veulent partir en vacances. Si vous étiez un croiseur, vous allez redevenir un croiseur un jour », déclare Pete Trombetta, analyste principal chez Moody’s.

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Mais la récupération sera particulièrement instable cette fois. Après plus d’un an d’arrêt quasi total, les entreprises auront besoin de plusieurs mois pour recycler et vacciner les équipages et réactiver les navires. Les nouvelles directives sanitaires limiteront la capacité et les itinéraires, au moins temporairement. Et les restrictions sur les voyages internationaux rendront plus difficile pour ces clients nord-américains cruciaux de prendre des croisières qui commencent dans d’autres pays.

Le voyage inaugural de la semaine dernière par le MSC Virtuosa au départ de Southampton n’a fait escale que dans un autre port britannique et a été limité par les règles gouvernementales à 1000 résidents britanniques, même si le navire peut en contenir plus de 6000. Bien que l’UE envisage d’accueillir les voyageurs vaccinés, des pays comme le Canada et les Seychelles ont interdit les navires de croisière jusqu’à au moins l’année prochaine.

Ces contraintes affecteront les bénéfices d’une industrie aux coûts fixes élevés et rendront plus difficile l’attrait de nouveaux clients. Historiquement, un passager sur trois a été un premier chronométreur, et les compagnies de croisière ont commandé plus de 100 nouveaux navires qui seront lancés au cours des cinq prochaines années.

Les changements démographiques posent également des obstacles. Malgré les efforts déployés pour attirer plus de jeunes avec des activités plus aventureuses, 51% des passagers de 2019 avaient au moins 50 ans, un peu plus de quatre ans plus tôt.

Les jeunes clients potentiels sont deux fois plus susceptibles de s’inquiéter de l’impact environnemental de leurs achats, selon une enquête McKinsey. C’est un problème pour une industrie qui dépend du carburant à haute teneur en soufre et qui a été condamnée à plusieurs reprises pour pollution. Bien que de nombreux navires aient installé des épurateurs pour nettoyer leurs gaz d’échappement, la plupart rejettent des eaux usées acides pleines d’hydrocarbures, ce qui est particulièrement problématique dans les ports populaires.

Les compagnies de croisière disent qu’elles essaient de s’améliorer. Carnival a récemment lancé deux navires utilisant du gaz naturel liquéfié, Norwegian augmente son efficacité énergétique et 14 ports dans le monde offrent désormais une alimentation rechargeable, permettant aux navires amarrés d’éteindre leurs moteurs. Les entreprises ont également mis au rebut 22 navires l’an dernier, soit près de 6% de leur capacité, y compris certains des navires les plus anciens et les plus sales.

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La pause pandémique a également créé une rare opportunité de changer l’économie du secteur. À l’heure actuelle, la plupart des passagers comptent sur les agents de voyages pour les aider à trier la myriade de choix de navires, d’itinéraires et de cabines. Morgan Stanley estime que les commissions consomment 15% des revenus.

Alors que les habitués ont tendance à réserver longtemps à l’avance, les compagnies de croisière proposent des soldes de dernière minute à prix réduit pour faire le plein de navires. Plus la réservation est tardive, moins il est possible d’adapter le voyage du passager et de vendre des extras à bord tels que des forfaits boissons et des excursions à terre. Les nouveaux clients mal avisés peuvent se retrouver sur une croisière qui ne leur convient pas et être définitivement rebutés.

Avec une capacité réduite et une demande refoulée à court terme, les compagnies de croisière n’auront pas à réduire autant et peuvent réorganiser leurs sites en ligne pour éliminer les intermédiaires, facturer plus et améliorer l’expérience des passagers en même temps. «C’est l’occasion pour la catégorie de reconstruire la demande d’une nouvelle manière», déclare Bo Finneman, partenaire de McKinsey.

Si cela se produit, la croisière ne sera pas seulement de retour, mais sera meilleure que jamais.

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