Les deux principaux dirigeants chinois divergent dans leurs messages sur l’impact de Covid

BEIJING – Lorsque les deux principaux dirigeants chinois ont cherché à rassurer les dirigeants étrangers de plus en plus frustrés par les mesures strictes de contrôle de Covid du pays la semaine dernière, les dirigeants chinois semblaient parler à deux voix.

Le 18 mai, le président Xi Jinping a parlé par vidéo des défis économiques auxquels le monde est confronté à la suite de la pandémie, mais a peu mentionné le ralentissement économique de la Chine, qui a été exacerbé par les coûts des mesures strictes prises par la Chine pour lutter contre les épidémies de Covid. Un jour plus tard, lors d’une réunion en personne, le Premier ministre Li Keqiang a adopté un ton plus franc et conciliant, concentrant ses remarques en grande partie sur les propres problèmes de la Chine.

S’adressant à un groupe de hauts représentants de multinationales américaines, européennes et asiatiques opérant en Chine, M. Li a déclaré que la Chine était « déterminée à trouver un équilibre » entre la relance de l’économie et la maîtrise des épidémies répétées de Covid-19, ont déclaré des personnes qui ont assisté à la réunion avec M. Li, détenu au Diaoyutai State Guesthouse à Pékin.

Il convient de noter en particulier, ont déclaré certains participants, que M. Li n’a pas défendu la stratégie zéro Covid de M. Xi, contrairement aux récentes réunions que des dirigeants étrangers ont eues avec de hauts responsables chinois, dont certains impliqués dans le commerce et le commerce.

Au lieu de cela, en réponse à la recommandation des dirigeants étrangers selon laquelle la Chine devrait vacciner davantage sa population, en particulier les personnes âgées, M. Li a déclaré, selon les participants : « J’entends votre message sur les vaccins, et nous allons étendre la couverture vaccinale ».

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« Nous ne pouvons pas laisser les entreprises arrêter leurs opérations », a ajouté le premier ministre.

L’adhésion de la Chine à la politique zéro Covid de M. Xi a entraîné une combinaison de confinements, de tests de masse et de quarantaines. Cela a écrasé l’activité commerciale et rendu plus difficile la vaccination du public, en particulier de l’importante population âgée de Chine, une faiblesse des défenses contre le Covid-19 du pays que les responsables de la santé ont publiquement reconnue. Pendant une grande partie du verrouillage de deux mois de Shanghai, un centre économique de plus de 25 millions de personnes, la plupart des centres et programmes de vaccination ont été suspendus.

À la mi-mars, seulement 51 % des Chinois de plus de 80 ans avaient reçu deux doses de vaccin contre le Covid-19, contre environ 88 % pour l’ensemble de la population.

Le président chinois Xi Jinping, photographié sur une affiche devant un agent de santé, est considéré comme peu susceptible de modifier sa politique Covid alors qu’il cherche un troisième mandat à la direction.


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alex plavevski / Shutterstock

Bien que M. Xi ait parlé de la nécessité de renforcer la coopération mondiale sur le développement de vaccins, il n’a pas publiquement souligné l’importance de vacciner la population chinoise.

Les remarques de M. Li ne remettent pas ouvertement en question l’approche de M. Xi face à la pandémie. Mais les commentaires ont révélé ce que les responsables gouvernementaux et les conseillers politiques décrivent comme des tensions latentes parmi les hauts responsables du Parti communiste au sujet de l’engagement de M. Xi envers sa stratégie zéro Covid.

« Li veut clairement une orientation différente », a déclaré l’un des participants à la réunion du 19 mai avec le Premier ministre.

Le Bureau d’information du Conseil d’État, qui gère les demandes de presse pour les hauts dirigeants, n’a pas répondu aux questions.

Il n’a pas été possible de déterminer si M. Li, le Premier ministre longtemps écarté dont l’influence politique connaît une sorte de renaissance tardive, pourrait faire pression pour des changements significatifs dans la stratégie chinoise de Covid.

M. Xi a semblé conscient du coût des blocages de Covid en Chine plus tôt cette année et a cherché à donner à Shanghai une certaine marge de manœuvre pour lutter contre les épidémies locales sans fermer toute la ville, ont déclaré des personnes proches du dossier. Mais il a réaffirmé la politique de tolérance zéro lors d’une réunion de direction début mai alors que la variante hautement transmissible d’Omicron se répandait dans tout le pays.

Après près d’un mois de fermeture de Shanghai, le chef de la Commission nationale de la santé de Chine, dans un article en première page du Study Times, dirigé par le Parti communiste, a crédité M. Xi d’avoir « personnellement commandé » le plan chinois Covid-19.

L’approche zéro-Covid s’est avérée efficace à la fois pour contenir les épidémies et pour relancer l’économie plus tôt dans la pandémie, étayant l’opinion de M. Xi selon laquelle la Chine a mieux géré le virus que l’Occident. Changer de politique serait politiquement intenable pour le chef de file, selon des responsables gouvernementaux et des conseillers, dans une année où il brigue un troisième mandat au pouvoir, qui rompt avec la tradition.

Malgré la censure, les vidéos partagées en ligne montrent un désespoir et une colère croissants face aux blocages prolongés de Covid-19 dans la capitale économique chinoise de Shanghai, où les responsables tentent de résoudre des problèmes tels que les pénuries alimentaires tout en doublant la politique stricte du pays en matière de pandémie. Composite photo : Emily Siu (Vidéo du 13/05/22)

Alors qu’un important conclave du Parti communiste prévu pour la fin de l’année se rapproche, où une nouvelle liste de dirigeants sera dévoilée, « la concurrence sur l’orientation future de la réponse chinoise à Covid s’est intensifiée », a déclaré Yanzhong Huang, chercheur principal pour la santé mondiale au Conseil des relations étrangères.

Lors de sa réunion vidéo avec les dirigeants étrangers, M. Xi n’a donné aucune indication de changement de la politique actuelle de zéro-Covid, et les dirigeants n’ont pas été invités à lui poser des questions.

« La pandémie qui se poursuit sans relâche constitue une menace sérieuse pour la vie et la santé de la population et pèse lourdement sur l’économie mondiale », a déclaré M. Xi, selon le ministère chinois des Affaires étrangères. Certains participants ont déclaré que ses commentaires semblaient détachés du fait que de nombreuses économies occidentales se sont relativement bien remises de la pandémie et que l’économie chinoise est désormais confrontée à l’une des plus fortes pressions.

Depuis l’apparition d’Omicron à Shanghai et dans d’autres parties de la Chine cette année, l’économie chinoise a considérablement ralenti, provoquant une frustration publique généralisée et incitant certaines entreprises étrangères à reconsidérer leurs investissements en Chine.

Le Premier ministre Li Keqiang tente d’exercer un plus grand contrôle sur la gestion de l’économie chinoise alors que son mandat touche à sa fin.


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Presse Ding Lin/Zuma

Apple Inc., par exemple, a déclaré à des sous-traitants extérieurs qu’il souhaitait augmenter la production en dehors de la Chine, citant l’approche Covid de Pékin comme l’une des raisons, ont déclaré des personnes impliquées dans ces discussions.

Les groupes industriels représentant les entreprises occidentales en Chine ont intensifié leurs appels à Pékin pour qu’il modifie ses politiques en matière de pandémie, affirmant que les restrictions de longue date sur les voyages et autres restrictions nuisent aux bénéfices, contrecarrent les investissements et provoquent un exode de cadres étrangers.

Selon une enquête publiée par la Chambre de commerce de l’Union européenne en Chine début mai, pas moins de 23 % des entreprises européennes envisagent de délocaliser leurs activités hors de Chine, la proportion la plus élevée depuis une décennie. La chambre a exhorté les autorités à faire passer leur stratégie de contrôle de Covid des verrouillages à la vaccination.

« Le monde n’attend pas la Chine », a déclaré Joerg Wuttke, président de la chambre de l’UE, dans une interview.

Pendant ce temps, une enquête publiée par la Chambre de commerce américaine en Chine ce mois-ci montre que plus de 50 % des entreprises américaines ont retardé ou réduit leurs investissements en Chine en raison des récentes épidémies et des fermetures répétées.

Les investissements américains en Chine avaient déjà atteint un plateau au cours de la dernière décennie, oscillant entre 13 et 16 milliards de dollars par an, alors que la croissance chinoise ralentissait et que la réforme économique s’enlisait, selon une étude de 2021 de l’Atlantic Council et du Rhodium Group.

Le message de M. Li aux milieux d’affaires étrangers intervient également alors qu’il tente d’exercer un plus grand contrôle sur la gestion de l’économie chinoise alors que son mandat de premier ministre touche à sa fin. Ces derniers mois, il a aidé à revenir sur certaines des mesures de M. Xi qui ont éloigné la Chine du capitalisme de style occidental et ont contribué au ralentissement, tout en essayant d’influencer la décision sur qui sera son successeur.

Les remarques de M. Li aux dirigeants étrangers ont été faites lors d’une réunion marquant le 70e anniversaire du Conseil chinois pour la promotion du commerce international, un organisme commercial soutenu par le gouvernement.

Tout au long de la réunion, qui a duré une heure et demie, M. Li n’a pas mentionné une seule fois la politique zéro Covid de M. Xi, ont déclaré les participants. Dès qu’il est entré dans la salle de réunion de Diaoyutai, il a enlevé son masque. Et après avoir mis fin à la réunion et parlé aux participants en sortant, son personnel lui a rappelé de remettre le masque.

Certains participants à la réunion ont déclaré que le mépris apparent de M. Li à l’égard des protocoles stricts de port de masque de Pékin était remarquable.

M. Li a semblé inquiet lorsque des représentants d’entreprises étrangères ont expliqué comment la stratégie chinoise de Covid laisse le pays de plus en plus isolé, a pris des notes et a dit aux participants de dire à leurs gouvernements que la Chine écoute attentivement les problèmes soulevés.

« C’est un moment spécial, et un moment difficile », a-t-il déclaré lors de la réunion, selon les participants.

Écrire à Lingling Wei à [email protected] et Brian Spegele à [email protected]

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