Les marchés et les députés auront besoin de plus qu’un demi-tour fiscal de Truss

Malgré tous les discours provocants du Premier ministre 24 heures plus tôt, l’abandon par le gouvernement de son projet d’abolir le taux d’imposition supérieur de 45 pence était inévitable. Mais le recul signale moins une reconnaissance des réalités économiques que des réalités politiques.

Ce qui est devenu clair pour Liz Truss et Kwasi Kwarteng, son chancelier, c’est qu’ils ne seraient tout simplement pas en mesure d’empêcher une révolte parlementaire sur la question et que, de plus, cela rendrait d’autres mesures difficiles plus difficiles à faire passer. Une menace malavisée du nouveau président du parti, Jake Berry, de retirer les whips de tous les rebelles n’a eu aucun impact, tandis que d’anciens ministres de haut niveau, dont Michael Gove et Grant Shapps, ont encore attisé la rébellion.

Pas plus tard que dimanche matin, Truss avait réitéré son engagement envers la politique, ne reconnaissant que les erreurs de communication. Mais le soir venu, des sondages effectués auprès de collègues affaiblissaient cette détermination.

Ils ne pouvaient pas endurer celui-ci. Le contrecoup était, si quoi que ce soit, de plus en plus. Ainsi, dans peut-être le premier jugement politique solide de toute l’affaire, les dirigeants ont conclu qu’il valait mieux tuer le problème maintenant plutôt que de le laisser saper tout ce qu’ils essaient de réaliser. L’espoir sera qu’après avoir fait couler le sang, les députés rétifs se rallieront désormais au gouvernement.

Mais la grande question est de savoir si les dégâts peuvent être réparés. L’ampleur de cette erreur est difficile à surestimer. Au niveau économique, les réductions d’impôts inattendues dans le « mini » budget ont effrayé les marchés, tout comme le commentaire ultérieur de Kwarteng selon lequel il y avait plus à venir. Les conséquences ont été des hypothèques plus élevées et une intervention de la Banque d’Angleterre.

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Tout aussi important pour le Premier ministre est le dommage causé à son autorité. Comme le note un stratège principal : “Les premières impressions sont importantes et difficiles à modifier.” Plutôt que de profiter d’une lune de miel politique ou des avantages d’un important plan de sauvetage énergétique, Truss a vu les cotes d’écoute de son parti s’effondrer.

Le « mini » budget idéologique sera blâmé pour avoir offert des lignes d’attaque aux travaillistes. La mise à l’écart du Bureau de la responsabilité budgétaire et la destitution du principal mandarin du Trésor joueront dans le récit d’une direction peu disposée à écouter d’autres points de vue. Il n’y avait pas besoin de précipiter autre chose que le paquet énergétique. L’annonce des autres mesures aurait pu attendre encore quelques semaines. Agissez à la hâte, repentez-vous à loisir.

Pour les députés conservateurs, dont la plupart n’ont pas soutenu Truss comme chef, l’impact est également déterminant. Un parti accorde normalement au nouveau chef le bénéfice du doute. Truss et Kwarteng ont perdu cela. Il y avait déjà un nombre important de députés rebelles, mais Truss a gonflé leurs rangs en purgeant les alliés de premier plan de sa rivale Rishi Sunak. Un adversaire franc était Shapps, qu’elle a limogé du cabinet, lui disant qu’il avait soutenu le mauvais cheval et qu’il n’y avait donc «pas de place à l’auberge».

Les députés qui craignent pour leur siège seront désormais beaucoup plus difficiles à corraller. Les appels du leader compteront pour peu et les collègues du cabinet auront remarqué ses efforts pour mettre une certaine distance entre elle et la chancelière. En termes financiers, la retraite est suffisamment faible pour que Kwarteng survive, mais les erreurs politiques sont difficiles à justifier. Son budget a fait couler la livre et s’est écrasé sur les cochettes, augmentant le coût des emprunts du gouvernement et forçant une intervention coûteuse.

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Alors que Truss est certainement assez impitoyable pour renvoyer l’un de ses plus proches alliés, la seule chose qui pourrait sauver Kwarteng est qu’aucun de ses députés ne pense qu’elle n’était pas la co-auteure de ce budget. Le retirer ne renforcera pas sa propre position. En effet, tant qu’il est en place, il sert de paratonnerre.

Les électeurs ne sanctionnent normalement pas les demi-tours, mais celui-ci braque les projecteurs sur les erreurs de politique économique dont ils ressentiront les conséquences dans leurs poches. Les députés conservateurs peuvent être temporairement pacifiés, mais les réductions de dépenses controversées rencontreront également une résistance. Après un tel événement fiscal « aux oreilles creuses », ils n’ont aucune raison de faire confiance au Premier ministre plutôt qu’à leur propre instinct.

Le mieux que Truss et Kwarteng puissent espérer est une réinitialisation, mais cela nécessitera une humilité continue et une volonté d’écouter qui n’a pas été un trait déterminant de son leadership. À moins et jusqu’à ce qu’ils puissent signaler une reprise économique, ils ne pourront pas être aussi radicaux qu’ils le souhaitaient. Il y aura d’autres signes visibles de contrition, plus de concertation et plus de travail visible avec l’OBR. Mais en privé, de nombreux députés doutent que Truss puisse changer suffisamment pour éviter d’autres erreurs, notamment parce qu’elle considère toujours le problème comme un faux pas politique plutôt qu’une erreur de politique économique. C’est important parce que les marchés et les députés voudront voir des preuves qu’elle comprend que les erreurs ont été causées par plus qu’une simple communication défectueuse.

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Car même si cela peut atténuer la pression politique immédiate, les préoccupations économiques fondamentales concernant les réductions d’impôts non financées demeurent. En termes de paquet économique global, ce recul est relativement faible. Les dégâts ont été colossaux.

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