Les New-Yorkais ont fui vers les Hamptons en 2020 – et ont déclenché une crise majeure des eaux usées | Nouvelles des États-Unis

Ayant grandi à Southampton, Bryan McGowin a passé ses étés à nager dans un magnifique étang local. Maintenant dans la quarantaine, McGowin ne laissera pas ses enfants dans l’eau.

« Si vous buvez cela maintenant, vous tomberez malade », a déclaré McGowin. Dans toute la communauté côtière de New York mieux connue sous le nom de Hamptons, les résidents sont confrontés à une baisse dangereuse de la qualité de l’eau, ce qui a entraîné l’arrêt des loisirs dans de nombreux étangs d’eau douce.

Aujourd’hui, les Hamptons sont connus comme un terrain de jeu pour les riches et les célébrités, mais la région a un problème d’égouts depuis des décennies. Au cours de la dernière année, la pandémie a poussé les infrastructures d’assainissement vieillissantes de la région à un point de rupture. La pression sur les ressources des Hamptons a été exacerbée à la suite de l’exode de riches New-Yorkais vers leurs résidences secondaires dans la région – surnommé « Black Friday » par les habitants.

Le résultat a été une quantité impressionnante de refoulements et de déversements, et le potentiel de dommages environnementaux à long terme car l’excès d’azote – qui s’échappe plus facilement avec les anciennes installations septiques – s’infiltre dans les cours d’eau environnants et un aquifère souterrain qui est utilisé pour l’eau potable .

«Quand les gens ont déménagé ici, ils ont emmené toute la famille ici», a déclaré Skip Norsic, propriétaire d’une entreprise d’enlèvement des ordures et de fosses septiques de troisième génération.

Michael McCallen et Isidro Arellanos déterrent un couvercle de puisard après avoir reçu un appel d’urgence d’un résident confronté à un refoulement des eaux usées à Sag Harbor. Photographie : Desiree Rios/The Guardian

Trois fois au cours de la dernière année, Norsic dit qu’il a été appelé pour des sauvegardes d’urgence, dont une au cours de laquelle un propriétaire a remarqué qu’un gouffre se formait dans son allée, où une partie de la fosse septique de la maison s’était effondrée. Dans le quartier des affaires du village, la situation est encore pire. Norsic se souvient d’un appel tard dans la nuit à un restaurant dont la fosse septique débordait dans le parking.

« La dernière chose que vous voulez avoir, c’est l’odeur d’égout dans un restaurant où vous essayez de manger votre repas », a déclaré l’ancien maire de Southampton, Mark Epley, qui a supervisé les efforts du village en 2013 pour créer un système d’égout centralisé.

Bien que les Hamptons – qui englobent Southampton et East Hampton Town – soient connus comme lieu de villégiature pour les New-Yorkais aisés, ces villes abritent également des agriculteurs et des pêcheurs, ainsi que des tribus autochtones comme les Shinnecock, depuis des générations.

Mais le fait que le village de Southampton n’ait jamais construit de système d’assainissement centralisé affecte aussi bien les résidents à l’année que les résidents secondaires. Les autorités locales estiment que le comté de Suffolk – où se trouve Southampton – compte plus de résidences sans égouts que tout autre comté de banlieue similaire aux États-Unis.

Les problèmes proviennent du fait qu’une majorité de maisons dans le bassin versant environnant reposent sur une technologie septique désuète. Près de 75 % des maisons du comté de Suffolk reposent sur des systèmes septiques plus anciens qui impliquent un puisard, un conteneur dans le sol qui contient les déchets de la maison. Les puisards sont souvent faits de briques ou de béton coulé et peuvent facilement s’infiltrer dans les zones environnantes, ce qui en fait une bombe à retardement écologique. Ces anciennes fosses septiques menacent la qualité des eaux souterraines à long terme. Et avec l’augmentation de la population liée à la pandémie (la direction de Southampton prévoit que sa population toute l’année est passée de 60 000 à 80 000), l’utilisation continue de ces fosses septiques ne fera qu’ajouter plus d’azote dans les cours d’eau environnants.

SOUTHAMPTON, NY - 10 JUIN 2021: Une maison au bord du lac Agawam, l'un des lacs les plus pollués de New York, le jeudi 10 juin 2021 à Southampton, New York.  CRÉDIT : Desiree Rios pour The Guardian
Une maison au bord du lac Agawam, l’un des lacs les plus pollués de l’État de New York. Photographie : Desiree Rios/The Guardian

Déjà, l’eau potable dans le comté de Suffolk se classe parmi les 5% des niveaux de nitrates les plus élevés aux États-Unis, selon des scientifiques locaux travaillant sur des initiatives de qualité de l’eau. En 2019, une étude historique a évalué les niveaux de nitrate dans l’eau potable aux États-Unis et a révélé que des niveaux plus élevés d’exposition aux nitrates sont associés à un risque accru d’issues défavorables à la naissance, ainsi qu’à un risque élevé de cancer colorectal et autres.

Le besoin d’une refonte du système d’assainissement est vivement ressenti dans la communauté autour du lac Agawam – l’étang le plus pollué de l’État de New York – qui se trouve au cœur du village de Southampton.

Flanqué de domaines de plusieurs millions de dollars – certains de l’ordre de 20 millions de dollars – le lac Agawam est en proie à des algues bleu-vert toxiques annuelles, qui proviennent en partie de la pollution à l’azote dans le bassin versant environnant. Un expert estime que si Southampton Village installait un district central d’égouts, les apports totaux d’azote dans le lac Agawam diminueraient d’environ 20 %.

Bien que les gens aient pu nager et se recréer dans le lac Agawam pendant une grande partie du 20e siècle, les résidents d’aujourd’hui sont terrifiés à l’idée que leurs animaux de compagnie boivent de l’eau, sans parler de leurs familles nageant ou faisant du paddleboard sur l’étang. En 2012, un chien est décédé après avoir bu dans un étang d’East Hampton qui connaissait également des proliférations d’algues bleu-vert, selon des rapports locaux.

« Alors que vous commencez à augmenter [population] densité [while] en utilisant la même technologie archaïque, ce que vous avez essentiellement, c’est que les eaux usées de tout le monde sont déversées dans les eaux souterraines », a déclaré Pete Topping, directeur de Peconic Baykeeper, une organisation à but non lucratif dédiée à la restauration des eaux de Long Island.

Des algues dans le lac Agawam, l'un des lacs les plus pollués de New York.
Des algues dans le lac Agawam, l’un des lacs les plus pollués de New York. Photographie : Desiree Rios/The Guardian

Les riches propriétaires de résidences d’été ne sont pas les seuls touchés par le problème des eaux usées de Southampton.

L’année dernière, Lisa Votino vivait dans un garage avec sa fille, louant un espace à une famille qui ne visitait généralement la maison que le week-end. Au début de la pandémie, les propriétaires ont emménagé à temps plein et le système septique de la maison est passé de deux à sept personnes.

Votino affirme qu’un incident d’égout qui s’est produit un an plus tard – lorsque des eaux usées non traitées sont retournées dans la salle de bain de Votino par le drain de sa douche – a conduit à son expulsion, une revendication que son ancien propriétaire conteste. « Lisa n’a pas été expulsée », a déclaré son ancien propriétaire Frank Castellano. « Il y avait un problème septique. Nous devions le corriger.

Votino dit qu’elle et sa fille sont parties après que la salle de bain a débordé, pour revenir le lendemain et découvrir que leurs affaires avaient été emballées et laissées à l’extérieur. Castellano maintient que Votino devait toujours déménager et qu’il lui a offert la possibilité de revenir en avril pendant quelques semaines. Mais il n’a pas nié la gravité du problème : « L’essentiel est que ce sont des problèmes ici maintenant. Notre infrastructure n’est pas faite pour ça.

Les Hamptons n’ont jamais été « destinés à être habités toute l’année », explique Votino, qui ne vit plus à Southampton. « Tout est poussé au maximum. »

En plus des risques pour la santé des humains, les eaux usées qui s’infiltrent surchargent les écosystèmes aquatiques de la région en azote, ce qui est une catastrophe pour la vie marine.

Le comté de Suffolk est entouré d’eau, de Long Island Sound à l’océan Atlantique en passant par l’estuaire de Peconic Bay, reconnu par le gouvernement fédéral. La baie est une frayère pour tout, des crabes bleus aux huîtres en passant par les anguilles d’Amérique. Dans les années 1980, l’estuaire était la plus grande pêche au pétoncle de baie au pays.

Aujourd’hui, les récoltes de palourdes et de pétoncles ont diminué de 99%, en grande partie à cause de l’excès d’azote provenant des eaux souterraines non traitées, selon Christopher Gobler, responsable de l’écologie côtière et de la conservation à l’école des sciences marines de l’Université Stony Brook.

Des piétons passent devant des entreprises du centre-ville de Southampton le jeudi 10 juin 2021 à Southampton, New York.
Les piétons passent devant les entreprises du centre-ville de Southampton. Photographie : Desiree Rios/The Guardian

« Nous sommes dans une course contre la montre à cause du changement climatique », a déclaré Gobler. « À mesure que le niveau de la mer augmente, de plus en plus de systèmes septiques seront plus proches des eaux souterraines et de la baie, à mesure que toute la nappe phréatique augmente. »

Cela rend la contamination de l’eau beaucoup plus probable. De plus, à mesure que les températures augmentent, les proliférations d’algues nocives – qui épuisent l’oxygène de l’eau, créant des zones qui ne peuvent soutenir aucune vie marine – deviendront probablement plus fréquentes.

En 2019, le comté de Suffolk s’est engagé à investir 4 milliards de dollars au cours des 50 prochaines années pour éliminer les puisards et les anciennes fosses septiques. L’un des défis est que Southampton est la plus ancienne colonie anglaise de l’État de New York, datant de 1640. Elle possède de nombreuses routes sinueuses, sinueuses et étroites, ce qui rend difficile la conception du tout premier district d’égouts du village.

Le comté offre également des rabais aux propriétaires qui mettent à jour leurs systèmes septiques individuels – mais à ce jour, seulement 773 ont terminé les mises à niveau. Il en reste plus de 200 000.

« Il n’y a pas eu de pétoncles dans le port de la mer du Nord depuis les années 1980 », a déclaré McGowin, motivé par la baisse de la qualité de l’eau de l’estuaire de Peconic pour démarrer une entreprise de mise à niveau des fosses septiques à Southampton. Aujourd’hui, il se souvient d’avoir ramassé des pétoncles dans la zostère, en disant : « Je n’ai pas pu faire ça depuis l’âge de sept ans.

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