« Nous ne pouvons pas tenir la sécurité énergétique pour acquise » : le Royaume-Uni se précipite pour augmenter la capacité de stockage de gaz

À la périphérie d’Easington, un petit village côtier de l’est du Yorkshire, dans le nord de l’Angleterre, un vrombissement fort et prolongé cette semaine a annoncé un moment important dans les efforts du Royaume-Uni pour renforcer sa sécurité énergétique.

Au terminal gazier d’Easington, le bruit du démarrage des compresseurs a signalé que le gaz serait bientôt transporté à terre via un pipeline depuis Rough, la plus grande installation de stockage de Grande-Bretagne, à 18 miles de là en mer du Nord.

L’injection de gaz de Rough – dont la superficie équivaut à la ville de Londres et de Westminster réunies – dans le réseau national via Easington pour la première fois en cinq ans a permis de répondre à la demande accrue de chauffage et de production d’électricité par un mardi froid et plat.

Cela intervient également au milieu des appels au gouvernement pour qu’il examine l’approche à plus long terme du Royaume-Uni en matière de stockage d’énergie alors que les ménages sont confrontés à des factures de gaz et d’électricité élevées, provoquées par l’extrême volatilité des marchés mondiaux depuis la guerre d’Ukraine.

Le groupe énergétique Centrica a cessé d’injecter du gaz dans Rough en 2017 après avoir décidé qu’il n’était plus viable de fonctionner comme une installation de stockage sans subventions de l’État. Mais le mois dernier, il a rouvert le complexe vieux de 37 ans, à la demande du gouvernement.

Il ne fonctionnera cependant qu’à un cinquième de sa capacité précédente de 150 milliards de pieds cubes de gaz pour les deux prochains hivers, compte tenu des investissements et des travaux nécessaires pour garantir la sécurité des opérations.

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Installation de stockage de gaz brut de Centrica © Simon Price/Centrica

“Nous avons besoin de plus de stockage de batterie et nous avons besoin de plus de stockage de gaz”, a déclaré Chris O’Shea, directeur général de Centrica, lors d’une visite à Easington cette semaine.

Bien que la société envisageait des options pour Rough depuis un certain temps, sa réouverture était l’une des nombreuses mesures que les ministres se sont empressés de prendre après que la Russie a riposté contre les sanctions contre l’Ukraine en armant l’approvisionnement en gaz. Cela a déclenché une course mondiale aux sources d’énergie alternatives et une flambée des prix de gros de l’énergie.

La capacité de 30 milliards de pieds cubes de Rough équivaut à environ neuf pétroliers de gaz naturel liquéfié et suffisamment pour répondre à trois jours de pointe de la demande intérieure. Les basses pressions depuis sa réouverture limitent également la rapidité avec laquelle le gaz peut être retiré.

À l’heure actuelle, les taux de prélèvement sont limités à 4,5 millions de mètres cubes par jour, ce qui ne répondrait qu’à environ 1 % de la demande par une froide journée d’hiver, selon les prévisions du National Grid.

Avant la remise en service de Rough, seulement cinq jours de demande de gaz pouvaient être satisfaits par le stockage au Royaume-Uni, selon le cabinet de conseil en énergie Rystad. En revanche, la France, l’Allemagne et l’Italie avaient respectivement 112, 111 et 97 jours de réserve. Plus de stockage de gaz atténue les prix élevés, tout en fournissant un tampon dans les rares cas de pénurie.

Diagramme à barres de la comparaison de la capacité de stockage avant la réouverture de Rough en octobre montrant que le Royaume-Uni a un stockage de gaz relativement faible par rapport à la plupart des autres pays européens

La rentabilité du stockage repose sur une grande différence entre les prix du gaz en été – lorsque les températures plus élevées ont historiquement fait baisser la demande et donc les coûts – et en hiver. Mais au cours de la dernière décennie, ce différentiel saisonnier ne s’est plus avéré un attrait suffisant pour que les investisseurs s’entassent dans de nouvelles installations.

Bien avant la fermeture de Rough, les développeurs de stockage avaient imploré le gouvernement de mettre en place un mécanisme de financement appelé « cap and floor », qui garantit un rendement minimum.

L’outil a été utilisé pour stimuler la construction d’autres infrastructures énergétiques, y compris des câbles électriques sous-marins. Mais en 2013, le gouvernement de coalition de David Cameron a décidé qu’aucune subvention ne devait être accordée pour le stockage du gaz, affirmant qu’il était « de plus en plus facile d’importer des fournitures supplémentaires au Royaume-Uni si nécessaire ».

Pourtant, après près de 18 mois de prix exorbitants et d’inquiétudes concernant une éventuelle crise du gaz, les opérateurs de stockage espèrent que le gouvernement va maintenant reconsidérer sa décision.

« Les événements des 12 derniers mois nous ont appris que nous ne pouvons pas tenir la sécurité énergétique pour acquise », a déclaré Mike Foster, directeur de l’association Energy and Utilities Alliance. “Un gouvernement responsable examinerait toutes les options”, a-t-il déclaré, ajoutant qu’il “incombe” aux ministres d’évaluer des modèles similaires au plafond et au plancher pour le gaz.

Centrica a réalisé un investissement non divulgué à partir de son propre bilan pour préparer Rough pour cet hiver et a bénéficié de la baisse des prix du gaz lors du remplissage de l’installation en octobre et novembre en raison d’un temps exceptionnellement chaud.

La société a déclaré qu’elle pourrait restaurer entièrement Rough à son ancienne capacité grâce à une rénovation ou une reconstruction, lui permettant de stocker du méthane à court terme et de l’hydrogène à l’avenir. Mais le groupe aurait besoin d’un mécanisme de financement pour l’encourager à engager les 2 milliards de livres estimés nécessaires.

En étant prêt pour l’hydrogène, Rough pourrait également se conformer à l’objectif de zéro émission nette du Royaume-Uni en 2050, a fait valoir la société.

Le gouvernement considère que l’hydrogène à faible teneur en carbone – produit de manière à ne pas libérer de gaz nocifs dans l’atmosphère – est essentiel pour éliminer les émissions de certains des secteurs les plus polluants, tels que l’acier et les produits chimiques.

Centrica a déclaré que, selon certaines prévisions, l’équivalent de deux nouveaux Roughs serait nécessaire pour répondre à la demande future d’hydrogène à faible émission de carbone, bien que les universitaires et les experts ne soient pas d’accord sur la mesure dans laquelle le gaz sera utilisé.

Si les bonnes incitations étaient disponibles, a déclaré O’Shea, la société pourrait potentiellement commencer à investir à partir de l’année prochaine, bien que le projet complet de 2 milliards de livres sterling prenne entre cinq et sept ans.

“Le vrai prix pour le pays est d’avoir Rough à pleine capacité. . . 150 milliards de pieds cubes pour le long terme, conçus pour l’hydrogène et capables de stocker du méthane dans l’intervalle, c’est le vrai prix et je suis très ouvert à toute conversation avec le gouvernement à ce sujet », a-t-il déclaré. “[Rough] est vraiment un atout de classe mondiale.

Le ministère des Affaires, de l’Énergie et de la Stratégie industrielle a déclaré: «Alors que la Grande-Bretagne dispose déjà d’un approvisionnement énergétique sûr et diversifié, ce gouvernement ne négligera aucun effort lorsqu’il s’agira de renforcer notre sécurité énergétique.

“La réouverture de l’installation de stockage de gaz de Rough avant l’hiver fournira une augmentation d’environ 50 % de la capacité de stockage de gaz en GB, renforcer davantage la résilience énergétique du Royaume-Uni et nous rendre moins sensibles aux [Vladimir] La manipulation par Poutine des approvisionnements mondiaux en gaz.

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Cet article a été modifié depuis la première publication pour préciser que Centrica a cessé d’injecter du gaz dans Rough en 2017, et non que le terminal d’Easington a été fermé cette année-là.

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