On croyait que la baleine grise était éteinte dans l’Atlantique. Alors, comment Wally s’est-il retrouvé au large de la Côte d’Azur?

Quelque part en Méditerranée, une baleine grise de 26 pieds de long explore les ports et les criques alors qu’elle tente de retrouver son chemin vers l’Atlantique après avoir dévié à des milliers de kilomètres de sa route.

Les biologistes, qui ont nommé la baleine Wally, ont suivi ses progrès depuis qu’elle a pénétré dans les eaux séparant le sud de l’Europe de l’Afrique du Nord en avril. Après avoir été repéré au large du Maroc, il a dépassé Gibraltar et s’est frayé un chemin jusqu’en Italie avant de doubler le long des côtes françaises et espagnoles vers l’Atlantique, coupé de ses sources de nourriture habituelles et de plus en plus mince à chaque observation. Les chercheurs se demandent si la baleine survivra.

Des photographies aériennes ont montré Wally passant au-dessus des récifs, presque à quelques minutes des jardins côtiers et des plages de villégiature alors qu’il cherchait une issue. L’un l’a montré près de la digue sur une plage populaire de Barcelone.

Le mystère, cependant, est de savoir comment la baleine est arrivée en Méditerranée en premier lieu.

La jeune baleine a été aperçue au large de la côte sud de la France ce mois-ci.


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renaud dupuy de la grandrive/Agence France-Presse/Getty Images

On pense que la baleine grise est éteinte dans l’Atlantique depuis le début du 18e siècle en raison de la chasse excessive; ils ont longtemps été prisés pour leur riche huile. Aujourd’hui, la seule population connue se trouve dans le Pacifique, où ils migrent à 6000 miles entre les eaux au large du Mexique, où ils s’accouplent et se reproduisent, et les riches zones d’alimentation des mers de Béring et de Tchouktche, où ils plongent jusqu’au fond de l’océan pour engraisser. sur les crustacés et les crevettes.

Il n’y a eu que quelques autres observations de baleines grises de l’autre côté des Amériques ces dernières années. L’un a été repéré en Méditerranée près d’Israël en 2010. Un autre a atteint le sud de la Namibie, dans l’hémisphère sud, ce qui en fait l’un des mammifères les plus éloignés jamais enregistrés. Les deux ont disparu.

Compte tenu de la taille de Wally – la baleine est relativement petite pour une grise – certains chercheurs ont émis l’hypothèse qu’elle aurait pu être née dans l’Atlantique, marquant un retour de l’espèce dans l’océan. Mais les biologistes qui ont réussi à se rapprocher et à examiner des photos aériennes de la baleine ont conclu qu’elle était probablement née dans le Pacifique vers janvier 2020 et que les réserves de graisse avaient été gravement épuisées par son voyage marathon.

«Les images sous-marines confirment qu’il est extrêmement mince», a déclaré Maddalena Jahoda, de l’Institut de recherche Tethys en Italie, spécialisé dans l’étude des mammifères marins. «Cela soulève beaucoup d’inquiétude quant à son sort.»

Une autre chercheuse à Tethys, Sabina Airoldi, a déclaré que Wally avait un besoin urgent de faire le plein de nourriture. «L’espoir est qu’il sera toujours en mesure de se nourrir, même dans nos eaux inconnues», a-t-elle déclaré.

Un scientifique a prélevé un échantillon de peau de Wally ce mois-ci.


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limon / Reuters

Les biologistes soupçonnent que la jeune baleine a peut-être été déroutée par la calotte glaciaire arctique en retrait, dépassant ses aires d’alimentation normales et remontant le nord du Canada et descendant dans les eaux inconnues de l’Atlantique avant d’entrer en Méditerranée.

«La cause pourrait être le changement climatique induisant l’élévation de la température de la mer, la fonte des glaces dans l’Arctique ouvrant de nouvelles voies de migration, le changement des courants océaniques et marins», a déclaré Laure Verneyre, directrice exécutive de l’unité Côte méditerranéenne à l’Office français de la biodiversité. organisme gouvernemental.

Si tel est le cas, davantage de baleines grises pourraient être aperçues dans l’Atlantique dans les années à venir, même si elles arrivent par accident, à mesure que la banquise arctique recule. Le National Snow and Ice Data Center de Boulder, au Colorado, calcule que la portée annuelle de la glace de mer en avril a diminué d’une superficie deux fois plus grande que celle du Texas.

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Les chercheurs ont déjà noté des changements importants dans le comportement des populations de baleines dans le nord du Pacifique au cours des dernières années. Des scientifiques canadiens ont découvert qu’au cours de l’hiver 2018-2019, les baleines boréales qui migrent généralement des eaux glaciales de la mer de Beaufort et du golfe d’Amundsen ont décidé de rester sur place au lieu de nager vers le sud. «C’est la première fois que cela est signalé», ont-ils écrit dans le journal Royal Society Open Science après avoir enregistré leur présence avec des hydrophones.

Les chercheurs ont émis l’hypothèse que le réchauffement de la température de l’eau encourageait les baleines à rester en place à l’approche de l’hiver; Les baleines boréales sont connues pour rester dans des eaux allant de 33 à 35,6 degrés Fahrenheit, ou 0,5 à 2 degrés Celsius. D’autres espèces subarctiques se déplacent ou restent au nord, y compris le principal prédateur de la baleine boréale, l’orque ou l’épaulard. Cela aurait pu être un autre facteur encourageant les baleines boréales à rester là où elles étaient.

Les animaux mieux familiarisés avec les climats nordiques se retrouvent parfois plus loin de chez eux qu’ils n’auraient pu le prévoir, y compris les morses, qui apparaissent parfois en Europe du Nord.

Un morse s’est reposé dans une station de sauvetage à Tenby, au Pays de Galles, en mars.


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rebecca naden / Reuters

Un morse, également surnommé Wally, a été trouvé en Irlande en mars et a également été aperçu au Pays de Galles. Les chercheurs pensent qu’il s’est peut-être endormi sur un iceberg qui s’est détaché de son habitat habituel dans l’Arctique et a dérivé vers le sud. Un équipage de canot de sauvetage à Tenby, dans le sud-ouest du Pays de Galles, a dû chasser le morse de sa cale quand il a décidé de s’y prélasser.

Les habitants de Londres ont été transpercés lorsqu’un jeune petit rorqual a nagé sur la Tamise la semaine dernière et a été blessé dans une écluse. Les vétérinaires ont été forcés de le poser après qu’il ait été retrouvé immobile et en détresse plus en amont de la rivière. Les experts suggèrent qu’il s’est séparé de sa gousse lors de sa migration semestrielle entre l’Arctique et les tropiques.

«C’est comme voir un chameau au pôle Nord», a déclaré le porte-parole de l’Autorité du port de Londres, Martin Garside. Les baleines pénètrent parfois dans le cours inférieur de la Tamise. Trois baleines sont mortes dans la rivière en 2019, dont une baleine à bosse, décédée après avoir été heurtée par un navire. Aucun n’était allé aussi loin en amont que le jeune minke avant qu’il ne s’échoue.

Un petit rorqual juvénile échoué dans la Tamise la semaine dernière.


Photo:

Chris Jackson / Getty Images

En Méditerranée, pendant ce temps, l’inquiétude grandit pour le bien-être de Wally. L’agence française de la biodiversité exhorte les membres du public à téléphoner à toute observation, avertissant que les réserves de graisse de la baleine sont probablement faibles. «Ils trouvent très peu à manger sur leur route de migration, mais ils se nourrissent de krill, de larves de crabe, d’œufs de hareng, de crevettes fantômes et de petits poissons-appâts comme le capelan», a déclaré Mme Verneyre. La Méditerranée n’est pas une bonne source pour aucun de ces éléments.

Les experts disent que sa meilleure chance de survie est de se rendre dans la Baltique, où les eaux peu profondes fournissent un approvisionnement accessible en nourriture appropriée.

Fait inquiétant, la baleine grise a récemment été vue collée près de la ligne de rivage – un signe, a déclaré Mme Jahoda à Tethys, qu’elle pourrait être malade et venir mourir à terre.

Écrire à James Hookway à [email protected]

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