Patiner sur une patinoire, c’est amusant. Glisser à travers une forêt ? Glorieux.

OTTAWA — Peu importe à quel point c’est agréable au début, tourner en rond autour de l’ovale contraint d’une patinoire peut devenir monotone même pour le patineur le plus assidu.

Mais glisser sur la glace à travers des kilomètres de forêt vierge, avec des oiseaux dans les arbres, des empreintes de pattes d’animaux sauvages imprimées dans la neige et une nouvelle découverte à chaque tournant ? Cela ne vieillit jamais pour les patineurs à Ottawa, et les pistes de glace serpentant à travers les boisés se multiplient dans et autour de la ville, la capitale du Canada, aidant à combler ce qui semble être une demande insatiable pour de nouvelles options de patinage récréatif.

“C’est un vrai rêve d’enfance devenu réalité : pouvoir patiner où vous voulez”, a déclaré Michelle Reid, qui a conduit avec son mari, Lee Larson, pendant environ deux heures depuis Kingston, en Ontario, pour célébrer leur 23e anniversaire de mariage à Icelynd. , qui est devenu le sixième réseau de sentiers de glace d’Ottawa lors de son ouverture en janvier. “C’est un voyage en skate à travers une forêt, au lieu de cercles sur une patinoire.”

Chris Neil, un défenseur de la Ligue nationale de hockey pendant 17 ans, a commencé à abattre des arbres l’automne dernier pour transformer une parcelle de forêt en Icelynd.

Scies à chaîne en main, lui et l’un de ses partenaires commerciaux, Jarrett Gibbons, ont plongé dans les 25 acres de terrain que possède M. Neil. Ils ont dû tracer de nouveaux sentiers à travers la forêt parce que les types de sentiers utilisés pour la randonnée pédestre, le vélo de montagne, la raquette ou le ski de fond ne conviennent pas au patinage. Des pentes qui passeraient inaperçues dans l’une de ces activités pourraient signifier que l’eau coule en descente avant qu’elle ne gèle.

Plus inquiétant encore, les descentes abruptes peuvent faire perdre le contrôle même aux patineurs expérimentés, créant potentiellement une variante de la descente sur glace, le sport extrême de gladiateurs dans lequel les concurrents portant un équipement de hockey complet plongent sur des pistes de glace à des vitesses allant jusqu’à 45 milles à l’heure.

Lorsque M. Neil et M. Gibbons ont rencontré des pentes inattendues en abattant des arbres, ils ont été forcés d’abandonner les sentiers sur lesquels ils avaient parfois passé des jours – bien qu’il restait suffisamment de pente au début du sentier pour donner même aux patineurs novices un petit avant-goût du patinage de vitesse olympique.

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M. Neil, 42 ans, a passé toute sa carrière dans la LNH avec les Sénateurs d’Ottawa, principalement en tant qu’homme de main de l’équipe, un joueur plus prisé pour son habileté avec ses poings que pour son habileté à marquer des buts. Mais il ne voulait pas qu’Icelynd parle de hockey. Il a suivi l’exemple de tous les centres locaux de sentiers de glace sauf un et a interdit les bâtons et les rondelles des sentiers.

Les résidents d’Ottawa prennent un plaisir peut-être pervers à vivre dans l’une des capitales les plus froides du monde. Par un après-midi glacial à Icelynd, plusieurs jeunes garçons arboraient les chandails de hockey rouges et blancs de leur équipe alors qu’ils roulaient autour de patineurs adultes moins confiants. Makalya Green, une étudiante qui patinait avec son père, Neil, a également fait des progrès rapides. Alors qu’ils avançaient sur une longue ligne droite, Makalya a comparé l’expérience à la motoneige.

“Sauf que c’est plus calme”, ​​a ajouté son père. « Vous pouvez tout entendre. La glace qui craque, le vent dans les arbres. Se référant à la température en degrés Celsius, il a ajouté: “Un jour de moins 20 ans, qu’est-ce que tu vas faire d’autre?”

Plusieurs autres patineurs, dont une famille réunie autour de l’un des foyers disséminés sur le circuit, ont également fait l’éloge de ce nouveau venu sur la scène du patinage de la région, mais ont noté que ses sentiers étaient plus étroits que le centre de sentiers d’origine dans la région de la capitale : le 3-kilomètre sentier de Patinage en Forêt au Lac des Loups, Québec, au nord d’Ottawa.

Pour concurrencer le canal gratuit, les exploitants de pistes de skate à but lucratif ont mis en place deux approches pour persuader les gens de payer. Contrairement à la patinoire du canal, qui traverse le cœur du centre-ville d’Ottawa, les initiatives privées se présentent comme un voyage dans les bois.

M. Mayer et M. Neil visent également à rendre la glace de leur sentier plus lisse que celle du canal. Les fissures sur le canal – formées lorsque les fluctuations de température soulèvent la glace – peuvent saisir les patins, nécessitant des patrouilles paramédicales, parfois dans des ambulances miniatures sur glace.

M. Neil avait une longueur d’avance pour garder la surface de sa glace lisse. Atypique même au Canada, lui et son partenaire commercial possédaient déjà leurs propres machines de surfaçage – semblables aux Zambonis qui apparaissent entre les périodes de matchs de la LNH – pour s’occuper des patinoires à domicile de leurs familles.

Mais les patineurs ont fait l’éloge de la douceur de la glace de Patinage en Forêt. M. Mayer a dit qu’il lui a fallu beaucoup d’essais et d’erreurs pour découvrir le secret de la fabrication de kilomètres de glace lisse et durable dans les bois. Il a refusé de révéler sa formule, mais il s’agit d’un camion-citerne équipé à l’arrière de buses modifiées similaires à celles utilisées par les pompiers, en plus d’une machine de surface à glace.

Étant donné que le canal et tous les sentiers extérieurs dépendent de la glace naturelle, les changements climatiques menacent gravement leur viabilité.

Le canal et tous les sentiers reposent sur de la glace naturelle. Pour la patinoire du canal Rideau, qui accueille jusqu’à 1,5 million de patineurs par année, cela signifie des saisons ces dernières années aussi courtes que 18 jours de patinage en 2016, bien en deçà de la moyenne historique d’environ 50 jours.

Cet hiver, plusieurs dégels et orages non saisonniers ont fermé tous les sentiers à but lucratif pendant quelques jours. Les dates d’ouverture et de fermeture saisonnières sont difficiles à prévoir, ce qui complique les plans d’affaires.

La Commission de la capitale nationale, l’agence fédérale chargée de superviser le patinage du canal, a commencé cette année à travailler avec des ingénieurs et des scientifiques de l’Université Carleton pour trouver des moyens de prolonger, ou du moins de préserver, la saison. Cette saison, le canal a été ouvert pendant 41 jours, avant de fermer le 5 mars.

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Un matin froid, avant de se mettre à sonder la glace du canal à l’aide d’un radar pénétrant dans le sol, Shawn Kenny, professeur agrégé en génie civil et environnemental, a déclaré qu’il y avait peu de possibilité de prolonger la saison alors que mars se réchauffe plus tôt.

Mais, a-t-il dit, l’équipe de recherche envisage des moyens de permettre une ouverture plus précoce, notamment en pulvérisant de la neige fondante sur le canal pour accumuler la glace plus rapidement.

Alors que d’autres communautés canadiennes ont des sentiers de glace, aucun endroit n’en compte autant qu’Ottawa. Ainsi, lorsque Icelynd a ouvert ses portes en janvier, M. Mayer n’était pas content d’avoir un autre concurrent.

Icelynd a non seulement l’avantage de son affiliation avec une légende locale du hockey, mais c’est aussi à une courte distance en voiture pour de nombreux résidents d’Ottawa.

Le lac des Loups, en revanche, est à environ une heure du centre-ville. M. Mayer compte donc à la fois sur la réputation de sa glace lisse pour attirer les clients, ainsi que sur des événements inédits, comme des soirées de patinage aux flambeaux, également offertes au parc provincial Arrowhead. à Huntsville, en Ontario.

En plus de la nouvelle compétition, M. Mayer a également relevé un autre défi cet hiver : à partir de la fin janvier, un convoi de camions et de voitures a bloqué les rues du centre-ville d’Ottawa dans une protestation bruyante contre les restrictions liées à la pandémie. La police a rapidement fermé la plupart des ponts vers Québec. Sur les rares qui sont restés ouverts, l’embouteillage a entraîné des retards de plusieurs heures.

Mais juste avant de partir pour la dernière nuit de balayage et d’inondation de l’hiver, M. Mayer a déclaré qu’il était toujours satisfait de sa saison et optimiste quant à la prochaine.

“Ce fut en fait une très, très bonne année”, a déclaré M. Mayer. “Alors, oui, je dirais que nous serons en affaires l’année prochaine.”

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