Poutine n’a besoin que d’un miracle pour éviter une défaite dévastatrice en Ukraine | Olga Chyzh

Ja contre-offensive ukrainienne est un autre développement majeur de la guerre russo-ukrainienne qui a pris la Russie entièrement par surprise. Les images de soldats russes en fuite, laissant derrière eux du matériel ainsi que des preuves de crimes de guerre, ont une fois de plus rempli les médias. Anéantissant des mois de gains territoriaux de la Russie, les rapides avancées ukrainiennes ont provoqué un effet domino ; la retraite russe massive et chaotique a laissé un énorme trou dans leurs défenses.

Incapable de stabiliser la ligne de front après des défaites dévastatrices à Izyum et Kupiansk, la Russie a été forcée de battre en retraite le long des rivières Oskil et Seversky Donets, s’exposant à de nouvelles avancées ukrainiennes et décimant tout vestige de moral. Même les observateurs les plus pessimistes doivent admettre qu’au train où vont les choses, la Russie n’a besoin que d’un miracle pour éviter une défaite dévastatrice.

Aux grands maux les grands moyens. Et le dirigeant russe, Vladimir Poutine, n’a pas déçu. Lors d’une apparition télévisée très attendue mercredi, Poutine a annoncé une mobilisation militaire partielle, un pari politique à haut risque et à haute récompense qu’il avait tant espéré éviter. Dans le même temps, les dirigeants autoproclamés des territoires ukrainiens occupés se sont précipités pour fixer les dates des référendums fictifs sur l’adhésion à la Russie.

Mobiliser des troupes ne semblerait pas inhabituel pour un observateur occasionnel pour un pays en guerre. Pour comprendre toutes les répercussions politiques de la mobilisation pour Poutine, vous devez comprendre le fonctionnement de son entourage.

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Aucun leader ne gouverne entièrement seul. Pour rester au pouvoir, ils doivent conserver le soutien d’une certaine proportion de leurs électeurs. Les dirigeants démocrates restent au pouvoir en remportant les élections, généralement grâce à des promesses politiques. Les dirigeants autocratiques, tels que Poutine, restent au pouvoir en s’assurant le soutien continu de leur entourage, que ce soit par le biais de politiques ou de paiements privés. Le cercle restreint de Poutine se compose de deux blocs rivaux : les chefs des structures militaires/de sécurité et les officiers supérieurs du renseignement (le FSB). Pour rester au pouvoir, il doit maintenir leur soutien tout en gardant le délicat équilibre entre eux. Si l’un des blocs devient trop fort, il peut devenir un adversaire dangereux et une menace pour le régime lui-même.

Du point de vue des élites militaires russes, la mobilisation se fait attendre depuis longtemps. L’insistance de Poutine à limiter la portée de la guerre en la qualifiant plutôt d’« opération militaire spéciale », ainsi que sa réticence à déclarer la mobilisation, ont essentiellement forcé l’armée russe à se battre les mains liées dans le dos. L’Ukraine a mobilisé des forces dès le premier jour de la guerre, ce qui lui a donné l’avantage du nombre face à un pays beaucoup plus peuplé. Aux yeux des militaires, plus de troupes sont exactement ce dont l’armée russe a besoin pour inverser la guerre. Même s’il faudra du temps pour mobiliser 300 000 soldats, le nombre donné par le ministre russe de la Défense, Sergueï Choïgou, l’espoir est que cela donnera aux militaires le fondement juridique pour mettre un terme à l’hémorragie actuelle des troupes russes dans les territoires occupés.

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Alors que les généraux réclament plus de chair à canon, les élites du renseignement savent que faire faillite est rarement la meilleure stratégie. Leur préférence est d’agir avec plus de légèreté, d’utiliser leur intelligence plutôt que leurs muscles, de gagner par la tromperie, la désinformation, le chantage et la corruption. Un exemple du FSB à son meilleur a été la prise de contrôle de la Crimée en 2014, dans laquelle il a nié la présence de soldats russes et a parlé à la place de « petits hommes verts ». Les élites du renseignement réussissent mieux en dehors des projecteurs médiatiques, pas sous les yeux du monde entier, à bout de souffle. Ils ont besoin de cette guerre pour quitter le cycle de l’actualité, ou du moins tomber en dessous du pli, pour faire leur sale boulot. La meilleure façon d’y parvenir est d’amener l’Ukraine à entamer des pourparlers de paix, afin que la Russie puisse “geler” la guerre et gagner du temps.

Si mobiliser plus de troupes est la clé pour gagner la guerre, alors pourquoi Poutine a-t-il attendu si longtemps ? Pourquoi n’a-t-il pas déclaré la mobilisation au premier signe que son plan de « guerre de trois jours » avait rencontré des difficultés ? Il a attendu si longtemps qu’un membre de longue date de son entourage, Ramzan Kadyrov, l’a appelé publiquement à l’escalade.

Poutine a hésité car il sait que la mobilisation est risquée. Si tout se passe comme prévu, la mobilisation pourrait aider à reconstituer rapidement les troupes russes dans les territoires occupés et à arrêter les avancées ukrainiennes. À moyen et long terme, cela pourrait augmenter considérablement la capacité de la Russie à mener une nouvelle offensive réussie et, partant, forcer l’Ukraine à accepter la paix aux conditions de la Russie.

Cependant, rien dans cette guerre ne s’est déroulé selon le plan de la Russie. La guerre a révélé des faiblesses majeures dans la capacité de la Russie à commander ou à fournir efficacement des armes, de la logistique et des fournitures à une armée de sa taille actuelle, sans parler d’une force beaucoup plus importante. Le moral est bas en Russie et il y a une réticence générale à se battre, malgré des offres de rémunération de plus en plus généreuses. À l’ordre de la mobilisation, des Russes en âge de conscription désespérés ont acheté des billets d’avion pour les pays voisins avec un voyage sans visa. Les quelques médias indépendants russes restants ont publié des articles sur la façon de quitter le pays pour ceux qui craignaient la conscription, tandis que des manifestations anti-mobilisation ont éclaté dans toute la Russie. Aucun de ces éléments n’est un indicateur solide que les choses sont sur le point de se dérouler comme prévu.

Outre les risques militaires, la mobilisation comporte également de sérieux risques politiques pour le cercle restreint de Poutine. Il fait monter les enchères, menaçant de briser le délicat rapport de force entre les blocs rivaux. Dans un certain sens, la Russie ne peut pas perdre une guerre si elle n’a jamais participé qu’à une « opération militaire spéciale ». Une fois annoncée, la mobilisation est la dernière carte des militaires : soit elle renverse la guerre, soit la Russie sera confrontée à une défaite embarrassante. Si la Russie gagne, les généraux obtiendront tout le mérite, ce qui éloignera davantage l’équilibre des forces du FSB. Si la Russie perd, l’armée en assumera la responsabilité et le FSB gagnera du terrain. Dans les deux cas, un bloc gagne tandis que l’autre peut paniquer. Et la panique dans le cercle restreint crée des risques pour ses membres et le régime lui-même.

  • Olga Chyzh étudie la violence politique et les régimes répressifs. Elle est professeure adjointe au département de sciences politiques de l’Université de Toronto

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