Préserver l’histoire de la « guerre secrète » américaine au Laos

Une nouvelle initiative vise à sensibiliser à un chapitre sombre et souvent oublié de l’histoire des États-Unis : le bombardement secret du Laos pendant la guerre du Vietnam.

Près d’un demi-siècle plus tard, la plupart des Américains – et même de nombreux jeunes Américains laotiens – en savent peu sur la campagne militaire clandestine de neuf ans dirigée par la CIA, officieusement appelée la «guerre secrète».

Contrairement à la guerre du Vietnam, la guerre secrète est rarement enseignée dans les écoles américaines. Pour les aînés laotiens, dont la plupart sont venus aux États-Unis en tant que réfugiés pendant et après la guerre, les souvenirs peuvent être trop traumatisants pour être revisités. Certains les emmènent dans la tombe.

La mission de la Legacies Library, un projet du groupe Legacies of War basé à Washington, DC, est d’empêcher que la guerre secrète ne se perde dans le temps.

Une petite équipe de bénévoles a commencé à compiler du matériel pédagogique sur la guerre, notamment des documentaires, des recherches universitaires et des documents gouvernementaux, et à télécharger des versions numériques gratuites en ligne.

Ils ne font que commencer, a déclaré Sera Koulabdara, directeur exécutif de Legacies of War.

« Nous essayons de préserver cette histoire afin de pouvoir protéger l’avenir », a déclaré Koulabdara, qui est né au Laos mais a en grande partie grandi dans l’Ohio. « Nous voulions encourager plus de gens à écrire à ce sujet et à s’intéresser à leur histoire, y compris le public américain. »

Cela ne s’appelait pas la guerre secrète pour rien.

Les administrations Johnson et Nixon ont chacune supervisé les opérations militaires américaines au Laos – techniquement un pays neutre – sans informer le Congrès de l’ampleur de l’implication américaine.

Les bombardiers américains battaient les lignes d’approvisionnement communistes des deux côtés de la frontière Vietnam-Laos, souvent sans se soucier des pertes civiles.

Ils ont largué environ 2 millions de tonnes de munitions pendant le conflit, faisant du Laos, par personne, la nation la plus bombardée de l’histoire.

Les enquêtes sur les activités secrètes de la CIA pendant la guerre du Vietnam ont révélé que les B-52 étaient utilisés pour bombarder systématiquement le Laos et le Cambodge voisins. Groupe d’images universelles / Groupe d’images universelles via le fichier Getty

Les audiences du Congrès en 1971 ont fait connaître la campagne au public. Mais en 1975, les États-Unis s’étaient retirés du Vietnam et une nation fatiguée était prête à passer à autre chose.

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Au Laos, le parti communiste révolutionnaire du peuple lao a pris le pouvoir, qu’il détient depuis lors.

L’impact de la guerre secrète continue de se faire sentir aujourd’hui, y compris le danger des munitions non explosées.

Environ un tiers des bombes américaines n’ont pas explosé à l’impact. Les restes d’explosifs saturent encore la campagne laotienne, constituant une menace pour les agriculteurs et les enfants. Quelque 50 000 personnes ont été tuées ou blessées par des munitions non explosées depuis 1964, selon AUSLAO-UXO, une société avec des propriétaires laotiens et australiens qui fournit des services de déminage.

À la fin de la guerre, des milliers de réfugiés ont quitté le Laos, dont une grande partie s’est installée aux États-Unis.

Selon les données du gouvernement américain, il y a environ 200 000 Américains laotiens, dont presque tous font remonter leur héritage à cette époque, tandis que la communauté américaine Hmong, qui comprend également de nombreux réfugiés du Laos, compte environ 300 000 personnes. Les Hmong sont un groupe ethnique distinct – avec une langue et des traditions culturelles distinctes du Laos – qui, au cours des deux derniers siècles, ont migré de Chine vers certaines parties de l’Asie du Sud-Est.

Les immigrants d’Asie du Sud-Est de cette époque enterrent souvent leurs souvenirs de guerre dans une «culture du silence», disent les défenseurs de la santé mentale.

Certaines recherches suggèrent que ce traumatisme peut être transmis de génération en génération, se manifestant par un sentiment de déracinement ou un manque d’identité laotienne parmi les descendants.

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Legacies of War, formé en 2004, a passé des années à pousser le Congrès à augmenter le financement du déminage au Laos. Ses efforts ont porté leurs fruits en 2016, lorsque le président de l’époque, Barack Obama, est devenu le premier président américain en exercice à visiter le pays. Il a doublé le soutien annuel aux efforts de déminage des munitions à 30 millions de dollars.

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Cela a commencé à aborder un héritage de la guerre secrète, mais un autre se profilait : le manque continu de sensibilisation des Américains à ce sujet.

L’idée de la bibliothèque Legacies est venue en 2020, après que Koulabdara se soit retrouvée à partager des souvenirs avec Jessica Pearce Rotondi, une journaliste et auteur à New York qu’elle a rencontrée via les réseaux sociaux.

Tous deux avaient passé des années à fouiller dans des boîtes moisies, essayant de donner un sens aux histoires familiales que leurs proches ne pourraient jamais raconter.

Après la mort de son père en 2017, Koulabdara a retrouvé des photos de son enfance, de vieux journaux et des notes de sa carrière de chirurgien au Laos.

Rotondi, recherchant un mémoire, cherchait des réponses sur son oncle, un pilote américain pendant la guerre du Vietnam qui n’est jamais rentré.

En fouillant la maison de son enfance, elle a trouvé des boîtes de documents de la CIA fortement expurgés et déclassifiés concernant son service, ainsi que des piles de lettres relatant la quête de la famille pour le retrouver.

Leurs échanges les ont convaincus de la nécessité de plus de transparence sur la campagne d’attentats au Laos.

« Ces barreaux ont séparé les familles et continuent d’empêcher les Américains de connaître leur histoire », a déclaré Rotondi dans un e-mail, faisant référence aux parties masquées des documents. « Notre objectif avec Legacies Library est d’arrêter le silence autour de la guerre secrète. »

Deux ans plus tard, la Bibliothèque des Legs prend forme.

Des fiches d’information et des témoignages du Congrès offrent un cours accéléré sur le problème persistant des munitions non explosées au Laos. Il existe également des liens vers des livres et des documentaires sélectionnés par un comité d’examen de Legacies of War.

L’un des joyaux de la bibliothèque est un groupe de 32 dessins de villageois laotiens.

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Recueillies par un volontaire américain, Fred Branfman, dans les années 1970, elles dépeignent à quoi ressemblait la guerre aérienne américaine vue d’en bas. Ils représentent l’une des seules formes de témoignage direct de la guerre par le peuple lao.

Parmi les collections de la bibliothèque Legacies, on trouve un groupe de 32 dessins de villageois laotiens qui dépeignent à quoi ressemblait la guerre aérienne américaine vue d'en bas.
Parmi les collections de la bibliothèque Legacies, on trouve un groupe de 32 dessins de villageois laotiens qui dépeignent à quoi ressemblait la guerre aérienne américaine vue d’en bas.Avec l’aimable autorisation des héritages de guerre

Plus tard, les organisateurs espèrent trouver des fonds pour la bibliothèque – elle est maintenant gérée par des bénévoles – et ajouter de nouvelles collections uniques.

Un domaine où la bibliothèque fait défaut, a déclaré Rotondi, est ses ressources sur le peuple Hmong, dont beaucoup étaient des partenaires clés des États-Unis pendant la guerre. Un musée du Minnesota, un État que près d’un tiers des Américains Hmong appellent chez eux, commémore cette partie de l’histoire.

En ce qui concerne les documents gouvernementaux, les sens. Patrick Leahy, D-Vt., et Sheldon Whitehouse, DR.I., soutiennent les efforts visant à déclassifier davantage de documents de la CIA.

Une autre perspective consiste à ajouter des histoires orales. En devenant grands-parents, certains immigrants du Laos ont commencé à parler de leurs expériences de guerre.

C’est la curiosité des jeunes générations, cependant, qui peut rendre possible une réconciliation plus complète.

En février, l’ambassadeur du Laos aux États-Unis, Khamphan Anlavan, a décerné un prix aux frères et sœurs Hyleigh et Prinston Pan, lycéens en Californie, pour leur travail de commémoration de la guerre secrète.

Les frères et sœurs Hyleigh et Prinston Pan, lycéens de Californie, ont été reconnus par Khamphan Anlavan, ambassadeur du Laos aux États-Unis, pour leurs efforts de sensibilisation à la guerre secrète.
Les frères et sœurs Hyleigh et Prinston Pan, lycéens de Californie, ont été reconnus par Khamphan Anlavan, ambassadeur du Laos aux États-Unis, pour leurs efforts de sensibilisation à la guerre secrète.Avec l’aimable autorisation des héritages de guerre

Hyleigh Pan a recueilli des témoignages sur la législation liée à l’Asie du Sud-Est et a aidé à produire un documentaire sur les munitions non explosées au Laos. Prinston Pan a enregistré plus d’une douzaine d’histoires orales et organisé des collectes de fonds scolaires pour le nettoyage des bombes dans le pays.

Il a également écrit un livre pour enfants, « Kong’s Adventure », basé sur l’expérience de son grand-père, qui a été chef de la police au Laos sous le gouvernement soutenu par les États-Unis avant de fuir la prise de contrôle communiste avec sa famille et de commencer une nouvelle vie au Kansas. .

Tous les profits iront à la bibliothèque des legs.

Dans une interview, Prinston Pan a déclaré que parler à l’ambassadeur lui semblait familier, comme parler à son grand-père.

Le prix, pense-t-il, « vient d’un souci mutuel pour la communauté laotienne en général ».

« Au fil du temps, quelqu’un doit faire le pas en avant pour guérir ces blessures du passé. »

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