Quelle est la gravité de la propagation au Royaume-Uni de la variante Covid trouvée pour la première fois en Inde?

En décembre, alors que des millions de familles britanniques se préparaient à se lancer dans les festivités de Noël très attendues, les nouvelles se sont intensifiées concernant une nouvelle variante de Covid-19 qui semblait être beaucoup plus transmissible que d’autres en circulation.

La souche identifiée pour la première fois dans le Kent a finalement anéanti les espoirs d’un assouplissement progressif des restrictions au cours de la nouvelle année et a été accusée de la deuxième vague dévastatrice du virus qui a frappé le Royaume-Uni en hiver.

Aujourd’hui, une semaine après que le pays a signalé certains des taux d’infection les plus bas depuis l’été de l’année dernière, la propagation rapide d’une famille de variantes découvertes pour la première fois en Inde menace de faire à peu près la même chose.

Les responsables de la santé publique au Royaume-Uni sont «inquiets» du gonflement des grappes des variantes, connues sous le nom de B.1.617, et ont annoncé que des tests de surtension et une recherche améliorée des contacts seront déployés dans les points chauds où la variante avait été trouvée.

Bien que le Royaume-Uni prévoie de lever toutes les restrictions relatives aux coronavirus le 21 juin – la prochaine étape de l’assouplissement du verrouillage intervient lundi avec la réouverture de l’hospitalité intérieure et d’autres relaxations – le déploiement du vaccin au Royaume-Uni peut maintenant être adapté pour essayer de remédier à la hausse des cas.

Boris Johnson, Premier ministre, doit tenir une conférence de presse sur la question vendredi après-midi.

Mais alors même que les responsables de la santé se précipitent pour adapter leurs plans pour contenir la propagation des variantes, les scientifiques et les experts de la constitution génétique des virus tentent toujours de comprendre des données très limitées sur les caractéristiques de la souche principale qui suscite des inquiétudes en Grande-Bretagne – B.1.617.2.

Un haut responsable de la santé publique a décrit la panique actuelle autour de la variante comme «exagérée».

«C’est une zone sans données», ont-ils dit. «Je suis inquiet mais il n’y a aucune raison de changer ce que nous faisons pour le moment.»

Les preuves suggèrent que la variante se développe beaucoup plus rapidement que toutes les autres souches importées, et la propre «variante préoccupante» du Royaume-Uni, B.1.1.7, lorsqu’elle est apparue pour la première fois en décembre.

Il y a eu 1768 cas séquencés de B.1.617.2, selon les dernières données du Covid-19 Genomics UK Consortium. Les cas sont regroupés autour de Bolton, Blackburn avec Darwen, Bedford et London, où le nombre de cas associés à d’autres souches a continué de baisser.

« S’il est plus transmissible, il est possible qu’il remplace B.1.1.7, ils sont dans une course aux armements les uns avec les autres », a déclaré le responsable de la santé publique. «La question dans mon esprit est la suivante: est-ce que c’est important?»

Si les cas augmentent, mais que les hospitalisations et les décès sont maîtrisés, une légère augmentation de la transmissibilité n’est peut-être pas trop grave, affirment certains experts.

Les scientifiques surveillent maintenant les personnes infectées par la variante, comme les faucons, pour essayer de déterminer si la variante est capable d’échapper à l’immunité naturelle ou induite par le vaccin, et si elle provoque une maladie plus grave.

À la base de la nervosité à propos des variantes, la modélisation publiée par les conseillers gouvernementaux cette semaine a présenté un sombre tableau des répercussions possibles de l’émergence d’une souche plus virulente ou résistante aux vaccins de Covid-19.

Une variante aussi transmissible que la souche B.1.1.7 identifiée pour la première fois au Royaume-Uni, et qui présente une certaine résistance aux vaccins, «pourrait facilement conduire à un autre pic doublant ou triplant celui observé en janvier 2021 si aucune intervention n’était pris », selon le document publié par le groupe scientifique britannique sur la pandémie d’influenza sur la grippe (SPI-M). Il a conclu que «les variantes restent un risque majeur pour la feuille de route» en dehors du verrouillage.

Graphique montrant que selon un modèle, une variante beaucoup plus transmissible pourrait produire un pic plus élevé d'hospitalisations que l'une des deux vagues du Royaume-Uni à ce jour

Mais un responsable de la santé publique a averti que les premiers modèles de ce type «ne devraient pas être considérés comme un évangile», en partie parce que «nous ne lui permettrions jamais d’aller aussi loin». «Il y a eu des modèles terriblement terribles qui se sont atténués au fil du temps», ont-ils noté.

La bonne nouvelle est qu’un nombre croissant d’études scientifiques suggèrent que la récolte de vaccins existante est capable de «neutraliser» la famille de variantes B.1.617 et de protéger contre les maladies graves, bien qu’il puisse y avoir une augmentation marginale des infections par rapport à la souche trouvée pour la première fois dans le Kent.

Cela dit, la plupart de ces travaux de laboratoire se sont concentrés sur B.1.617.1, la variante identifiée pour la première fois en Inde, avec des données limitées disponibles spécifiquement sur B.1.617.2 qui a ses propres caractéristiques uniques.

Un article publié jeudi par des universitaires indiens a révélé que les receveurs du vaccin Covishield du Serum Institute produisaient des anticorps lorsqu’ils étaient confrontés à la variante B.1.617.1, et a conclu que «les anticorps induits par le vaccin sont susceptibles d’être protecteurs pour limiter la gravité et mortalité de la maladie chez les individus vaccinés ».

Graphique montrant que la part des cas et des décès parmi les personnes âgées diminue dans certaines régions de l'Inde, ce qui suggère que les vaccins offrent une certaine protection contre B.1.617.2

Mais alors que les craintes croissent que cette variante constitue la plus grande menace à ce jour pour un retour aux voyages internationaux et aux interactions sociales sans entraves, l’attention se tourne également vers la question de savoir si les autorités britanniques ont fait suffisamment pour tenir compte des signes avant-coureurs de l’Inde et étouffer plus rapidement la propagation de la tension dans l’œuf.

Le domaine d’inaction le plus flagrant a été la décision de ne pas imposer de limites aux voyages entre l’Inde et le Royaume-Uni. La décision de ne pas placer l’Inde sur la liste rouge du Royaume-Uni a signifié que des centaines de cas ont été importés le mois dernier, ce qui a déclenché les épidémies communautaires les plus importantes qui se produisent actuellement. L’Inde a été ajoutée à la liste rouge du Royaume-Uni la semaine dernière.

Avec des tests de surtension déjà en cours dans les régions où la variante est plus répandue, la question est maintenant de savoir si d’autres mesures telles que l’adaptation du déploiement du vaccin fonctionneront.

Graphique montrant que les cas augmentent à nouveau dans le nord-ouest de l'Angleterre, où B.1.617.2 circule, mais que cette augmentation est concentrée parmi les groupes d'âge plus jeunes et moins vaccinés

Muge Cevik, clinicien et chercheur en virologie à l’Université écossaise de St Andrews, a déclaré que l’idée d’offrir des «vaccinations contre les surtensions» aux jeunes dans des points chauds variés «avait beaucoup de sens».

«Si vous regardez les nombres de B.1.617.2 – il se propage dans les populations non vaccinées, vous réduirez donc la transmission», a-t-elle déclaré. Cependant, imposer des restrictions plus sévères comme des verrouillages localisés «devra être un dernier recours».

«Les infections ne se traduiront pas nécessairement par des hospitalisations et des décès», a-t-elle ajouté. «À l’avenir, nous devons réfléchir à ce qu’est une réponse proportionnée.»

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