Rêves de cerceau : l’équipe américaine de basket-ball qui a peut-être été la plus grande de tous les temps | jeux olympiques

“JE ne sais rien de l’Angola. Mais l’Angola est en difficulté. Les paroles de Charles Barkley au Palau Municipal d’Esports la veille du coup d’envoi de l’équipe américaine de basket-ball aux Jeux olympiques de 1992 se sont avérées vraies à plusieurs niveaux, certains plus édifiants que d’autres.

Barkley lui-même allait marquer 24 points contre l’Angola dans une victoire écrasante, donnant ainsi un coup de coude à un adversaire dans le cou pour “lui montrer à quoi ressemble la NBA”. Il finirait également par devenir le meilleur buteur de cette Dream Team, un homme s’amusant, faisant la fête avec les locaux, jouant aux cartes toute la nuit avec Michael Jordan et Scottie Pippen, donnant l’avantage à une équipe jouant avec une sorte de lumière. autour de. Et dans le processus de devenir une partie d’un autre type d’histoire.

Cela fait exactement 30 ans cette semaine que la Dream Team a remporté l’or à Barcelone. Les anniversaires sportifs sont souvent des choses inutiles. Un événement a eu lieu. Le temps s’est écoulé. La fin. Ceci, cependant, est l’un des bons. Peut-être même l’un des meilleurs, ne serait-ce que parce que la Dream Team est ce genre d’entité, toujours une question d’ultime et de grandeur.

Pas seulement parce que l’équipe elle-même était extraordinairement bonne, sans doute la plus grande collection de talents sportifs jamais réunie. Pas seulement parce qu’ils se sont comportés comme une équipe, remportant leurs matchs avec une moyenne de 44 points. Pas même parce qu’il y avait une sorte de joie rare dans la façon dont ils le faisaient. Regardez en arrière et ce qui ressort, c’est le regard d’émerveillement partagé dans la foule alors que Jordan saute non seulement vers le haut mais aussi vers l’avant, maintenant l’altitude comme un planeur; ou Magic Johnson lance des passes si plates et nettes qu’elles dessinent une sorte de halètement collectif, les hommes se déplaçant dans un autre type de gravité, un air plus léger.

C’était aussi un de ces moments où le sport semble se glisser dans autre chose. Même la façon dont cette équipe est née était importante. Quatre ans plus tôt, une équipe olympique américaine composée d’amateurs et de joueurs de ligue mineure avait été sévèrement battue par l’URSS. Un an plus tard, un vote a été adopté pour permettre aux joueurs de la NBA de concourir.

La politique est intervenue là-dedans. L’Union soviétique s’est opposée à ce mouvement jusqu’au bout, mais l’Union soviétique était également en train de se dissoudre. Les historiens – et AJP Taylor était très ferme à ce sujet – ont peut-être décidé que la note clé de la chute du mur de Berlin était David Hasselhoff dans une veste en cuir cloutée mimant Looking For Freedom à une collection de Berlinois de l’Est perplexes portant des masses. Mais la Dream Team, comme l’indique la couverture du Sports Illustrated de février 1991, avait aussi l’impression que quelque chose se desserrait, une sorte d’ouverture.

Michael Jordan (deuxième à droite) fait un signe de victoire alors qu’il célèbre avec ses coéquipiers Larry Bird, Scottie Pippen et Clyde Drexler après avoir remporté la médaille d’or olympique à Barcelone en 1992. Photographie : Ray Stubblebine/Reuters

En regardant en arrière à travers les lunettes de sport affectueuses et floues d’une génération élevée, même contre votre volonté consciente, pour absorber la culture américaine, la nourriture américaine, les films américains, les certitudes américaines, il ne semble pas exagéré de dire que la Dream Team ressentait, vaguement, comme une sorte de fanfare du siècle américain. C’était un défilé de la victoire, une version sportive de Jack Kerouac mangeant une tarte aux pommes de la côte est, l’occasion de se gaver de cette douceur.

Une chimère peut-être ; mais séduisant. C’était surtout une équipe incroyable. Jordan, Johnson, Barkley, Pippen, Larry Bird et Patrick Ewing étaient tous partants dans un groupe si fort qu’il pouvait se permettre d’ignorer comme son joueur universitaire symbolique un type appelé Shaquille O’Neal de l’État de Louisiane.

Les fans montrent leur soutien à l'équipe américaine de basket-ball lors de la victoire 117-85 contre la Croatie aux Jeux Olympiques de 1992 à Barcelone.
Les fans montrent leur soutien à l’équipe américaine de basket-ball lors de la victoire 117-85 contre la Croatie aux Jeux Olympiques de 1992 à Barcelone. Photographie : Ed Reinke/AP

Le véritable ciment de ce projet était Magic, qui avait pris sa retraite l’année précédente après avoir été testé positif au VIH, et que la plupart de ses coéquipiers supposaient être en sursis. Il y aurait des protestations contre son inclusion, notamment de la part du médecin de l’équipe australienne, qui a suggéré, sur la base de zéro preuve, qu’il infecterait d’autres athlètes. Magic est toujours vivant et en bonne santé, âgé de 62 ans. Il a reçu le plus adorable des accueils à Barcelone, a dansé pendant le défilé d’ouverture en costume bleu soyeux Jimmy Cagney et a dirigé l’équipe sur et hors du terrain.

Et pourtant, malgré tout le triomphalisme, cela n’a jamais été une chose sûre. Les critiques disaient qu’il y aurait trop d’étoiles. Jordan a admis (il faut l’aimer) qu’il était là pour étudier ses adversaires NBA afin de les battre de manière plus convaincante l’année suivante. Un des premiers entraînements était si mauvais que Johnson a fini par envoyer un ballon dans les gradins. Le 28 juin, ils ont joué leur premier match compétitif et tout a cliqué. Comme l’a dit l’entraîneur de Cuba par la suite : “Vous ne pouvez pas couvrir le soleil avec votre doigt.”

Et ainsi de suite jusqu’à Barcelone avec une escorte d’hélicoptères militaires, une impasse de fans adorateurs et une sorte de célébrité pré-mondialisation touchante, les personnes présentes légèrement choquées de constater à quel point les gens aimaient cette équipe. Barcelone était la scène parfaite, une ville qui est elle-même une œuvre d’art, un monument aux splendides choses que les humains peuvent faire. Les joueurs sont allés dans les musées et ont nagé dans la mer. Les opposants ont demandé des autographes. Parfois, les commentateurs locaux étaient réduits à rire alors que Magic faisait semblant, feintait, s’accroupissait, faisait semblant à nouveau, puis soufflait une belle couche de velours sous le panier.

On a tendance à voir une sorte d’impérialisme tyrannique dans la domination de l’équipe américaine, mais c’est passer à côté du fait qu’il s’agit d’athlètes individuels, que leur éclat est durement gagné, que le sport est poussé à ses limites physiques et mentales, et que la plus vive des impressions.

Cette course olympique est régulièrement reconnue pour avoir contribué à faire du basket-ball un jeu mondial. Mais c’était plus que ça. Le monde était vertigineux au début des années 90. Et d’une certaine manière, cette équipe se sentait comme un couronnement, une preuve tangible du fait que le monde serait désormais entièrement ouvert aux frontières, Wendy’s sur la Place Rouge, Bill Clinton jouant du saxophone, la fin de l’histoire, la suppression de la menace constante d’une méga-nucléaire imminente. décès.

Et oui, ce n’était bien sûr qu’une illusion. La même année, des émeutes raciales éclatèrent à Los Angeles. L’histoire n’a pas pris fin, bien que le siècle américain l’ait fait. Et en regardant en arrière maintenant, ce qui reste de cette équipe est sa capacité à exprimer quelque chose de ces espoirs confus et déroutants ; et au-delà de cela, juste la beauté de base, la grâce de ces chemises blanches fantômes, flottantes, se tordant dans l’air analogique, oniriques au sens le plus vrai.

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