Sécheresse à Taiwan: les habitants prient pour la pluie et se démènent pour économiser l’eau

TAICHUNG, Taiwan – Lin Wei-Yi a jadis peu pensé à l’eau qui s’écoulait à travers sa buse de douche, son robinet de cuisine et son tuyau d’arrosage.

Mais alors que la pire sécheresse à Taiwan depuis plus d’un demi-siècle s’est aggravée ces dernières semaines, Mme Lin, 55 ans, a commencé à garder des seaux près des robinets. Elle a adopté le conseil d’un voisin de tirer la chasse d’eau des toilettes cinq fois avec un seul seau d’eau en ouvrant le réservoir et en le versant directement. Elle a arrêté de laver sa voiture, qui est devenue si sale que ses enfants se contorsionnent pour éviter de se frotter contre elle.

La sécheresse de plusieurs mois a presque épuisé les principaux réservoirs de Taiwan, contribué à deux coupures d’électricité graves et forcé les autorités à restreindre l’approvisionnement en eau. Il a apporté des changements spectaculaires au paysage de l’île: les fonds de plusieurs réservoirs et lacs ont été déformés en étendues fissurées et poussiéreuses qui ressemblent à des sols désertiques. Et cela a transformé le nombre des 23,5 millions d’habitants de Taiwan qui utilisent et pensent à l’eau.

«Nous avons utilisé trop d’eau auparavant», a déclaré Mme Lin cette semaine dans la ville centrale de Taichung. «Maintenant, nous devons nous adapter à une nouvelle norme.»

Aucun typhon n’a touché terre à Taiwan l’année dernière, la première fois depuis 1964. Les cyclones tropicaux sont une des principales sources de précipitations pour les réservoirs de l’île. Certains scientifiques disent que le manque récent de typhons fait partie d’un schéma de plusieurs décennies lié au réchauffement climatique, dans lequel l’intensité des tempêtes frappant Taiwan a augmenté mais leur fréquence annuelle a diminué.

Les précipitations ordinaires ont également été considérablement inférieures à la normale cette année, en particulier dans la région centrale qui comprend Taichung, une ville de 2,8 millions d’habitants et la deuxième plus grande de l’île. La pénurie d’eau pourrait commencer à s’atténuer ce week-end si de fortes pluies arrivent samedi, comme le prévoient certains prévisionnistes. Mais à partir de vendredi, les niveaux d’eau à deux réservoirs principaux qui alimentent Taichung et d’autres villes centrales oscillaient entre 1 et 2 pour cent de la capacité normale.

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Dans quelques cas, les habitants habituels des lacs et des réservoirs de l’île – les poissons – ont été remplacés par d’autres espèces: des touristes et des influenceurs des médias sociaux prenant des photos du terrain visuellement surprenant pour des publications Instagram. Dans l’un des endroits les plus photogéniques, Sun Moon Lake, un réservoir du centre de Taiwan, la ligne de flottaison en retrait a révélé des pierres tombales qui, selon les historiens, pourraient dater de la dynastie Qing.

«Il fait très chaud à Taichung depuis un moment maintenant», a déclaré Huang Ting-Hsiang, 27 ans, un chef qui travaille chez lui et a arrêté de cuisiner le mois dernier faute d’eau. «Les images des niveaux dangereusement bas de ces réservoirs sont effrayantes, mais nous ne pouvons rien faire.»

Pour lutter contre la sécheresse, le gouvernement a puisé de l’eau dans des puits et des usines de dessalement d’eau de mer, des avions volants et des produits chimiques brûlés pour semer des nuages ​​au-dessus des réservoirs, et a interrompu l’irrigation sur une superficie de terres agricoles de près de la taille de New York.

Il a également sévèrement limité les livraisons d’eau résidentielles. À Taichung et dans d’autres villes durement touchées, les robinets sont coupés deux jours par semaine depuis début avril. Certains résidents ont une faible pression d’eau même les autres jours. Les responsables ont déclaré que les bordures deviendraient plus sévères, à partir de mardi, si les fortes pluies attendues au cours du week-end ne se matérialisaient pas.

Lo Shang-Lien, professeur à l’Institut de hautes études en génie de l’environnement de l’Université nationale de Taiwan, a déclaré que les restrictions actuelles étaient nécessaires en partie parce que les habitants de l’île ont tendance à utiliser beaucoup d’eau.

À Taichung, le taux quotidien de consommation intérieure par personne est de 283 litres, soit près de 75 gallons, selon les données gouvernementales de 2019. À Taipei, la capitale, il est de 332 litres par jour. En revanche, la consommation résidentielle moyenne d’eau en Europe est d’environ 144 litres par personne et par jour et 310 litres aux États-Unis, selon les estimations officielles.

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Le professeur Lo a déclaré que l’utilisation de l’eau à Taïwan était relativement élevée en partie parce que ses prix de l’eau – parmi les plus bas d’Asie, selon Fitch Ratings – incitent à la consommation excessive. «Compte tenu de tous les événements climatiques extrêmes de ces dernières années, les politiques de l’eau sont devenues quelque chose que nous devons reconsidérer et replanifier», a-t-il déclaré.

Augmenter ces prix serait politiquement sensible, cependant, et un porte-parole de l’Agence des ressources en eau a déclaré que le gouvernement n’avait pas de plans immédiats pour le faire.

Pour l’instant, de nombreuses personnes à Taiwan regardent le ciel et prient pour la pluie.

Dans un signe de l’humeur du public, plus de 8000 utilisateurs de médias sociaux ont écouté une récente diffusion en direct du gouvernement d’un orage d’une heure dans l’après-midi dans un réservoir du nord de Taiwan. Un magasin de thé à bulles dans la ville nordique de Taoyuan a déclaré qu’il cesserait de servir de la glace avec des boissons jusqu’à ce que les restrictions d’eau soient levées. Et à Taichung, les responsables de l’irrigation ont organisé une cérémonie d’adoration de la pluie dans un temple – le premier événement du genre depuis 1963 et le quatrième seulement depuis la construction du temple, en 1730.

Mme Lin, qui a cessé de laver sa voiture, nettoie la vaisselle dans une chaîne de montage de casseroles en métal avec de l’eau de vaisselle qu’elle arrange du plus sale au plus propre.

«J’ai encore besoin de laver tout ce dont j’ai besoin pour laver», dit-elle, «mais maintenant, chaque goutte doit être utilisée deux fois.»

Pendant les premières semaines du rationnement, certaines personnes ont cherché des moyens d’échapper à la vie sans eau courante. Mme Lin a fait du tourisme dans la ville orientale de Hualien et a rendu visite à l’une de ses filles à Taipei. D’autres sont allés se baigner dans des sources chaudes.

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Lin Ching-tan, propriétaire du complexe Kylin Peak Hotspring à Taichung, a déclaré qu’il avait réduit le prix d’entrée de moitié, à environ 5 dollars, dans un geste humanitaire. Il a également commencé à se baigner au travail avant de rentrer chez lui le soir.

«Si vous n’avez pas d’eau pour prendre une douche, cela peut être une torture», a-t-il dit.

Mais alors que le gouvernement restreint les mouvements dans un effort pour lutter contre l’épidémie de coronavirus la plus grave de Taiwan depuis le début de la pandémie, de plus en plus de résidents de l’île sont coincés chez eux, à la recherche de moyens créatifs de prolonger la durée de l’approvisionnement en eau. Sur Facebook et d’autres plateformes de médias sociaux, les gens ont partagé des conseils d’économie d’eau, notamment sur la façon de tirer les toilettes plus efficacement ou d’installer un deuxième réservoir d’eau sur le toit.

M. Huang, le chef, a déclaré que lui et sa famille avaient un système pour stocker l’eau dans des seaux, des pots et des réservoirs avant que leurs robinets ne s’assèchent tous les mardis et mercredis. Ils essaient également de commander des plats à emporter pour ne pas avoir à utiliser d’eau pour cuisiner, a-t-il ajouté, bien que leurs restaurants et stands de nourriture préférés ferment parfois pour la même raison.

Le système de Mme Lin consiste à placer un récipient en plastique sous ses pieds pendant la douche, puis à tirer la chasse d’eau avec.

Cette semaine, sur son balcon, elle a versé de l’eau de cuisine usagée sur certaines fleurs mais en a laissé d’autres se faner. «Il n’y a pas de retour en arrière face aux conditions météorologiques extrêmes», a-t-elle déclaré. «Développer de bonnes habitudes pour économiser l’eau n’est probablement qu’une répétition des fréquentes sécheresses du futur.»

Amy Chang Chien rapporté de Taichung, Taiwan, et Mike Ives de Hong Kong.

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