« Situation désastreuse » : la Silicon Valley réprime l’utilisation de l’eau alors que la sécheresse en Californie s’aggrave | Sécheresse californienne

Le comté de Santa Clara, berceau de la Silicon Valley, a imposé des restrictions d’eau obligatoires cette semaine lors d’une grave sécheresse qui a déjà atteint des niveaux historiques.

Cette décision a été défendue par des analystes et des chercheurs qui ont poussé à davantage d’efforts de conservation à travers la Californie, craignant que l’État ne sombre plus profondément dans une sécheresse catastrophique pendant l’été et l’automne chauds et secs.

“Nous sommes en effet dans une situation désastreuse”, a déclaré Rick Callender, le PDG du district des eaux desservant le comté de Santa Clara, lors d’une audience publique mercredi. «Lorsque vous voyez une tempête sur le point de frapper votre communauté, la responsabilité du gouvernement n’est pas d’attendre que la tempête frappe pour appeler à une action d’urgence. La responsabilité du gouvernement, comme nous le savons tous, est d’agir avant que la tempête ne puisse réellement causer la dévastation. »

Dans toute la Californie, les conditions de sécheresse s’intensifient alors que les températures croissantes effacent le manteau neigeux diminué et les réservoirs enregistrent des afflux record. Stimulés par la crise climatique, les années sèches de l’État deviennent de plus en plus sèches et le paysage desséché prépare le terrain pour une autre saison d’incendies dévastateurs. Les champs devront être mis en jachère, les écosystèmes d’eau douce sont confrontés à une catastrophe et certaines communautés se préparent à des pénuries d’eau qui réduiront encore plus les approvisionnements en eau déjà limités pour la consommation et l’assainissement.

Près de 95 % de l’État connaît actuellement une « sécheresse grave », selon la classification de l’observateur américain de la sécheresse, mais certaines régions sont plus durement touchées que d’autres et les réponses ont varié.

Le gouverneur de Californie, Gavin Newsom, a déclaré une urgence de sécheresse dans 41 des 58 comtés de Californie et a proposé un investissement de 5,1 milliards de dollars dans les infrastructures hydrauliques et la résilience. Mais il a résisté à la pression pour étendre la déclaration à l’échelle de l’État, anticipant peut-être le potentiel d’un retour de flamme politique au milieu d’une élection de rappel.

L’eau est depuis longtemps un problème localisé en Californie, et l’administration Newsom doit faire preuve de prudence, selon l’experte en politique de l’eau Felicia Marcus, qui a précédemment présidé le conseil de contrôle des ressources en eau de l’État de Californie.

« L’histoire de la gouvernance de l’eau en Californie n’est pas descendante », déclare Marcus. « C’est un contrôle local. Il existe une norme politique culturelle et nous sommes fortement fragmentés.

Valley Water, le conseil de district du comté qui sert à la fois de décideur politique et de fournisseur d’eau en gros dans le comté de Santa Clara, a appelé les villes et les entreprises qu’il dessert à réduire de 15 % leurs niveaux de 2019. Une grande partie des coupes se concentrent sur la réduction de l’utilisation de l’eau en plein air en milieu urbain, qui absorbe environ la moitié de l’eau distribuée aux communautés et est gaspillée sur des pelouses vertes luxuriantes ou des voitures et des allées propres.

Jim Jensen, un éleveur, marche au bord d’un étang avec de faibles niveaux d’eau à Tomales, dans le comté de Marin. Photographie : Justin Sullivan/Getty Images

Plus au nord, le comté de Marin a été le premier à déclarer une urgence de pénurie d’eau en avril, imposant des restrictions obligatoires aux résidents visant à réduire la consommation de 40% dans tout le district. Pendant ce temps, leurs voisins d’East Bay, qui comprennent les villes d’Oakland et de Berkeley, ne seront pas obligés de conserver, mais ils pourraient voir des taux plus élevés. Le district des services publics d’East Bay a déclaré que l’eau dont il dépend n’était pas encore suffisamment menacée d’épuisement pour mériter des réductions obligatoires et que les utilisateurs avaient déjà conservé 13% de plus qu’en 2013.

«Pour la conservation de l’eau en milieu urbain, nous avons commencé à voir certaines municipalités publier des messages sur la sécheresse», explique Cora Kammeyer, chercheuse principale au Pacific Institute. « Mais on a le sentiment que de nombreuses municipalités se sentent décemment bien dans leur stockage et leur capacité à résister à la sécheresse. »

Les Californiens ont tiré des leçons clés de la dernière période sèche, au cours de laquelle l’État a connu les quatre années les plus sèches depuis que les autorités ont commencé à enregistrer les niveaux de précipitations, et les résidents utilisent moins d’eau qu’ils ne l’étaient alors.

Les zones urbaines ont investi dans des programmes de recyclage et de réutilisation de l’eau et ont renforcé leur capacité à capter les eaux pluviales. Même si la population de l’État a augmenté, ajoutant près de 10 millions de personnes supplémentaires au cours des trois dernières décennies, les villes utilisent à peu près la même quantité d’eau que dans les années 1990, selon le Public Policy Institute of California.

Mais, selon les chercheurs et les experts en politique de l’eau, il reste encore beaucoup à faire. La crise climatique rendra les périodes sèches plus sèches et les écosystèmes californiens sont déjà confrontés à la catastrophe.

“C’est pendant une sécheresse que nous voyons à quel point notre utilisation de l’eau n’est pas durable en Californie”, déclare Jon Rosenfield, scientifique principal chez San Francisco Baykeeper, une organisation de défense des droits qui œuvre pour protéger la baie et ses affluents, ajoutant qu’il pense que le Newsom l’administration a été « catastrophique en matière de politique de l’eau ». Le bureau du gouverneur n’a pas immédiatement répondu à une demande de commentaire.

« Pour dépasser les anciennes dichotomies, nous devons tous utiliser moins d’eau. Il ne s’agit pas de boire moins d’eau, ni de sauter des douches, mais nous devons maîtriser notre utilisation agricole et les villes peuvent faire plus », dit-il. « Oui, il doit y avoir des solutions locales, mais nous avons vraiment besoin d’une solution à l’échelle de l’État. »

La Californie produit environ les deux tiers des fruits et des noix aux États-Unis et fournit plus d’un tiers des légumes du pays. Les agriculteurs et les éleveurs de l’État ressentent déjà l’impact de la sécheresse et d’un resserrement sur leurs livraisons d’eau attendues des agences fédérales et étatiques, en éliminant les cultures et en déterrant les vergers, car environ 500 000 acres devraient être en jachère.

Mais le secteur détient également beaucoup de pouvoir, réclamant environ quatre fois plus d’eau que les zones urbaines. Et, comme l’a rapporté le Los Angeles Times à la fin de la dernière sécheresse en 2017, les pénuries d’eau n’ont guère ralenti les revenus du secteur, qui ont atteint des sommets records en 2012, 2013 et 2014.

Pendant ce temps, les résidents ruraux – en particulier dans les communautés de couleur – ont vu leurs puits se tarir. Environ la moitié des systèmes d’approvisionnement en eau de l’État sont actuellement menacés ou potentiellement en panne, selon une analyse récemment publiée par le conseil de contrôle des ressources en eau de l’État. En outre, un quart des poissons d’eau douce indigènes de Californie, qui sont essentiels à la santé des écosystèmes aquatiques, sont désormais menacés ou en voie de disparition en raison du manque de débit.

« Les gens n’arrêtent pas de penser : il va sûrement pleuvoir l’année prochaine », dit Marcus. “Nous sommes programmés pour espérer le meilleur et nous ne prévoyons pas toujours le pire.” Mais, ajoute-t-elle, “toute année sèche peut être la première année d’une sécheresse de 10 ans”.

Même si l’hiver apporte un répit pluvieux, les scientifiques craignent que le manteau neigeux ne se rétablisse jamais complètement dans un environnement plus chaud. « Les gens ne sont pas aux prises avec l’énormité du risque pour notre infrastructure et nos écosystèmes », déclare Marcus. « Nous allons perdre certaines espèces – si nous ne les avons pas déjà perdues – si nous ne nous rendons pas compte que nous devons donner davantage à la nature », ajoute-t-elle. « Parce que ce n’est qu’un avant-goût de ce qui est à venir. »

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