Sommes-nous prêts pour l’épidémie de solitude qui approche ?

À la plupart des moments de l’histoire humaine, être seul signifiait un danger mortel et devait être évité à tout prix. Ce n’est qu’au cours des dernières décennies que notre expérience risquée de la solitude est devenue presque courante.

Une incidence élevée de ménages d’une personne est désormais la marque d’une société riche. Ceci est en partie une conséquence du fait d’éviter ou de retarder le mariage et l’accouchement, et du fait que les logements pour célibataires deviennent plus abordables, mais cela a de sérieuses implications.

Lorsque nous vivons seuls, nous sommes plus susceptibles d’adopter des comportements malsains, comme fumer ou mal manger, car personne d’autre ne peut voir. Des études montrent que les personnes qui vivent seules sont plus susceptibles de souffrir d’alcoolisme, d’hypertension artérielle, d’insomnie et d’un système immunitaire affaibli.

Dans les pays développés, la part des personnes qui déclarent avoir des amis ou des parents sur qui compter n’a cessé de baisser au cours des 15 dernières années.

Les personnes âgées sont systématiquement les plus touchées : en moyenne, 53 % des Américains âgés de plus de 65 ans passent plus de huit heures d’éveil seuls chaque jour, selon mon analyse des données de l’American Time Use Survey.

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La tendance reste inchangée pour les plus de 60 ans. Mais par rapport à il y a dix ans, l’augmentation du nombre de jeunes qui passent plus de huit heures seuls est alarmante.

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Passer du temps seul est une chose, se sentir seul en est une autre. Et les jeunes semblent plus touchés par ce dernier. Une enquête de l’ONS de mars 2022 a révélé que 40% des femmes âgées de 16 à 29 ans au Royaume-Uni déclarent «se sentir seules souvent, toujours ou de temps en temps», contre 22% des femmes de plus de 70 ans. Pour les hommes, environ 22% de ce groupe d’âge déclarent se sentir seuls, contre 13 % des plus de 70 ans. Et bien sûr, l’impact des blocages de Covid ne peut être ignoré.

Outre les effets que cela a sur la santé individuelle, il y a aussi un impact sur les sociétés. Les psychologues Roy Baumeister et Jean Twenge ont trouvé des preuves que les sentiments d’exclusion sociale peuvent rendre les gens plus craintifs et agressifs : avec peu d’interactions superficielles, notre sens de la réalité peut être déformé. Une autre étude a trouvé un lien avec l’extrémisme violent. Hannah Arendt a peint la solitude comme un terrain fertile pour la terreur dans son classique de 1951 Les origines du totalitarisme.

Un certain nombre de pays, dont le Royaume-Uni, le Japon, le Danemark et l’Australie, tentent de lutter contre la solitude. Ceux qui recherchent des solutions voudront peut-être visiter la petite ville anglaise de Frome pour voir son approche innovante de l’isolement social.

Le cabinet de médecin généraliste de la ville emploie du personnel qui s’occupe des personnes seules de la région. Il y a des cafés parlants et des «bancs parlants» où ces employés du NHS sont disponibles pour discuter. Les chauffeurs de taxi reçoivent des informations sur les services destinés aux clients vulnérables.

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Les données font valoir l’argument : de 2013, date du lancement de l’initiative, à 2017, les admissions à l’hôpital d’urgence dans la ville ont chuté de 14 %. Au cours de la même période, ils ont augmenté de 29 % dans le reste du comté.

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