Tracer une voie au-delà de l’âge d’exceptionnalisme britannique

Si vous avez observé les missiles et les obus en Israël et à Gaza, il est frappant, en se tournant vers ces livres de deux des diplomates britanniques les plus éminents et récemment retraités, qu’ils mentionnent à peine l’un des conflits les plus insolubles au monde. Pour une bonne raison: leur sujet est la perte de l’influence du Royaume-Uni dans le monde et sa situation difficile sur ce qu’il devrait faire maintenant (et revendiquer un rôle dans la résolution du conflit israélo-palestinien ne figure pas dans leurs réponses). La Grande-Bretagne devrait se concentrer sur les alliances grâce auxquelles elle peut encore façonner les choses, est la réponse de Peter Ricketts; il devrait reconnaître le pouvoir tranquille de la diplomatie, est Peter Westmacott.

Pour ceux qui n’ont pas passé leur vie à Whitehall, les deux auteurs peuvent sembler identiques. Chacun a passé une quarantaine d’années au service extérieur de la Grande-Bretagne; ils ont occupé certains des mêmes postes (Ricketts a succédé à Westmacott comme ambassadeur à Paris); en récompense des services rendus, l’un est un seigneur, l’autre un chevalier. Mais les livres illustrent deux manières très différentes d’être diplomate. Ricketts a remporté les emplois au cœur de Whitehall que Westmacott dit n’avoir jamais voulu, devenant secrétaire permanent du ministère des Affaires étrangères et du Commonwealth, le sommet du service diplomatique.

Le livre de Ricketts, Des choix difficiles, écrit du point de vue élevé qu’il souhaite que les politiciens adoptent, est un compte rendu des conseils qu’il a donnés à l’époque – et qu’il le ferait maintenant. Westmacott offre un mémoire personnel, Ils appellent cela de la diplomatie, de représenter la Grande-Bretagne en tant qu’ambassadeur, espiègle mais aussi passionné et plein de perspicacité, en particulier sur la Turquie, l’Iran et les États-Unis, sa dernière affectation.

Tous deux racontent le déclin de l’influence britannique depuis la seconde guerre mondiale. Comme le dit Ricketts, la Grande-Bretagne a «mis à profit son prestige» pour jouer un «rôle démesuré» dans la formation de l’ordre international d’après 1945, s’assurant «les pièges d’une grande puissance, y compris son siège permanent au Conseil de sécurité des Nations Unies, le statut d’un État doté de l’arme nucléaire et la relation privilégiée avec Washington ».

Mais le fameux dicton de l’ancien ministre des Affaires étrangères Douglas Hurd selon lequel la Grande-Bretagne «a frappé au-dessus de son poids» était perfidement séduisant. L’influence du Royaume-Uni a maintenant «diminué depuis longtemps, bien plus loin que de nombreux Britanniques ne le pensent».

Le vertige après la chute de l’Union soviétique en 1991 a caché ce déclin pendant un certain temps. Au cours de ces années, les diplomates occidentaux ont estimé qu’ils n’étaient pas seulement du côté des gagnants, mais qu’ils apportaient également le cadeau de la démocratie. Le Royaume-Uni était l’un des principaux partisans de l’adhésion des pays d’Europe centrale et orientale à l’UE – sans anticiper ce que la migration ferait plus tard au dégoût du public britannique pour cette union.

Peter Ricketts, à gauche, avec Tony Blair lors d’un sommet de l’OTAN à Bruxelles en 2005. L’auteur critique vivement l’ancien Premier ministre incontrôlé © Shutterstock

Ce sont les guerres ratées en Irak et en Afghanistan qui ont brutalement exposé la portée excessive de la Grande-Bretagne et sa croyance exagérée en sa force militaire. Westmacott a certainement raison de dire que le succès de l’intervention britannique en Sierra Leone en 2000 a en partie inspiré la décision de Tony Blair de se rendre en Irak. Ricketts brûle sur l’ancien premier ministre travailliste; Blair et David Cameron, l’un de ses successeurs conservateurs, étaient, selon lui, tout aussi «des dirigeants réfléchis qui prenaient leurs responsabilités très au sérieux», mais que «l’absence de freins et contrepoids efficaces sur un premier ministre, associée à une préférence pour la conviction la politique plutôt que la réflexion stratégique, a conduit chaque homme à commettre une erreur fondamentale dont on se souviendra toujours.

Le manque de stratégie amène maintenant les gouvernements occidentaux à faire d’autres erreurs, écrit Ricketts, y compris une préoccupation pour le terrorisme qui les a conduits à négliger la montée de la Chine et la nouvelle menace de la Russie. Il soutient que le travail de renseignement et la coopération internationale ont «réussi à réduire» le terrorisme au point qu’il peut être traité comme un grave problème d’ordre public plutôt que comme une menace existentielle pour l’Occident. En moyenne, deux personnes par an ont été tuées par des terroristes aux États-Unis depuis 2001, «contre soixante-neuf par des tondeuses à gazon» et des milliers d’autres par des Américains armés de fusils.

Lui et Westmacott passent tous deux beaucoup de temps – à juste titre – à discuter de la manière dont le Royaume-Uni devrait traiter avec la Chine et les États-Unis. Ricketts voit la bataille entre la Chine et les États-Unis comme une bataille pour la force technologique et scientifique, dans laquelle le Royaume-Uni aura du mal à conclure des accords commerciaux tout en préservant d’autres objectifs.

Malgré tous les appels de Ricketts à une réflexion plus stratégique de la part des politiciens, il ne semble pas avoir vu venir le Brexit, et les deux auteurs le regrettent. Ni l’un ni l’autre ne laisse beaucoup de temps à la crise financière de 2008, peut-être une raison pour ne pas ressentir la montée du populisme. Westmacott ne lie pas les projets d’adhésion de la Turquie à l’UE au Brexit, bien que Boris Johnson et le vote Leave aient certainement fait. Et Ricketts affiche le genre de hauteur des mandarins face aux réalités politiques qui rend les ministres fous.

Reconnaissant brièvement les pressions des médias sociaux, il déclare: «Nous avons vu que les politiciens peuvent souvent considérer la réflexion stratégique comme une perte de temps alors que garder leur emploi dépend de la gestion de la crise du moment.»

Une fois le Brexit terminé, et maintenant? Le choix le plus difficile pour le Royaume-Uni est «d’accepter la réalité», soutient Ricketts. La vie en dehors de l’UE crée au moins une occasion de confronter la «vérité inconfortable» de la façon dont la Grande-Bretagne se perçoit et des faits sur le terrain. Cela impliquera des choix difficiles – qu’il s’agisse de compromettre les valeurs dans la poursuite d’accords commerciaux ou de choisir «entre la rhétorique de l’exceptionnalisme et la réalité selon laquelle le seul moyen pour un pays de sa taille d’avoir une réelle influence dans le monde est de faire cause commune. avec les autres. »

Peter Westmacott, à droite, discute avec l’acteur de ‘Downton Abbey’ Hugh Bonneville lors d’une réception à la résidence de l’ambassadeur britannique à Washington en 2012 © The Washington Post via Getty Images

La force du récit de Westmacott réside dans le fait qu’en plus d’une analyse astucieuse, il donne une idée vivante de la façon dont la création d’une cause commune fonctionne réellement. Aux États-Unis, sa dernière affectation, il a trouvé Joe Biden «véritablement intéressé par les autres êtres humains, et chaleureux au point d’être plus tactile que certaines personnes trouvaient à l’aise mais que nous trouvions attachantes». Hillary Clinton a été séduite par Downton Abbey – et il a persuadé le casting de faire une vidéo pour elle.

Par-dessus tout, il plaide avec force pour le type de compétences diplomatiques – et une connaissance approfondie des autres pays – qu’il a passé sa vie à perfectionner. Ensemble, ces livres montrent pourquoi la Grande-Bretagne en aura besoin.

Des choix difficiles: Ce que fait la Grande-Bretagne ensuite, par Peter Ricketts, Atlantic Books, PVC 14,99 £, 265 pages

Ils appellent ça de la diplomatie: Quarante ans à représenter la Grande-Bretagne à l’étranger, par Peter Westmacott, Tête de Zeus, prix de vente conseillé 25 £, 358 pages

Bronwen Maddox est directrice de l’Institute for Government, un groupe de réflexion, et ancienne rédactrice étrangère du Times

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