Bienvenue sur le point chaud de l’inflation en Europe : l’Estonie – POLITICO

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TALLINN – Au marché central de la capitale estonienne, les acheteurs grimacent en lisant les prix du jour des fruits et légumes d’été disposés dans des boîtes devant eux.

Dans un stand vendant des aliments emballés et en conserve, une femme a jeté un coup d’œil aux étiquettes de prix fraîchement écrites, a fait demi-tour et s’est éloignée tandis que le vendeur haussait les épaules.

“Les gens ne sont vraiment pas contents de ce que les choses coûtent maintenant”, a déclaré Anna Cordey, une étudiante de 19 ans qui gère l’un des étals de fruits. “Ils me blâment parce que je suis juste devant eux, mais je pense qu’ils savent que je ne peux pas y faire grand-chose.”

Au milieu d’une tempête d’inflation attisée par l’invasion de l’Ukraine par la Russie et les effets persistants de la pandémie, l’Estonie connaît la poussée d’inflation la plus rapide de la zone euro. Des données récentes ont montré un pic annuel de 22,7 %.

Cela dépasse massivement la moyenne du bloc. Les prix dans les 19 pays qui utilisent l’euro ont augmenté de 8,9% sur l’année à fin juillet.

Cordey, la vendeuse de fruits, a déclaré que les framboises sur son étal, qui coûtaient environ 7 € le kilo il y a un an, coûtaient désormais 10,90 €.

Le long de la route principale du marché, des panneaux d’une station-service indiquaient du carburant sans plomb à 2 € le litre, proche des niveaux records récents.

Manvel Musaelyan, un concessionnaire automobile, s’est arrêté dans une berline BMW noire de grande puissance et a déclaré que les prix étaient exorbitants.

“Ce ne sont que des conneries”, a déclaré Musaelyan. « Il faut faire quelque chose, le gouvernement doit réduire les impôts ou quelque chose comme ça. Cela ne peut pas continuer.

La tendance à l’inflation nettement supérieure à la moyenne en Estonie peut être attribuée à une multitude de facteurs, notamment une flambée des prix de l’électricité due à la rareté et un rebond exceptionnellement fort de l’économie estonienne après la pandémie, entraînant des pénuries de main-d’œuvre et des salaires plus élevés. Selon la banque centrale d’Estonie, la production économique du pays était d’environ 7 % supérieure aux niveaux d’avant la pandémie à la fin de l’année dernière. L’Allemagne, la puissance économique de la région, n’avait en revanche pas réussi à retrouver sa taille d’avant la pandémie à l’époque.

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Mal de tête du gouvernement

Pour le gouvernement estonien, qui doit faire face à des élections dans six mois, la pression monte.

La Première ministre Kaja Kallas a suivi une ligne budgétaire assez austère depuis son arrivée au pouvoir au début de l’année dernière et a clairement indiqué qu’elle avait l’intention de continuer à restreindre les dépenses.

Elle est consciente que la distribution d’argent du gouvernement aux citoyens en difficulté pourrait entraîner une augmentation de la demande dans l’économie, déclenchant une nouvelle poussée d’inflation. Dans le même temps, les paiements augmenteraient les déficits de l’État.

Elle a également suggéré que la réduction des taxes sur les carburants ne se répercuterait pas nécessairement sur les automobilistes, car dans des pays comme l’Allemagne, où une telle politique a été essayée, les détaillants n’ont pas répercuté les économies.

Après un sommet des dirigeants de l’UE fin juin, Kallas a appelé les gouvernements de l’UE à travailler avec les banques centrales pour s’attaquer aux forces mondiales – la guerre en Ukraine et l’héritage de la pandémie – à l’origine d’une inflation élevée et d’un assombrissement des perspectives de croissance économique.

“Nous sommes dans une situation difficile qui nécessite des mesures prudentes”, a déclaré Kallas.

L’adhésion de l’Estonie à la zone euro signifie qu’elle ne peut pas modifier les taux d’intérêt indépendamment pour répondre à ses propres besoins économiques, comme augmenter les coûts d’emprunt maintenant pour étouffer l’activité économique et donc les prix.

Au lieu de cela, la Banque centrale européenne (BCE) basée en Allemagne prend des décisions pour tous les pays de la zone euro après des discussions entre les gouverneurs des 19 pays membres. Cela signifie que les taux d’intérêt pourraient ne pas augmenter autant que l’Estonie le souhaiterait, car les membres les plus endettés de la zone euro avec une inflation plus faible – comme l’Italie – sont susceptibles de résister.

En juillet, la BCE a relevé les taux d’intérêt d’un demi-point de pourcentage, invoquant la nécessité de modérer les attentes des citoyens concernant l’inflation future, qui avait augmenté bien au-delà de l’objectif de 2 % de la banque. La banque centrale a signalé qu’une autre hausse des taux est à venir en septembre, les marchés pariant actuellement sur un autre mouvement d’un demi-point de pourcentage.

L’Estonie a appelé les gouvernements de l’UE à travailler avec les banques centrales pour lutter contre les forces mondiales à l’origine d’une inflation élevée | Petras Malukas/- via Getty Images

Mais malgré cela, les économistes affirment que l’inflation en Estonie devrait rester élevée pendant les mois à venir, dépassant toute augmentation des salaires, laissant les citoyens avec moins de revenus disponibles.

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Les dernières prévisions officielles de la Banque d’Estonie en juin ont montré qu’elle s’attend à une inflation moyenne de 15,4% en 2022 et de 4,3% en 2023. Depuis lors, une inflation plus forte que prévu a rendu plus probables des augmentations plus élevées.

“Ce type de réduction du pouvoir d’achat des ménages est inquiétant pour beaucoup”, a déclaré Rasmus Kattai, qui dirige la division de la politique économique et des prévisions à la banque centrale d’Estonie.

Une porte-parole du ministre estonien des Finances a déclaré que le gouvernement prévoyait des mesures pour atténuer la pression de la hausse des prix sur les ménages.

Par exemple, les revenus jusqu’à 654 € par mois seront exonérés d’impôt sur le revenu contre 500 € auparavant. Les droits d’accise sur l’électricité et le carburant seront gelés jusqu’en avril 2024.

Réponse citoyenne

Les consommateurs et les entreprises estoniens ont développé des réponses individuelles à la hausse de l’inflation.

Pour certaines entreprises, la réponse a été d’augmenter leurs propres prix

À l’hôtel Iglupark, dans l’ancien port d’hydravions de Tallinn, les clients se sont détendus à l’extérieur des pods en bois ressemblant à des igloos sur des terrasses ensoleillées surplombant la mer Baltique.

Le directeur adjoint Taavi Nõmmistu a déclaré que les derniers mois avaient été assez difficiles car chaque pod est chauffé à l’électricité, laissant l’entreprise exposée à la flambée des prix de l’électricité.

Nõmmistu a déclaré que les prix de l’hôtel avaient augmenté à peu près en ligne avec l’inflation, notant que l’équipe de direction se réunirait plus tard dans la journée pour discuter des prix pour l’été prochain. Il a dit qu’ils seraient probablement ressuscités.

“Lorsque nous avons ouvert en octobre l’année dernière, nous avons dû maintenir les prix bas jusqu’à ce que nous ayons une idée de la demande”, a déclaré Nõmmistu. “Mais avec la hausse de nos coûts, nous avons également augmenté les prix pour suivre.”

Une autre réponse à la hausse de l’inflation, cette fois chez les travailleurs, a été d’exiger des salaires plus élevés. Un article récent du quotidien économique estonien Aripaev a cité le directeur local de la société de télécommunications suédoise Ericsson, notant que les employés faisaient pression sur les employés pour augmenter les salaires.

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Les statistiques officielles ont montré que les salaires en Estonie ont augmenté de 8,1% au premier trimestre de cette année, contre 4,9% de croissance au cours de la même période de 2021, mais toujours bien en deçà de l’inflation. La banque centrale s’attend à ce que la croissance des salaires dépasse 10% cette année et que les pressions restent fortes l’année prochaine.

Si un plus large éventail d’entreprises devait continuer à augmenter les prix et que davantage de travailleurs continuaient à exiger des salaires plus élevés, cela pourrait créer un casse-tête à plus long terme pour les banquiers centraux et les responsables de la politique budgétaire.

Des exemples tirés de l’histoire, comme les États-Unis dans les années 1970, suggèrent que de telles spirales inflationnistes peuvent s’enraciner et s’auto-alimenter alors que les entreprises et les travailleurs cherchent à devancer les futurs prix plus élevés auxquels ils s’attendent. L’ancien président de la Réserve fédérale américaine, Paul Volcker, n’a réussi à maîtriser l’inflation qu’en imposant des taux d’intérêt allant jusqu’à 20 % au début des années 1980.

Mais toutes les réponses actuelles à la forte inflation de l’Estonie ne sont pas elles-mêmes inflationnistes. Cordey, l’employée du stand, a déclaré qu’elle prévoyait de travailler plus d’heures pour s’assurer que ses économies seraient suffisantes pour un déménagement à l’université qu’elle prévoyait.

Les travailleurs travaillant plus d’heures devraient rendre l’économie estonienne plus efficace sans alimenter l’inflation, du moins à court terme.

Mais Cordey s’inquiétait déjà qu’avec l’augmentation des factures d’électricité cet hiver, elle n’ait peut-être pas les fonds nécessaires pour son déménagement.

“C’est un énorme problème”, a-t-elle déclaré. “Je ne sais pas si je pourrai me permettre de déménager et de vivre seul comme je l’avais prévu.”

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