Comment l’Argentine en est venue à aimer Lionel Messi à la Coupe du monde

Je dois avouer, non sans honte, que j’ai dormi pendant le premier match joué par l’Argentine lors de la Coupe du monde de cette année, au Qatar. Quand je me suis réveillé mardi, à 6h30 UN M, j’ai retrouvé mon mari et mon fils devant la télé, fixant l’écran dans un silence étrange. L’impossible s’était produit : l’Argentine, le pays d’où nous venons, perdait face à l’Arabie Saoudite. Le score final dans ce que le Fois appelé “l’un des plus gros bouleversements de l’histoire de la Coupe du monde” était de 2-1. J’ai conduit un enfant de onze ans endeuillé à l’école ce matin-là. Quand je lui ai demandé s’il allait bien, alors que je le déposais, il a répondu qu’il le serait si nous gagnions les matchs suivants. Je savais que tout le monde en Argentine ressentait la même douleur, et une image de chaque ville du pays noyée dans la tristesse m’a suivi tout au long de la journée.

Quatre jours plus tard, lors d’un match contre le Mexique, lorsque Lionel Messi, jouant pour l’Argentine, a marqué le premier but, à la soixante-quatrième minute du match, mon mari et mon fils ont applaudi avec jubilation. A l’écran, Messi courait vers des tribunes drapées de bleu et blanc, les couleurs du drapeau argentin, les bras tendus, le visage pur bonheur. Ses coéquipiers l’ont assailli, tandis que les fans éclataient en cris et en larmes. L’Argentine a remporté 2-0, échappant à l’élimination. Quoi d’autre gagne au football? Gagner, c’est être aimé.

Messi, sans doute le meilleur footballeur du monde, a remporté trente-cinq titres majeurs pour Barcelone, le club pour lequel il a joué la majeure partie de sa carrière professionnelle, avant de rejoindre le Paris Saint-Germain l’année dernière, et a remporté le Ballon d’Or, le récompense internationale décernée au meilleur footballeur de l’année, plus de fois que tout autre joueur. Mais il n’a jamais remporté de Coupe du monde pour l’Argentine ; il a maintenant trente-cinq ans, donc le Qatar est sa cinquième, et probablement sa dernière, chance de le faire. Dans le passé, de nombreux Argentins ont accusé Messi de ne pas avoir fait assez d’efforts parce qu’il ne se souciait pas assez de son pays de naissance. Un nouveau podcast -/Futuro Media, “The Last Cup”, de la journaliste argentine américaine Jasmine Garsd, contre-argumente que gagner pour l’Argentine est peut-être le rêve de Messi depuis son départ pour l’Europe, en 2001 ; que Messi, comme tant de migrants, veut rentrer chez lui en tant que fils prodigue.

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Enfant de parents de la classe ouvrière de Rosario, la troisième plus grande ville d’Argentine, Messi est devenu très tôt une sensation de football. Salvador Ricardo Aparicio, l’entraîneur du club de quartier, s’est souvenu du moment désormais mythique, lors d’un match sur un terrain en terre battue à Rosario, lorsqu’un ballon a atterri aux pieds d’un Messi de quatre ans. Minuscule et timide, il ne savait pas quoi en faire, alors il a laissé passer. Lorsqu’une deuxième balle est venue vers lui, il l’a regardée et s’est soudainement mise à courir, la poussant vers l’avant à toute vitesse, dépassant tous les adversaires.

Messi avait treize ans lorsqu’un éclaireur du Barça, le FC Barcelone, lui a proposé de l’emmener en Espagne. Fondamentalement, le club paierait le traitement coûteux à l’hormone de croissance dont il avait besoin et que la famille pouvait difficilement se permettre. (C’était au début de 2001, une période d’instabilité économique et politique en Argentine, qui a conduit à des manifestations meurtrières, la chute d’un gouvernement et une succession de cinq présidents en moins de deux semaines.) Il a été décidé que le père de Messi irait avec lui, tandis que sa mère et ses trois frères et sœurs sont restés à Rosario.

Il était une étoile montante en Espagne mais encore inconnue dans son pays d’origine lorsque, trois ans plus tard, l’entraîneur de l’équipe nationale argentine des moins de 17 ans, Hugo Tocalli, l’invita à disputer un match amical contre le Paraguay. Messi a surpris les supporters locaux en marquant un but spectaculaire. Ce fut un moment exaltant : l’Argentine avait trouvé le prochain Diego Maradona, que beaucoup considèrent comme le meilleur footballeur de tous les temps. Mais l’astucieux, charismatique, plus grand que nature Maradona, décédé en 2020, a porté des équipes entières sur ses épaules et a remporté victoire après victoire, tant à l’étranger (il a fait passer Naples de l’obscurité au sommet des clubs européens dans les années 19- années 80) et à la maison. Maradona a remporté la Coupe du monde pour l’Argentine en 1986, avec deux buts désormais légendaires : le but controversé de la Main de Dieu et le But du siècle. Messi a remporté des victoires pour Barcelone. Il a joué pour l’Argentine lors de la Copa América en 2007, 2011, 2015, 2016, 2019 et 2021, et lors de la Coupe du monde en 2006, 2010, 2014, 2018 et 2020 – et l’équipe a perdu toutes ces compétitions sauf une.

Ce ne sont pas seulement les défaites que les Argentins ont déplorées ; c’était l’attitude perçue de Messi. « Il a joué comme il a joué en Espagne. Quand il a perdu le ballon, il a agi comme si ce n’était pas grave », a déclaré Gerardo Salorio, qui était l’entraîneur de Messi dans l’équipe argentine des moins de vingt ans, à Garsd. « Je lui ai dit : ‘Tiens, si tu ne cours pas, ils vont te tuer. Ici, on joue avec un couteau sous un poncho. Si vous ne courez pas et ne marquez pas, les gens ici cracheront sur vous. « Les commentaires étaient vicieux : Messi n’avait aucun dévouement, aucun courage, aucun sentiment, aucun patriotisme. Le reste du monde le considérait comme un athlète surnaturel, mais les commentateurs et les fans locaux l’ont qualifié de “plus argentin” et “d’échec”. La foule dans les gradins scandait “Diego, Diego” pour lui dire qui il n’était pas. “Maradona est notre héros immortel, qui a non seulement donné une Coupe du monde à l’Argentine, mais l’a fait en battant l’Angleterre” en 1986, m’a dit Ezequiel Fernández Moores, un journaliste sportif argentin très respecté – une victoire symbolique quatre ans après que l’Argentine avait perdu les Malvinas Guerre, également connue sous le nom de guerre des Malouines, aux Britanniques. “Maradona est bien plus qu’un joueur de football”, a-t-il déclaré. “Messi veut être juste un joueur de football.”

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Mais cela ne suffit pas pour un pays où le football est si profondément ancré dans l’identité nationale. Pendant un siècle, l’Argentine a été sous l’emprise de l’idée d’une grandeur perdue, d’un moment crucial dans le temps où elle devait devenir l’une des nations les plus importantes du monde, mais a été en quelque sorte manquée, paralysée par la politique ou les circonstances. Depuis lors, le pays a recherché sa prétendue supériorité dans les succès individuels des scientifiques, des écrivains et des personnalités du sport. Des amis en Argentine me demandent constamment : « Que disent-ils de nous à New York ? », comme si tout le monde dans le monde prêtait attention au drame national. Et tous les quatre ans, lors de la Coupe du monde, lorsque le monde est réellement attentif, c’est la valeur de l’Argentine en tant que nation qui est en jeu. “L’attitude” de Messi semblait impliquer qu’il ne se souciait pas autant de cette valeur. Il avait, après tout, quitté le pays. Et l’Argentine, longtemps l’hôte de millions de migrants du monde entier, a une relation compliquée avec ceux qui partent pour aller ailleurs, soit en tant qu’exilés politiques, soit en tant qu’évadés des difficultés économiques.

En 2016, après que Messi n’ait pas réussi à marquer un penalty lors du dernier match de la Copa América, contre le Chili, il a finalement démissionné. “J’en ai fini avec cette équipe. Comme je l’ai déjà dit, cela fait quatre finales. Malheureusement, je l’ai cherché, c’était ce que je voulais le plus, et ça ne m’a pas été donné, mais maintenant c’est fini », a-t-il déclaré. Mais, malgré des années d’opprobre, sa démission a choqué le pays. Des enfants en pleurs ont posté des vidéos sur les réseaux sociaux le suppliant de rester. Les commentateurs se sont excusés d’avoir été trop durs. “Au football, tu prends toujours ta revanche”, a déclaré un garçon en s’adressant à Messi dans une vidéo devenue virale. « Et, je vous promets, vous aurez le vôtre. Vous gagnerez la prochaine coupe. Tout ce que je demande, c’est que vous reveniez en Argentine.

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Messi l’a fait et, le 10 juillet 2021, l’Argentine a remporté la Copa América, battant le Brésil 1-0. Ce fut une superbe victoire, non seulement parce que l’Argentine n’avait pas remporté le titre depuis vingt-huit ans, mais aussi parce que le match se déroulait au stade Maracanã, à Rio de Janeiro, le temple sacré du football brésilien, où l’équipe nationale n’avait eu que jamais perdu un match de compétition contre l’Uruguay lors de la Coupe du monde de 1950. Messi n’a pas marqué le but, mais il était le capitaine de l’équipe et, à la fin du match, Fernández Moores m’a dit : « Les caméras se sont immédiatement focalisées sur Messi alors qu’il s’effondrait au sol, et les joueurs argentins, un par l’un d’eux, le serra dans ses bras comme s’il lui disait : « Nous l’avons fait pour toi, Leo. Et Messi ne pouvait pas arrêter de sangloter. Il avait finalement gagné en portant le maillot argentin, mais, plus important encore, a déclaré Fernández Moores, le pays avait vu sa douleur. “Toute la souffrance qu’il portait pour ne pas avoir pu donner la victoire à l’Argentine était au grand jour, aux yeux de tous, quand il s’est mis à pleurer. Pour ceux qui avaient besoin d’un Messi argentin, ils l’avaient là.

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