Comment les symboles de protestation s’aplatissent

Comment l’histoire se souviendra-t-elle des troubles civils des années pandémiques ? Depuis 2020, on a vu des millions de personnes dans les rues, que ce soit dans les villes américaines suite au meurtre de George Floyd ; en Iran, alors que des jeunes femmes risquent la mort pour dénoncer les dirigeants du pays ; et maintenant dans les protestations croissantes mais toujours indéfinies à travers la Chine. Il y a plusieurs explications possibles à tout cela, dont aucune ne s’exclut mutuellement. On peut croire que les fermetures exposent le pouvoir de l’État d’une manière qui conduit inévitablement à un recul dans les rues – quelque chose comme une réaction thermodynamique. Il est également possible que les expériences partagées des trois dernières années – le confinement, l’incertitude et le chaos normatif des gouvernements du monde entier, et la profonde inquiétude ressentie pour les enfants qui ont grandi pendant les confinements – aient créé un sentiment de frustration partagée qui s’exprime dans une ribambelle de causes politiques, qui se construisent toutes les unes sur les autres.

Les dernières images de protestation à capter l’attention du monde sont celles de manifestants chinois brandissant des feuilles vierges de format A4 au mépris du PCC et de son rigide « zéro COVID», qui a maintenu la vie dans le pays à des degrés divers d’arrêt pendant trois ans. La symbologie, qui a également été utilisée dans les manifestations à Hong Kong en 2020, est émouvante pour la manière créative dont elle contourne les mots et les images interdits, et son message explicite de dissidence effacée. Les pages offrent un langage silencieux parmi les personnes présentes aux manifestations et leurs compatriotes qui regardent peut-être en lock-out. Nous savons ce que ces signes devraient dire, alors pourquoi s’embêter même à écrire quoi que ce soit ?

Mais tout l’espace négatif sur les pages laisse en quelque sorte place à l’imagination. Les médias n’ont pas tardé à saluer les manifestations contre l’A4 comme un référendum plus large sur la liberté, quoi que cela signifie. Des icônes comme les feuilles de papier vierges ont toujours fait partie des mouvements de protestation, mais les médias sociaux ont changé la façon dont ils circulent, intensifiant à la fois notre identification à ces images de dissidence et émoussant – voire obscurcissant – leur politique. De nos jours, l’aplatissement des images de protestation se produit presque instantanément, à la fois parce que nous rencontrons des centaines d’images par jour et parce que nous nous sommes habitués à ne pas vraiment comprendre leur contexte.

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C’est une erreur de traiter les manifestants en Chine comme des accessoires génériques pour un sentiment mondial d’agitation. Ces manifestations, qui ont commencé après l’incendie d’un appartement à Urumqi, la capitale du Xinjiang, qui a tué dix personnes ou plus, portent sur beaucoup de choses, mais elles se sont principalement concentrées sur le «zéro COVID» politique et ses mesures de confinement et de sécurité strictes, y compris les camps de quarantaine. Il existe également des dizaines de villes en Chine qui sont actuellement sous une forme ou une autre de verrouillage, en grande partie parce que l’incapacité du pays à déployer un vaccin à ARNm a limité leurs options de confinement.

De cette façon, ces protestations sont spécifiques à la fois à la Chine et à la pandémie. « C’est une population qui subit depuis trois ans un traitement tout à fait arbitraire. COVID réglementations et verrouillage », a déclaré Louisa Lim, auteur de« La République populaire d’amnésie: Tiananmen revisité »et maître de conférences à l’Université de Melbourne. “Il y a juste très répandu COVID épuisement – presque une sorte de désespoir existentiel – en particulier chez les jeunes. Pourtant, comme Evan Osnos l’a écrit lundi, nous devons comprendre les manifestations comme l’accumulation d’années de manifestations numériques et de rue, y compris le tollé massif qui a suivi la mort de Li Wenliang, le médecin dénonciateur qui a été l’un des premiers à essayer de dire au monde COVIDet les manifestations imitées inspirées par “Bridge Man”, le seul manifestant qui a accroché des banderoles sur le pont de Sitong appelant à la destitution de Xi Jinping.

Il n’est pas difficile d’imaginer comment les manifestations A4 seront un jour assombries par la mémoire sélective et la tendance à faire des mèmes du passé. (Le mot “meme” ici ne fait pas référence à quelque chose de drôle ou de frivole mais plutôt simplement à la répétition d’une image.) Bridge Man, par exemple, est un rappel de “Tank Man”, le manifestant encore inconnu qui, sur Le 5 juin 1989, au lendemain de la répression sanglante de la place Tiananmen, se tenait devant une ligne de chars. Certains dans la presse occidentale se sont empressés de citer l’exemple de Tiananmen. “Ne laissez pas la Chine organiser un autre massacre de Tiananmen”, a déclaré Washington Poste titre averti. Sur les réseaux sociaux, des individus faisant face à des lignes de police ont été appelés «le nouveau tankiste.”

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En surface, il y a quelques similitudes entre A4 et Tiananmen. Ils ont tous deux commencé comme des manifestations publiques de deuil – pour les morts à Urumqi et pour Hu Yaobang, un responsable populaire du Parti communiste chinois, respectivement – qui se sont rapidement transformées en manifestations politiques. Mais, comme cela s’est produit avec Tiananmen, il peut y avoir un écart considérable entre la réalité et la façon dont certains Occidentaux ont interprété les manifestations. Le récit plus gauzier de Tiananmen met en vedette un groupe d’étudiants militants qui ont tenté d’imposer des réformes démocratiques à Pékin. C’est vrai. Mais, au moment où l’armée chinoise a réprimé la place, les manifestations qui ont commencé à Tiananmen au printemps 1989 s’étaient propagées à des centaines de villes à travers le pays, attirant un large éventail de personnes qui ont protesté contre tout, de la tarification corrompue des marchandises aux heures de fermeture des bars et restaurants la nuit. L’accent singulier sur la démocratie et la liberté, en grande partie, était la presse occidentale voyant ce qu’elle voulait voir, ou, peut-être, plus charitablement, disséquant le chaos en termes qu’elle comprenait.

De même, les manifestations A4 ont été discutées dans les médias à la fois comme une répudiation de l’oppression du PCC et comme une défense de valeurs générales telles que la liberté d’expression. C’est exact, dans une certaine mesure, même si cela masque également les intérêts variés et idiosyncrasiques des gens dans la rue. Stanley Rosen, professeur de sciences politiques et de relations internationales à l’Université de Californie du Sud, a déclaré qu’il pensait que la majorité des personnes présentes à ces manifestations souhaitaient simplement un certain assouplissement de la COVID politique et un certain retour à la normale. “Je ne pense pas qu’un pourcentage élevé de la population pense qu’il y a une chance qu’ils puissent se débarrasser du Parti communiste”, a déclaré Rosen. « Et je pense que la plupart des gens ne voudraient pas se débarrasser du Parti communiste. Il n’y a rien là pour prendre sa place.

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Xi est resté silencieux jusqu’à présent, laissant peut-être un peu de temps aux manifestations pour s’épuiser, ou s’appuyant sur des méthodes de répression moins visibles. “Vous ne devez jamais sous-estimer la capacité du Parti communiste à réprimer les manifestations”, a déclaré Lim. “Leur machine de maintien de la stabilité a été perfectionnée et perfectionnée au fil des ans, et ‘COVID zéro’ leur a vraiment permis de transférer cette répression à un niveau individuel.

Si les protestations de la Chine s’éteignent, que ce soit d’elles-mêmes, par des mesures d’apaisement ou par la force, elles prendront probablement deux formes fantomatiques par la suite. Le premier est dans le peuple lui-même, qui se met volontiers en position de dissidence. Le second viendra s’ajouter à une litanie de mèmes de protestation – les feuilles vierges de papier A4 seront ajoutées à des slogans comme “Je ne peux pas respirer” ou aux images d’écolières iraniennes laissant tomber leur hijab et saluant d’un doigt chefs religieux de leur pays.

Le mur de Berlin est tombé cinq mois après la répression de la place Tiananmen. Les deux événements sont mariés dans l’histoire comme preuve que des vagues internationales de dissidence peuvent, en fait, renverser un pouvoir d’État apparemment insoluble, et que peut-être même une manifestation réprimée dans un pays peut finir par inspirer une révolution ailleurs. De tels récits sont généralement apocryphes ou, à tout le moins, simplifiés à la perfection. La COVID les protestations ont montré à quelle vitesse ces connexions peuvent être établies, mais la question qui doit être posée est de savoir si les images numériques, aussi universelles et émouvantes soient-elles, peuvent faire beaucoup plus qu’inspirer un autre ensemble d’images ailleurs. Sommes-nous au bord d’un autre 1989, ou avons-nous créé un cycle médiatique politique qui donne toujours l’impression que nous le sommes ? ♦

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