De nouvelles coupures d’eau arrivent pour le sud-ouest alors que le fleuve Colorado tombe dans une pénurie de niveau 2

Un bateau autrefois coulé se trouve sur le lit du lac asséché du lac Mead en mai. (John Locher/AP)

Le gouvernement fédéral a annoncé mardi que le fleuve Colorado fonctionnera dans une condition de pénurie de niveau 2 pour la première fois à partir de janvier, la sécheresse historique de l’Ouest ayant fait de graves ravages sur le lac Mead.

Selon une nouvelle projection du ministère de l’Intérieur, le niveau d’eau du lac Mead sera inférieur à 1 050 pieds au-dessus du niveau de la mer en janvier – le seuil requis pour déclarer une pénurie de niveau 2 à partir de 2023.

Le niveau du lac Mead a été d’environ 1 040 pieds cet été, soit seulement 27 % de sa pleine capacité.

La pénurie de niveau 2 signifie que l’Arizona, le Nevada et le Mexique devront réduire davantage leur utilisation du fleuve Colorado à partir de janvier. La Californie n’aura pas encore de coupes dans l’eau qu’elle reçoit du fleuve Colorado. (Le seuil pour la première coupe de la Californie est de 1 045 pieds en janvier.)

Parmi les États touchés, l’Arizona sera confronté aux réductions les plus importantes – 592 000 acres-pieds – soit environ 21% de l’attribution annuelle d’eau de rivière à l’État.

“Chaque secteur dans chaque État a la responsabilité de s’assurer que l’eau est utilisée avec une efficacité maximale. Afin d’éviter un effondrement catastrophique du système du fleuve Colorado et un avenir d’incertitude et de conflit, l’utilisation de l’eau dans le bassin doit être réduite », a déclaré la secrétaire adjointe de l’Intérieur pour l’eau et la science, Tanya Trujillo, dans un communiqué.

Les projections de l’intérieur montrent qu’en janvier de l’année prochaine, les élévations de la surface de l’eau du lac Mead seront à 1 047,61 pieds. Pendant ce temps, l’élévation de la surface de l’eau du lac Powell sera de 3 521,84 pieds – 32 pieds au-dessus du pool d’énergie minimum, ou la quantité nécessaire pour produire de l’électricité à partir des opérations hydroélectriques.

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Par ailleurs, la commissaire du Bureau of Reclamation des États-Unis, Camille Touton, et d’autres responsables fédéraux de l’eau ont déclaré qu’ils étaient prêts à prendre les mesures administratives supplémentaires nécessaires pour empêcher le fleuve Colorado, le lac Powell et le lac Mead de tomber à des “niveaux extrêmement bas”.

Plus tôt cet été, Touton a fixé une date limite à la mi-août pour que les sept États du fleuve Colorado présentent un plan visant à réduire jusqu’à 25 % leur consommation d’eau fluviale. Il est devenu évident au début de cette semaine que ces négociations étaient au point mort, ce qui a conduit certains législateurs et responsables de l’eau des États à demander au gouvernement fédéral de prendre lui-même des mesures agressives.

L’Intérieur n’a pas encore décrit les prochaines étapes de la demande de Touton pour le plan des États.

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