Heidi Larson, anthropologue des vaccins | Le new yorker

Par une chaude après-midi de juillet 2004, l’anthropologue Heidi Larson s’est perchée sur un muret de boue au Nigeria, discutant avec un groupe de mères alors que le bétail et les enfants se promenaient. Les agents de santé publique avaient fait des progrès en vaccinant des milliers d’enfants nigérians contre la polio, mais des rumeurs selon lesquelles les injections étaient associées à des médicaments contre le VIH et l’infertilité avaient conduit à un boycott des vaccins dans plusieurs États du nord. Larson, qui travaillait pour UNICEFL’Alliance mondiale pour les vaccins et la vaccination (maintenant connue sous le nom de Gavi) a parlé aux femmes par l’intermédiaire d’un interprète haoussa. « À part les rumeurs de vaccin, y a-t-il autre chose qui vous préoccupe ? » elle a demandé.

Heidi Larson.Photographie de Chris McAndrew / Camera Press / Redux

Sa question a déclenché un torrent de réponses. Les femmes ont déclaré qu’elles étaient frustrées par les efforts agressifs du gouvernement en faveur d’un vaccin unique alors que leurs villages manquaient d’eau potable et d’électricité. Ils se demandaient pourquoi personne ne frappait à leurs portes pour éliminer les maladies diarrhéiques, la pauvreté ou la famine. Ils étaient furieux de l’attitude condescendante des responsables de la santé publique à l’égard de leurs préoccupations en matière de vaccins ; ils étaient encore hantés par un essai clinique d’un médicament contre la méningite, mené par Pfizer, huit ans plus tôt, qui avait fait onze enfants nigérians morts et des dizaines d’handicapés. Au milieu de la « guerre contre le terrorisme » de l’Amérique, certains ont trouvé tout à fait plausible que les pays occidentaux essaient de stériliser les enfants musulmans ou de les infecter avec le VIH. D’autres étaient impatients de vacciner leurs enfants mais leurs maris l’ont interdit de le faire. Larson a découvert qu’il n’y avait pas d’explication unique à leur hésitation face au vaccin. Au lieu de cela, leurs attitudes ont été filtrées à travers un mélange complexe de rumeurs, de méfiance, d’histoire et de faits sur le terrain.

Larson, professeur à la London School of Hygiene and Tropical Medicine, étudie les rumeurs de vaccination – comment elles commencent et pourquoi certaines s’épanouissent et d’autres se fanent. Les experts en santé publique abordent souvent les hésitations vaccinales à titre informatif, en démystifiant les rumeurs et la désinformation. Mais, dans son livre récent, “Stuck: How Vaccine Rumors Start—and Why They Don’t Go Away”, Larson plaide pour une vision plus large du problème. « Nous devrions considérer les rumeurs comme un écosystème, un peu comme un microbiome », écrit-elle. S’attaquer aux perceptions erronées individuellement, c’est comme éliminer une seule souche microbienne : lorsqu’un germe a disparu, un autre fleurira. Au lieu de cela, l’ensemble de l’écosystème doit être réhabilité.

En 2010, à Londres, Larson a fondé le Vaccine Confidence Project, dans le but de mettre ces idées en pratique. Ses analystes, formés aux médias numériques, aux sciences politiques, à l’intelligence artificielle, à la psychologie, aux statistiques, à l’épidémiologie et à l’informatique, surveillent les sites d’information et les médias sociaux dans plus d’une centaine de langues, puis élaborent des stratégies avec des groupes de santé locaux sur la manière de lutter contre les rumeurs qu’ils trouve. Larson décrit le Vaccine Confidence Project comme « une enquête sur la météo mondiale des vaccins, tout en se concentrant sur les tempêtes locales ». Cette année, le projet a répondu aux demandes d’aide des autorités sanitaires d’une cinquantaine de pays, dont, quelques jours avant l’un de nos appels téléphoniques, le Soudan, la Somalie, la Turquie et l’Iran. Son équipe travaille dans un esprit épidémiologique, espérant contenir rapidement les épidémies de désinformation, avant qu’elles ne puissent se propager.

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Larson a également développé un outil de cartographie quantitative de l’hésitation à la vaccination : le Vaccine Confidence Index, un ensemble de questions validées suffisamment concises pour atteindre de vastes populations. En 2015, elle a posé les questions à soixante-six mille personnes dans soixante-sept pays, la première fois qu’une enquête rigoureuse sur les attitudes face aux vaccins était menée à cette échelle. Les résultats de Larson ont pris de nombreux experts en santé publique par surprise. Les niveaux les plus bas de confiance dans le vaccin ont été trouvés dans les pays avec les niveaux d’éducation les plus élevés et les meilleurs systèmes de santé ; sept des dix pays les plus réticents à la vaccination faisaient partie de l’Union européenne. (La France s’est classée au premier rang.) Les efforts de santé mondiale ont tendance à se concentrer sur les pays les plus pauvres comme le Nigéria, mais les résultats suggèrent que la capacité des vaccins à mettre fin aux pandémies pourrait également être faible dans les pays les plus riches – les mêmes pays qui exportent l’expertise en santé publique vers le monde en développement.

Larson, qui a soixante-quatre ans, a un comportement apaisant et méditatif qui masque un intellect agité. Willowy, avec des cheveux raides et sans fioritures, elle a passé la pandémie de coronavirus à suivre les attitudes face aux vaccins depuis la maison du nord de Londres qu’elle partage avec son mari, le microbiologiste belge Peter Piot, qui a aidé à découvrir et à contenir Ebola. Larson et Piot partagent un vaste référentiel d’expérience en santé mondiale ; en mars 2020, ils ont partagé le coronavirus. Elle a ressenti des symptômes bénins, mais Piot est tombé gravement malade.

Lors d’un appel vidéo ce printemps, Larson m’a dit que le COVID l’effort de vaccination “devrait rappeler à tout le monde que vous ne pouvez pas avoir d’avancées scientifiques et de grands plans de santé mondiale” sans prendre en compte la confiance en la vaccination. Cinq mois après le début de l’effort de vaccination, la part de la population américaine qui a reçu au moins une dose du vaccin a à peine dépassé les cinquante pour cent. Après avoir atteint un pic de plus de quatre millions de doses par jour à la mi-avril, le nombre de doses quotidiennes a diminué, passant sous le million par jour en juin. L’immunité collective par la vaccination semble de plus en plus improbable. Mais Larson pense déjà à la prochaine pandémie. Les futures épidémies pourraient bien être plus mortelles et plus contagieuses que COVID-19. À quoi bon nos vaccins de haute technologie si pas assez de gens les prennent ?

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Larson est né en 1957 et a grandi à Boston. Son père était un prêtre anglican et sa mère était professeur d’allemand. Les portes de la maison et de l’église n’étaient pas verrouillées et ont fait l’objet d’un trafic intense, l’église étant aussi susceptible d’accueillir des Seders de la Pâque que des réunions de la NAACP. Enfant, Larson passait des heures dans la chambre noire du sous-sol avec son père, qui enseignait le cinéma et la communication en plus de travailler comme prêtre. dans les années soixante, ces poursuites ont convergé dans le mouvement des droits civiques, qu’il a documenté sur film. Le lendemain de l’assassinat de Martin Luther King, Jr., le père de Larson s’est rendu à Memphis avec son appareil photo. Larson, qui avait onze ans à l’époque, se souvient qu’il l’avait prévenu, elle et son jeune frère, qu’il risquait de finir en prison, mais pour une bonne cause. « J’ai grandi en comprenant le pouvoir de la croyance », m’a-t-elle dit.

À Harvard, Larson a commencé comme une majeure en génie biomédical, puis est passé à des études de sociologie et de photographie. Pour sa thèse de fin d’études, elle a photographié des enfants trisomiques qui avaient été intégrés dans les écoles publiques. Après l’obtention de son diplôme, elle a passé une année de bourse en Israël, étudiant comment les enfants juifs et arabes jouaient ensemble, puis a fait une étude similaire parmi les enfants musulmans et hindous en Inde ; plus tard, en tant qu’étudiante diplômée en anthropologie à l’Université de Californie à Berkeley, elle a travaillé avec une communauté pendjabi en Angleterre à prédominance sikhe, mais qui a évolué sous l’influence des immigrants musulmans du Pakistan. D’autres chercheurs l’avaient prévenue qu’il serait difficile de gagner la confiance des habitants de ces communautés vulnérables ; sa solution, a-t-elle rappelé, était juste de “s’intéresser”.

Un matin, pendant son séjour à Berkeley, alors qu’elle roulait sur une route côtière dans le brouillard, sa Volkswagen à hayon a basculé d’une falaise et s’est jetée dans l’océan Pacifique. La voiture a d’abord claqué le toit dans l’eau, s’enfonçant jusqu’à ce que seules ses roues arrière brisent la surface ; Larson était coincé à l’envers dans la voiture. Deux écoliers du primaire coupant à travers les séquoias sur le chemin de l’école ont réussi à contacter les sauveteurs, qui l’ont sortie de la voiture, inconsciente, après quarante-cinq minutes. Larson a survécu à l’accident avec seulement un cas d’hypothermie et une contravention pour conduite avec un permis hors de l’État. Son père avait toujours souligné l’importance d’écouter ceux qui sont négligés, et son sauvetage par les enfants a renforcé cette leçon. « J’ai appris à prêter une attention particulière aux gens selon leurs propres termes », a-t-elle déclaré.

En 1990, à peine sorti de ses études supérieures, Larson a accepté un emploi chez Apple Computer, étudiant comment la présence d’ordinateurs affectait les étudiants et les enseignants dans une série de classes de Los Angeles. Plus tard, elle a déménagé à Xerox PARC, où elle a observé des employés de bureau s’adapter aux nouvelles technologies, telles que les télécopieurs. Entre autres choses, Xerox espérait installer une imprimante sur chaque bureau, mais Larson a découvert que les travailleurs préféraient marcher jusqu’à la salle d’impression. « Cela m’a rappelé les femmes qui allaient au puits au Népal », a-t-elle déclaré – c’était un détour avec une fonction sociale. Xerox voulait savoir comment les employés d’une entreprise internationale se rapportaient aux télécopieurs, et UNICEF, à New York, avait récemment fait des folies pour deux. Larson a passé un an à étudier les télécopies dans l’organisation, puis a accepté un emploi là-bas et a été envoyé aux Fidji.

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Pendant six ans, Larson a travaillé pour aider les pays du Pacifique Sud à améliorer le bien-être des enfants. S’occuper des gens selon leurs propres termes s’est avéré essentiel. Une fois, elle a obtenu une audience avec le roi des Tonga, qui a préféré parler de son régime minceur. (Il détenait auparavant le record du monde Guinness du monarque le plus lourd du monde.) Larson a parlé avec lui de son cyclisme et de son penchant pour les noix de coco ; le roi a finalement signé la Convention des Nations Unies relative aux droits de l’enfant.

Il était impossible d’ignorer comment le VIH ravageait l’Asie. Il n’y avait pas de vaccin ni de traitement efficace. Bien que Larson ait abandonné la pré-médecine en tant qu’étudiant de premier cycle, l’anthropologie s’est avérée être la bonne spécialité pour la crise. « Les dimensions sociales, culturelles et humaines, c’était tout ce que nous avions », a-t-elle déclaré. Elle a déménagé à Genève pour rejoindre l’Organisation mondiale de la santé, se concentrant sur les facteurs qui façonnent le comportement face aux maladies infectieuses. Elle a sillonné le monde au cours des deux années suivantes, dirigeant des ateliers, rencontrant des représentants du gouvernement, collaborant avec les équipes de santé locales et observant les communautés qui faisaient les choses correctement. Sa mère, cependant, était décédée d’un cancer de l’ovaire. Larson elle-même avait contracté une multitude de maladies – dengue, hépatite E, amibiase, giardiase, méningite à éosinophiles et paludisme cérébral – et voulait se rapprocher de son père. Elle est retournée à New York pour travailler avec UNICEFGavi Alliance, nouvellement formée, en 2002.

Le boycott des vaccins nigérians, qui a commencé deux ans après le début du mandat de Larson chez Gavi, l’a confrontée à un aspect troublant de la santé mondiale : même les réalisations les plus laborieuses, celles qui ont nécessité des années d’efforts logistiques, financiers et diplomatiques minutieux, pourraient être vidé par la simple bouffée de la rumeur. La souche locale de la polio s’est finalement propagée à vingt pays, aussi loin que le Yémen, l’Arabie saoudite et l’Indonésie. Quinze cents enfants étaient paralysés ; il a coûté un demi-milliard de dollars pour contenir l’épidémie. La leçon, pour Larson, était que les efforts mondiaux de vaccination ne réussiraient jamais sans une compréhension détaillée des rumeurs et un processus rigoureux pour créer la confiance.

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