La bataille pour l’indépendance des juges militaires s’étend à la Cour d’appel

OTTAWA – Une bataille juridique historique sur l’indépendance des juges chargés de superviser les cours martiales militaires a donné lieu à de nouvelles questions sur l’autonomie d’un juge qui entend l’affaire.

L’audience de la Cour d’appel de la cour martiale du Canada tourne autour de la décision du chef de la défense de l’époque, Jonathan Vance, il y a deux ans, de charger un officier sous son propre commandement de discipliner les quatre juges militaires du pays.

Trois de ces quatre juges militaires ont par la suite suspendu plusieurs affaires, affirmant que l’ordonnance de Vance empiétait sur leur indépendance et privait ainsi les militaires accusés d’actes répréhensibles de leur droit à un procès équitable.

La question de savoir si les juges militaires sont indépendants a par la suite été renvoyée à la Cour d’appel de la cour martiale, où trois juges civils, dont le juge en chef Richard Bell, ont entendu les arguments des deux côtés pendant l’hiver et devaient rendre une décision.

Mais maintenant, les avocats des accusés dans sept affaires concernées veulent la permission de présenter de nouvelles preuves et soutiennent que Bell n’est pas suffisamment indépendante. Cette preuve comprend les propres déclarations de Bell à une commission judiciaire ce mois-ci au sujet de son manque d’indépendance.

Bell a spécifiquement signalé le fait que tous les juges de la Cour d’appel militaire doivent être juges dans d’autres tribunaux en même temps. Dans son cas, Bell est un juge de la Cour fédérale au Nouveau-Brunswick.

«L’adhésion en tant que juge ou même juge en chef de la CMACC dépend de l’appartenance en tant que juge d’un autre tribunal source», lit-on dans un mémoire préparé pour la commission au nom de Bell en mars et cité par les avocats de la défense dans les sept cas.

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«Cela expose potentiellement le juge en chef de la CMACC aux directives d’autres juges en chef, compromettant ainsi sa capacité de s’acquitter efficacement des fonctions indépendantes de la CMACC.

Les avocats de la défense ont également inclus dans leurs observations plusieurs déclarations d’un collègue juge de la cour d’appel de la cour martiale Edward Scanlan, qui a comparu aux côtés de Bell devant la commission judiciaire le 11 mai, mettant en cause l’indépendance du juge en chef.

Ceux-ci incluent un courriel d’un administrateur de la Cour fédérale à Bell, que Scanlan a lu à haute voix, suggérant que le contrôle de l’administrateur sur l’horaire de Bell affectait sa capacité de travailler sur les appels militaires.

Scanlan a décrit la situation comme “le juge en chef d’un tribunal national siégeant et entendant des affaires où un tribunal de première instance lui dit combien de temps il va avoir parce qu’ils occupent le reste de son temps”.

“Il s’agit d’une attaque directe et frontale de la part d’un tribunal source. Il s’est attribué le pouvoir exclusif de décider du temps que la justice de la CMACC dispose pour faire son travail. Il s’agit d’une attaque frontale contre son indépendance judiciaire et contre l’indépendance judiciaire du tribunal. . “

L’avocat de Bell, Eugene Meehan, qui a préparé la soumission au nom du juge en chef, a refusé de commenter mercredi.

Wendy Wharton, porte-parole du bureau du juge-avocat général, qui est chargé d’assurer le bon fonctionnement du système de justice militaire du Canada, a également refusé de commenter.

Wharton a déclaré que les procureurs militaires répondraient d’ici vendredi à la demande de soumission de preuves, ajoutant que cinq autres affaires en plus des sept qui font actuellement partie de l’appel ont été ajournées jusqu’à ce que la CMACC réponde.

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Parmi ces sept premiers cas, il y a une cour martiale impliquant trois chefs d’agression sexuelle contre un agent en Colombie-Britannique.

Le lieutenant-colonel à la retraite Rory Fowler, qui est maintenant avocat spécialisé en droit militaire à Kingston, en Ontario, attribue la bataille juridique actuelle au refus de Vance d’annuler son ordonnance étendant le code disciplinaire de l’armée à la magistrature.

“Il y a beaucoup de choses que vous pouvez reprocher à Jon Vance ces jours-ci, mais cela a-t-il aidé le chef d’état-major de la défense tout au long de 2020 à refuser obstinément d’annuler une ordonnance que les juges militaires considéraient clairement comme une violation de la Constitution?” Dit Fowler.

“C’était un mauvais appel de sa part.”

Quant à ce qui se passera ensuite, Fowler a déclaré que cela dépendrait en grande partie de ce que les procureurs militaires tenteront d’argumenter vendredi.

La question de l’indépendance de Bell représente le dernier test du système de justice militaire du Canada, qui a été soumis à d’importants défis et bouleversements avant même la crise actuelle impliquant des allégations d’inconduite de la part de hauts commandants.

Celles-ci comprennent plusieurs contestations largement infructueuses concernant sa constitutionnalité et la poursuite sans précédent du plus haut juge militaire du Canada, le colonel Mario Dutil, pour fraude.

Cette affaire s’est effondrée en mars 2020 après l’adjoint de Dutil, le lieutenant-colonel. Louis-Vincent d’Auteuil, s’est récusé et a refusé de nommer un autre juge militaire pour prendre la relève, affirmant que deux d’entre eux avaient des conflits d’intérêts et que le troisième n’était pas assez bilingue.

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Dutil a pris sa retraite discrètement neuf jours plus tard et le gouvernement n’a pas encore nommé de remplaçant.

L’accent mis récemment sur l’inconduite sexuelle a également mis en lumière la capacité du système de justice militaire à traiter de tels cas, tandis que le juge à la retraite de la Cour suprême, Morris Fish, devrait publier un rapport avant le 1er juin après un examen du système de plusieurs mois.

“Nos institutions et mécanismes ne sont pas à la hauteur des besoins de ceux qui ont subi des fautes, et cela inclut le système de justice militaire”, a déclaré le porte-parole du ministre de la Défense Harjit Sajjan, Daniel Minden, dans un courriel.

La juge à la retraite de la Cour suprême, Louise Arbour, mène son propre examen sur la façon de mettre fin à l’inconduite sexuelle dans l’armée, qui comprendra également un examen du système de la cour martiale.

Ce rapport de La Presse canadienne a été publié pour la première fois le 27 mai 2021.

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