L’affirmation de Trump sur les prédécesseurs, les troupes tombées contestées

WASHINGTON – Pour les présidents américains, rencontrer les familles des militaires tués à la guerre est à peu près aussi déchirant que la présidence l’est. La suggestion du président Donald Trump lundi selon laquelle ses prédécesseurs n’avaient pas rempli ce devoir a suscité une réaction viscérale de la part de ceux qui ont été témoins de ces affrontements douloureux.

«C’est un animal dérangé», a tweeté Alyssa Mastromonaco, ancienne chef de cabinet adjointe du président Barack Obama, à propos de Trump. Avec un juron, elle a qualifié de mensonge la déclaration de Trump dans la roseraie.

Trump a déclaré lors d’une conférence de presse qu’il avait écrit des lettres aux familles de quatre soldats tués dans une embuscade du 4 octobre au Niger et prévoyait de les appeler, se reconnaissant d’avoir pris des mesures supplémentaires pour honorer correctement les morts. «La plupart d’entre eux n’ont pas passé d’appels», a-t-il déclaré à propos de ses prédécesseurs. Il a dit qu’il est possible qu’Obama «ait fait parfois» mais que «d’autres présidents n’aient pas appelé».

Il est clair que les présidents ont contacté les familles des morts et des blessés, souvent par leur présence ainsi que par lettre et par téléphone. Le chemin vers Walter Reed et d’autres hôpitaux militaires, ainsi que vers la base aérienne de Douvres, dans le Delaware, où les restes de soldats tombés au combat sont souvent amenés, est familier à Obama, George W. Bush et d’autres.

Bush, même au plus fort de deux guerres, «a écrit à toutes les familles des morts», a déclaré Freddy Ford, porte-parole de l’ex-président. Ford a déclaré que Bush avait également appelé ou rencontré «des centaines, voire des milliers» de membres de la famille des morts à la guerre.

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Le photographe officiel d’Obama, Pete Souza, a tweeté qu’il avait photographié Obama «en train de rencontrer des centaines de soldats blessés et des membres de la famille de ceux qui ont été tués au combat». D’autres se sont souvenus de ses fréquentes visites avec des familles Gold Star et de ses voyages à Walter Reed, à Douvres et dans d’autres lieux avec les familles des morts et des blessés.

Le général à la retraite Martin E. Dempsey, ancien président des chefs d’état-major interarmées, a confirmé ces contacts en tweetant: «POTUS 43 & 44 et les premières dames se sont profondément souciées, ont travaillé sans relâche pour les serviteurs, les morts et leurs familles. Pas de politique. Confiance sacrée. »

Trump a abordé la question lorsqu’on lui a demandé pourquoi il n’avait pas parlé des quatre soldats tués au Niger. Ils sont morts lorsque des militants soupçonnés d’être affiliés au groupe État islamique leur ont tendu une embuscade alors qu’ils patrouillaient dans des camions non blindés avec les troupes nigériennes.

«En fait, j’ai écrit des lettres individuellement aux soldats dont nous parlons, et ils vont sortir aujourd’hui ou demain», a-t-il dit, ce qui signifie qu’il a écrit aux familles des soldats tombés au combat. Il n’a pas expliqué pourquoi les lettres n’avaient pas encore été envoyées, plus d’une semaine après l’attaque.

« Si vous regardez le président Obama et d’autres présidents, la plupart d’entre eux n’ont pas passé d’appels », a déclaré Trump.

Pressé plus tard sur cette déclaration, il a déclaré à propos d’Obama: «On m’a dit qu’il ne le faisait pas souvent, et beaucoup de présidents ne le faisaient pas. Ils écrivent des lettres. Il a poursuivi: «Je pense que le président Obama l’a probablement fait parfois, et peut-être que parfois il ne l’a pas fait. Je ne sais pas. C’est ce qu’on m’a dit. … Certains présidents n’ont rien fait.

La secrétaire de presse Sarah Huckabee Sanders a déclaré plus tard que Trump «ne critiquait pas les prédécesseurs, mais affirmait un fait». Elle a fait valoir que les présidents n’appelaient pas toujours les familles des personnes tuées au combat: «Parfois, ils appellent, parfois ils envoient une lettre, d’autres fois ils ont l’occasion de rencontrer des membres de la famille en personne.»

Elle a déclaré que quiconque affirmant qu’un ancien président avait appelé toutes les familles se trompait.

L’engagement de Bush à écrire à toutes les familles militaires des morts et à tendre la main par téléphone ou à rencontrer beaucoup d’autres est venu malgré l’énormité de la tâche. Dans la seule guerre en Irak, le nombre de morts au combat aux États-Unis était le plus élevé pendant sa présidence, dépassant 800 chaque année de 2004 à 2007. Le nombre est tombé à 313 l’année dernière de Bush au pouvoir alors que l’insurrection s’estompait. Bush a dit un jour qu’il estimait que la manière appropriée de montrer son respect était de rencontrer les membres de sa famille en privé.

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Obama a déclaré la fin des opérations de combat en Irak en août 2010 et les dernières troupes américaines ont été retirées en décembre 2011. Alors qu’Obama mettait fin à cette guerre, il a envoyé des dizaines de milliers de soldats supplémentaires en Afghanistan en 2009 et 2010, et le nombre de morts a augmenté. Sur un total de 155 Américains tués en Afghanistan en 2008, qui était la dernière année complète du mandat de Bush, le nombre est passé à 311 en 2009 et a culminé l’année suivante à 498. En tout, plus de 1 700 sont morts en Afghanistan sous la surveillance d’Obama.

Entre autres rituels honorant les familles des militaires, les Obama avaient un arbre de Noël «Étoile d’or» à la Maison Blanche décoré de centaines de photos et de notes de personnes qui avaient perdu des êtres chers pendant la guerre. Les familles Gold Star ont visité pendant les vacances, apportant des ornements.

Trump s’est rendu à Douvres au début de sa présidence, partant en février avec sa fille Ivanka pour le retour des restes d’un SEAL de la marine américaine tué lors d’un raid au Yémen, William «Ryan» Owens.

Les relations de Trump avec les familles Gold Star n’ont pas toujours été harmonieuses, datant de sa dépréciation des parents du soldat américain tué Humayun Khan, qui était musulman. Trump était en colère lorsque le père du soldat, Khizr Khan, a reçu une plate-forme pour le critiquer à la Convention nationale démocrate.

Le père en deuil d’Owens a déclaré qu’il ne voulait pas parler avec Trump à Douvres. Mais la veuve du marin, Carryn, a assisté au discours de Trump au Congrès et a pleuré en la remerciant.

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Les écrivains d’Associated Press Robert Burns et Jesse J. Holland ont contribué à ce rapport.

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