Le Buck s’arrête avec quelqu’un

Pour les présidents américains, la barre est haute en matière de responsabilité. Il y a été mis par Harry Truman sous la forme d’un aphorisme frontalier sur l’acceptation de la responsabilité. Il l’a placé sur son bureau ovale pour que tout le monde puisse le voir. « L’argent s’arrête ici ! » il lisait, un rappel à Truman et à tous ceux qui l’ont suivi qu’il est inconvenant pour un commandant en chef de se dérober à ce devoir, ou de trouver des excuses lorsque les choses tournent mal.

« La plus grande partie du travail du président est de prendre des décisions, grandes et petites, des dizaines d’entre elles presque chaque jour », a expliqué Truman dans son discours d’adieu. « Les papiers peuvent circuler dans le gouvernement pendant un certain temps, mais ils arrivent finalement à ce bureau. Et puis, il n’y a pas d’autre endroit où aller. Le président, quel qu’il soit, doit décider. Il ne peut renvoyer la balle à personne. Personne d’autre ne peut décider à sa place. C’est son travail.

Pourtant, c’est aussi dans la nature humaine d’essayer de détourner la culpabilité en soulignant les lacunes des autres, à tel point que Jésus de Nazareth a mis ses disciples en garde contre cela. Et les présidents ne sont que trop humains, comme on l’a rappelé aux Américains ces dernières semaines en regardant Joe Biden renvoyer la balle pour la sortie violente et chaotique des États-Unis d’Afghanistan. Il n’a rappelé à personne Harry Truman.

« J’assume la responsabilité de la décision », a déclaré Biden mardi. Le 16 août, il était tout aussi explicite : « Je suis le président des États-Unis, la responsabilité s’arrête avec moi. Sauf qu’il a blâmé, tour à tour, le renseignement défaillant, le président afghan, l’armée afghane et, bien sûr, Donald Trump. Le plus incongru, Biden a même blâmé les Américains restés à Kaboul qui n’ont pas pu passer les points de contrôle des talibans jusqu’à l’aéroport. « Depuis mars, nous avons contacté 19 fois les Américains en Afghanistan, avec de multiples avertissements et offres pour les aider à quitter l’Afghanistan », a-t-il déclaré. « Tout le chemin du retour jusqu’en mars. »

Parmi ceux qui n’ont pas apprécié la responsabilité de Biden se trouvent les familles des 10 Marines américains et de trois autres militaires tués par un kamikaze à l’aéroport de Kaboul. Ces familles Gold Star ne sont pas seules : la cote d’approbation des emplois de Biden a chuté au cours des deux dernières semaines. Les électeurs jugent les présidents sur leurs actions, même lorsque les résultats échappent à leur contrôle. Mais il semble également que de nombreux Américains respectent les dirigeants qui reconnaissent leurs erreurs.

Cela, cependant, va à l’encontre d’une éthique politique moderne dans laquelle les politiciens sont sans relâche à l’offensive et blâment toujours l’autre côté. Bien que cela n’ait pas toujours été la culture de la politique américaine, la tension entre prendre la chaleur et vouloir renvoyer la balle n’est pas nouvelle.

Au lendemain de la débâcle de la Baie des Cochons de la CIA, par exemple, John F. Kennedy semblait résigné à accepter le blâme. En avril 1961, au cours du 10e conférence de presse de sa présidence de trois mois, Kennedy l’a reconnu en répondant à une question du légendaire correspondant de NBC, Sander Vanocur, sur les raisons pour lesquelles l’administration n’était pas plus informée de la tentative désastreuse d’envahir Cuba.

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« Il y a un vieil adage selon lequel la victoire a 100 pères et la défaite est orpheline », a noté Kennedy avec regret. « Des déclarations supplémentaires, des discussions détaillées, ne doivent pas dissimuler la responsabilité parce que je suis l’officier responsable du gouvernement… »

Mais presque immédiatement, les assistants de Kennedy ont donné des briefings de fond aux journalistes dans lesquels ils ont pointé du doigt le prédécesseur de Kennedy. Et s’il était vrai que la CIA avait planifié cette aventure cubaine mal conçue sous le mandat de Dwight Eisenhower à la Maison Blanche, c’est Kennedy qui a donné le feu vert. Lorsque Stewart Udall, membre du cabinet de Kennedy, a commis l’erreur de blâmer publiquement Eisenhower, Richard Nixon – qui avait été vice-président d’Ike et adversaire de JFK en 1960 – a publié une déclaration publique fulgurante. Il a été laissé au secrétaire de presse de la Maison Blanche, Pierre Salinger, de dire clairement que, oui, la responsabilité s’est arrêtée avec le président Kennedy.

JFK n’était guère seul. Certains des présidents américains d’après-guerre les plus populaires ont eu du mal à suivre l’exemple de Harry Truman. Leur premier instinct est généralement le meilleur, mais ils ne s’y tiennent pas toujours.

Après l’horrible attentat à la bombe contre les casernes du Liban en 1983, un attentat-suicide qui a tué plus de 20 fois le nombre de Marines perdus récemment à l’aéroport de Kaboul, une déclaration a été rédigée par des collaborateurs de la Maison Blanche qui semblaient demander des comptes aux commandants militaires. Le président Reagan a refusé de le donner. Au lieu de cela, il a ordonné qu’aucun officier militaire ne soit traduit en cour martiale ou discipliné et a déclaré au corps de presse de la Maison Blanche : « S’il y a un blâme, il repose correctement ici dans ce bureau et avec ce président. Et j’accepte la responsabilité du mal comme du bien.

En 1987, pendant les récriminations sans fin pour le scandale connu sous le nom d’« Iran-contra », Reagan s’est cependant détourné de cette voie. Des collaborateurs de la Maison Blanche ont discrètement déclaré aux journalistes que le président était « satisfait » lorsque l’ancien conseiller à la sécurité nationale John Poindexter a admis qu’il avait caché à Reagan que les bénéfices des ventes d’armes iraniennes avaient été détournés vers des rebelles nicaraguayens connus sous le nom de contras. « La responsabilité s’arrête avec moi », a déclaré Poindexter.

Mais aucun Américain n’avait jamais voté pour élire l’amiral Poindexter président et son mea culpa a été largement critiqué. Reagan avait l’habitude commode de ne pas se souvenir des décisions qui ont mal tourné. Cette excuse était une arme à double tranchant pour un président de 76 ans. Cela contournait la ligne d’admettre qu’il était sorti déjeuner, comme l’a souligné avec ironie le satiriste Art Buchwald. « La Maison Blanche a changé sa stratégie en ce qui concerne ce que le président savait de la connexion contra et quand il l’a su », a écrit Buchwald. « À l’origine, le président ne savait rien. Il ne savait même pas où se trouvait le Nicaragua.

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Le plus grand scandale, bien que ce point ait semblé échapper aux démocrates et aux médias, n’était pas le contre-angle. C’était que l’administration avait vendu des armements mortels aux ayatollahs à un moment où les États-Unis menaient un embargo contre l’Iran dans l’espoir de récupérer des otages américains. En fin de compte, lorsqu’il a été confronté à la preuve qu’il approuvait ce plan malheureux, Reagan a avoué, bien qu’à contrecœur.

« Il y a quelques mois, j’ai dit au peuple américain que je n’échangeais pas d’armes contre des otages », a déclaré Reagan dans un discours prononcé le 4 mars 1987 dans le bureau ovale. « Mon cœur et mes meilleures intentions me disent toujours que c’est vrai, mais les faits et les preuves me disent que ce n’est pas le cas. »

En 2012, à l’occasion de l’anniversaire des attentats du 11 septembre, des manifestants ont manifesté devant l’ambassade des États-Unis au Caire, en Égypte. Pendant ce temps, le consulat américain à Benghazi, en Libye, a été envahi par une foule armée et bien organisée qui a tué quatre Américains, dont l’ambassadeur Chris Stevens. Dans la foulée, le président Obama, le vice-président Joe Biden et les principaux démocrates de Capitol Hill ont pointé du doigt dans toutes les directions autres que la Maison Blanche. Dans un premier temps, ils ont amalgamé les deux événements du Caire et de Benghazi. Ensuite, ils ont reproché à un con en Californie d’avoir fait une vidéo anti-musulmane et ont envoyé l’ambassadrice de l’ONU Susan Rice apparaître sur tous les réseaux pour colporter cette histoire douteuse.

Lorsqu’ils ont finalement admis que l’attaque libyenne était une opération bien planifiée qui n’avait rien à voir avec les militants du Caire qui n’avaient même jamais entendu parler de la vidéo en question, personne à la Maison Blanche ne s’est avancé sauf pour pointer du doigt le département d’État.

« On ne nous a pas dit qu’ils voulaient plus de sécurité », a insisté Biden lors d’un débat vice-présidentiel le 11 octobre. Comprenant le message, la secrétaire d’État Hillary Clinton a canalisé John Poindexter. « Je prends mes responsabilités. Je suis en charge des plus de 60 000 personnes du département d’État dans le monde, soit 275 postes », a-t-elle déclaré à Les actualites. « Le président et le vice-président ne seraient pas au courant des décisions spécifiques prises par les professionnels de la sécurité. »

Cela a du sens, mais Clinton ne le pensait pas vraiment ; elle protégeait juste la Maison Blanche. Après qu’un comité d’examen indépendant eut constaté que le département d’État avait ignoré les demandes de renforcement de la sécurité, la « responsabilité » de cette catastrophe est tombée sur quatre carriéristes anonymes qui ont dû faire face à une « discipline » non décrite et à la démission d’un sous-secrétaire qui est resté consultant auprès du département. . Dans l’administration Obama, pourrait-on dire, la responsabilité s’est arrêtée avec un fonctionnaire de carrière dévoué nommé Eric Boswell.

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Cela ne surprendra personne que Donald Trump était presque uniquement le non-Harry Truman. Un homme qui s’est en fait vanté de n’avoir jamais lu de biographie présidentielle, Trump n’a même pas fait semblant de se vanter de l’éthique adoptée, bien que souvent contraire, par ses prédécesseurs.

En janvier 2019, son administration a joué au poulet avec les démocrates du Congrès pour financer son mur frontalier bien-aimé (par lui). Les démocrates ont déclaré qu’ils n’allaient pas s’approprier l’argent et s’en sont ensuite tenus à leurs armes. Le 20e jour de la fermeture partielle du gouvernement qui en a résulté, on a demandé à Trump dans l’allée de la Maison Blanche si l’argent s’était arrêté avec lui lors de la fermeture. « La responsabilité s’arrête avec tout le monde », a répondu Trump avant de se lancer dans une attaque contre le bilan des démocrates en matière de criminalité.

Dans un joli jeu de mots, un plaisantin de Les actualites a plaisanté en disant que l’argent s’était vraiment arrêté pour 80 000 employés fédéraux qui ne recevaient pas de chèques de paie. Et bien que Trump ait un argument valable au sujet de la fermeture, cette attitude préfigurerait son style de leadership lorsque les choses devenaient vraiment effrayantes : c’est-à-dire lorsque COVID-19 a frappé ces rivages.

Interrogé par Kristin Welker de NBC s’il portait une quelconque responsabilité dans le déploiement bâclé et tardif d’un test de coronavirus par le CDC, Trump a répondu: « Non, je n’assume aucune responsabilité. » Il a ensuite ajouté mystérieusement: « On nous a donné des règles, des règlements et des spécifications d’une autre époque. »

Dans un tweet ultérieur, Trump a amplifié : « Le président Obama a apporté des changements qui n’ont fait que compliquer davantage les choses. »

Donc, pour Trump, la responsabilité s’est arrêtée avec Obama. Joe Biden a rendu la pareille à la suite du terrible retrait de l’Afghanistan. Alors que les choses commençaient à s’effondrer, le 46e le président a dit que c’était le 45e qui avait laissé les talibans « dans la position militaire la plus forte depuis 2001 ».

Biden a continué à blâmer beaucoup d’autres (mais jamais lui-même) tout en ajoutant une nouvelle ride au jeu présidentiel d’éviter le blâme. Ce désastre n’était pas de ma faute, a-t-il dit, mais tout s’est-il bien passé ? Il parlait des efforts de transport aérien, et en s’évaluant, ce président aime noter sur la courbe. La mission, a proclamé Biden, a été un «succès extraordinaire».

Carl M. Cannon est le chef du bureau de Washington pour RealClearPolitics. Rejoignez-le sur Twitter @CarlCannon.

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