L’emprise persistante de la classe sociale sur les admissions à l’université

Il est difficile de dissocier la classe sociale du processus d’admission à l’université. Le système de l’Université de Californie dit qu’il essaie, annonçant récemment qu’il abandonne la prise en compte du SAT et de l’ACT. (Cela faisait partie d’un règlement dans une action en justice alléguant que les tests étaient biaisés en fonction de la race, de la richesse et du handicap.)

Plus de la moitié des collèges américains ont rendu les tests facultatifs pour les admissions à l’automne 2021, selon FairTest, un groupe opposé aux tests d’entrée à l’université.

Parce que ces tests font l’objet d’un examen minutieux, il est facile de négliger l’influence du milieu socio-économique sur les autres critères d’admission.

Prenez l’essai du collège. C’est le «facteur mou» le plus important et le quatrième facteur global le plus important – après les notes, la force du programme et les résultats des tests standardisés – selon une enquête de 2019 auprès des employés des admissions.

Mais les essais peuvent être peaufinés par un tiers professionnel rémunéré, ou aidés par un parent de la classe moyenne supérieure.

Dans un autre signe de l’attraction persistante de la classe sociale, un document de travail récent d’auteurs affiliés au Student Narrative Lab de Stanford montre que le contenu de l’essai, lorsqu’il est quantifié par un programme informatique, est plus fortement corrélé au revenu du ménage que les scores SAT.

Les chercheurs n’ont pas analysé si ces signes de statut affectaient la qualité d’un essai, ni n’ont spéculé sur le fait qu’ils pourraient faire une différence dans une évaluation par un agent des admissions. Mais la recherche suggère que la plupart des critiques de l’information socio-économique accusent le SAT de réfléchir peuvent également être trouvés dans des essais.

Le document utilisait un logiciel pour classer les essais écrits par près de 60 000 candidats au système de l’Université de Californie en 2016. Les essais ont été quantifiés en partie par des choix de syntaxe. Le nombre de virgules, la ponctuation totale et les mots plus longs étaient corrélés à un revenu plus élevé du ménage, par exemple, bien que cela ne signifie pas nécessairement une meilleure écriture.

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Le contenu a également été quantifié par des modèles de choix de mots, qui sont associés à des sujets particuliers. Les responsables des admissions pourraient ne pas regarder plus favorablement les essais écrits sur certains thèmes, mais il est tout de même remarquable qu’il existe des différences significatives dans les sujets associés aux revenus des ménages plus élevés et plus faibles.

Les sujets associés davantage aux étudiants des ménages à revenu élevé avaient tendance à être «plus thématiquement abstraits: la nature humaine, la recherche de réponses et d’expériences sensorielles», a déclaré AJ Alvero, titulaire d’un doctorat en éducation. candidat à Stanford et l’un des auteurs de l’article.

Les sujets davantage associés aux élèves à faible revenu du ménage «concernaient les relations interpersonnelles (par exemple, plusieurs sujets sur la famille) et les problèmes scolaires comme les groupes de tutorat et la gestion du temps.»

Une étude antérieure des mêmes auteurs a révélé des tendances similaires en matière de différence de revenu. Co-auteur de l’étude, Sonia Giebel, titulaire d’un doctorat. candidat en sociologie de l’éducation à Stanford, a souligné avec les autres auteurs que le contenu qu’ils ont identifié n’était pas un marqueur de la qualité de l’essai, mais a souligné un thème plus large: «Les modèles de classe sont susceptibles d’être présents dans tous les éléments utilisés pour faire des admissions les décisions.”

Les élèves les plus pauvres, au-delà de l’écriture de leur réalité, peuvent également être plus susceptibles d’écrire sur «l’insécurité économique» et les «abus» parce qu’ils essaient de répondre aux attentes perçues. Même sans conseils spécifiques de la part des bureaux des admissions, ils peuvent se sentir obligés de «vendre leur douleur».

Contrairement à une grande partie du reste du monde, les agents des admissions américains ont beaucoup de discrétion. S’appuyer sur des éléments comme l’essai leur donne une marge de manœuvre pour juger le mérite loin d’un examen minutieux. L’histoire de la soi-disant approche holistique – en regardant le candidat dans son ensemble et pas seulement les paramètres académiques – n’a pas toujours été encourageante.

Comme l’écrivait Jérôme Karabel dans son livre «The Chosen», le fait de s’appuyer sur des caractéristiques non académiques trouve son origine dans des politiques à partir des années 1920 qui visaient à limiter le nombre de Juifs admis dans les universités d’élite. Plus récemment, la discrétion et l’opacité des admissions ont été considérées par certains comme nuisant aux étudiants asiatiques les mieux notés en les pénalisant en fonction de leur «caractère» ou de leur «aptitude».

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Malgré cela, l’approche holistique semble ici rester. «Je pense qu’il est très possible qu’au cours de cette première année complète de test facultatif étant généralisée, certaines applications pourraient très bien mettre davantage l’accent sur les facteurs souples, l’essai étant l’un d’entre eux, ainsi que les recommandations et les extrascolaires, »A déclaré Robin Miller, un consultant de la firme de conseil en admissions IvyWise qui travaillait auparavant dans les admissions à Georgetown et Vanderbilt.

Les collèges peuvent vouloir poursuivre des objectifs égalitaires, mais ils ont également d’autres objectifs. Ils doivent atteindre leurs objectifs en matière de revenus de scolarité, et certains collèges sont confrontés à une situation financière plus difficile en raison de la pandémie.

L’analyse des données sur les visites de recrutement par les collèges a montré que les écoles secondaires plus riches et plus blanches ont tendance à recevoir plus de visites. La persistance des admissions héritées dans certains collèges d’élite – dont beaucoup ont plus d’étudiants du 1% des revenus les plus élevés que des 40% les plus pauvres – montre que si la mobilité sociale peut être un objectif, elle peut entrer en conflit avec les donateurs potentiels ou attirer un nombre suffisant. d’étudiants qui n’ont pas besoin d’aide financière.

S’éloigner des tests standardisés ferme certaines voies pour les biais de classe comme la préparation aux tests (même si la recherche révèle que la préparation n’a qu’un effet modeste sur les résultats des tests), mais en laisse beaucoup d’autres.

Les activités parascolaires hors du commun pourraient être accessibles uniquement aux riches. Ou ils peuvent même être entièrement truqués, comme dans le tristement célèbre scandale «Operation Varsity Blues».

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Les collèges sont pris entre plusieurs objectifs: prédire les personnes les plus susceptibles de réussir sur le plan scolaire; identifier les talents manqués par les mesures conventionnelles; percevoir des revenus de scolarité adéquats; l’inscription d’une classe diversifiée d’étudiants; encourager et permettre la mobilité sociale; se conformer aux contraintes légales sur l’action positive.

Les partisans du SAT disent qu’il est efficace pour prédire les performances académiques des collèges. Mais si la validité prédictive était l’objectif principal des admissions, vous pourriez plaider pour l’utilisation directe de la classe socio-économique supérieure comme qualificatif d’admission. parce que les étudiants plus riches ont tendance à faire la transition vers l’université plus facilement. (Jesse Rothstein de l’Université de Californie à Berkeley a fait valoir ce point l’année dernière dans son témoignage contre l’utilisation du SAT.)

Les facteurs non académiques comme un essai n’offrent pas un ordre hiérarchique numérique évident comme un score GPA ou SAT. Le recours à des facteurs non contraignants peut permettre aux bureaux des admissions des collèges de poursuivre leurs objectifs, mais détourner les questions sur les objectifs auxquels ils accordent la priorité.

Les responsables des admissions peuvent dire qu’ils tiennent compte des traits uniques de chaque individu, mais il semble que ces traits soient pour la plupart inséparables des indicateurs socio-économiques dans les applications. Les collèges doivent encore prendre des décisions difficiles pour montrer ce qu’ils apprécient vraiment, mais il semble que leur prise de décision sera désormais plus obscurcie par le public.


Arvind Ashok est un récent diplômé de l’Université du Texas à Austin, qui reporte actuellement l’inscription à la faculté de droit. Vous pouvez le suivre sur Twitter à @arvind__ashok.

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