L’inflation est là. Et maintenant?

Le fait central de l’économie américaine à la mi-2021 est que la demande de toutes sortes de biens et services a augmenté. Mais les approvisionnements reviennent lentement, l’économie agissant comme une machine grinçante qui a été éteinte pendant un an et dont certaines pièces sont rouillées.

Le résultat, comme souligné dans les nouvelles données gouvernementales cette semaine, est une pénurie et une inflation des prix dans de nombreux secteurs de l’économie. Cela met l’administration Biden et la Réserve fédérale dans un embouteillage qui n’est qu’en partie de leur propre initiative.

La hausse des prix et les autres problèmes qui résultent d’une économie qui redémarre d’elle-même sont frustrants, mais devraient être temporaires. Pourtant, plus les flambées des prix se prolongent et plus elles englobent de parties de l’économie, plus grandes sont les chances que la psychologie américaine des prix et de l’inflation évolue de manière à devenir autosuffisante.

Au cours des dernières décennies, les entreprises ont résisté à l’augmentation des prix ou à la hausse des salaires parce qu’elles estimaient que cela leur coûterait trop d’affaires. Cela a freiné l’inflation dans l’ensemble de l’économie. La question est de savoir si les circonstances actuelles évoluent d’une manière qui pourrait changer cela.

«Maintenant, le génie est sorti de la bouteille», a déclaré Kristin Forbes, économiste au MIT et ancienne fonctionnaire du Trésor américain et de la Banque d’Angleterre. «Si tout le monde augmente les prix, il devient beaucoup plus facile pour vous de le faire aussi.»

Pour comprendre le mélange déconcertant de forces en jeu, réfléchissez à ce qui se passe dans le parc de voitures d’occasion le plus proche.

Le prix des voitures et des camions d’occasion a augmenté de 10% en avril, selon les dernières données fédérales, un facteur majeur qui a poussé l’indice des prix à la consommation à son plus fort bond d’une année à l’autre en 13 ans. Les gens du secteur automobile disent que cela n’a pas une cause, mais plusieurs – chacune avec des implications différentes pour l’économie et pour la politique.

Certaines concernent les décisions microéconomiques prises par les entreprises et les consommateurs il y a plusieurs mois et qui continuent à se répandre sur le marché automobile.

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Les sociétés de location de voitures ont réduit leur flotte pendant l’effondrement des voyages induit par la pandémie et ont maintenant du mal à reconstituer leurs stocks – et ne vendent donc pas les voitures d’occasion qu’elles déchargeaient continuellement sur un marché normal. Les ventes de voitures neuves ont chuté l’année dernière pendant la pandémie, ce qui a entraîné une diminution du nombre de reprises sur le marché des voitures d’occasion, et maintenant les ventes de voitures neuves sont freinées par une pénurie de micropuces.

Il n’y a pas grand-chose que la politique gouvernementale puisse faire pour résoudre ces problèmes, à moins qu’elle n’implique une machine à remonter le temps. Mais les politiques gouvernementales font partie de l’histoire.

Les chèques de relance combinés de 2 000 $ par personne que la plupart des Américains ont reçus au cours des premiers mois de l’année représentent une mise de fonds saine pour de nombreuses familles. Des prestations de chômage généreuses aident à contenir le nombre de prêts automobiles en souffrance et, par ricochet, l’offre de voitures reprises sur le marché. Les politiques de taux d’intérêt bas de la Fed ont rendu le financement bon marché.

Mais imaginons qu’en réponse au problème, la Fed a relevé les taux d’intérêt ou que le Congrès ait augmenté les impôts pour récupérer les paiements de relance.

Ces actions à elles seules ne créeraient pas plus de micropuces ou ne permettraient pas aux sociétés de location de voitures d’annuler les décisions d’il y a un an. Des taux d’intérêt ou des taxes plus élevés pourraient même aggraver les choses si les actions conduisaient les fournisseurs à ne pas investir dans de nouvelles capacités de peur que la demande ne diminue à l’avenir.

Le marché des voitures d’occasion pourrait commencer à se stabiliser à la fin de cette année, mais les problèmes ne seront probablement pas entièrement résolus avant 2022, a déclaré Jessica Caldwell, analyste du secteur automobile chez Edmunds.

«Les seuls gagnants ici sont les gens qui ont un véhicule dont ils veulent se débarrasser», a-t-elle déclaré. «Si vous avez une voiture à vendre dont vous n’avez pas besoin, c’est dingue ce que vous pouvez en obtenir.»

À tout moment, les prix de certaines choses augmentent et ceux des autres baissent, pour toutes sortes de raisons idiosyncratiques. Les décideurs essaient généralement de ne pas réagir à ces mouvements; ils sont essentiels au fonctionnement des marchés. S’il y a une pénurie de citrons verts, leurs prix grimpent et les gens utilisent plus de citrons.

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Ce qui est inhabituel en ce moment, c’est que les prix de tant de choses augmentent à la fois, bien que pour des raisons différentes. Certains, comme les tarifs aériens, reviennent simplement à des niveaux prépandémiques, ce qui apparaît dans les données sur l’inflation comme une augmentation des prix. D’autres, comme les prix du bois, reflètent une forte demande et une offre fixe à court terme.

Et d’autres encore, comme la flambée des prix de l’essence sur la côte Est après qu’une cyberattaque a fermé un important pipeline, sont des événements vraiment aléatoires qui ne nous disent pratiquement rien sur l’offre et la demande sous-jacentes ou sur l’inflation future.

Certains autres secteurs semblent sur le point de connaître des hausses de prix. Les restaurants, par exemple, se plaignent de graves pénuries de main-d’œuvre qui les obligent à réduire le service ou à augmenter considérablement les salaires des cuisiniers à la chaîne et des lave-vaisselle. S’ils essaient de refléter ces coûts plus élevés dans leurs prix, le prix des aliments hors de chez eux commencera à augmenter plus rapidement que le chiffre (déjà assez élevé) de 3,8 pour cent de l’année dernière.

Les observateurs professionnels de l’inflation surveillent de près les signes indiquant que ces forces pourraient déclencher une forme de réflexion sur la dynamique des prix invisible depuis le début des années 1980, lorsque les prix ont augmenté en partie parce que tout le monde s’y attendait.

La Fed parie que cela n’arrivera pas – que même s’il y a plusieurs mois de flambée des prix, ce sera au pire un ajustement ponctuel, et potentiellement quelque chose qui s’inversera lorsque les anciens modèles de dépenses reviendront et que les travailleurs retourneront à leur emploi.

“Si l’expérience passée est un guide, la production augmentera pour répondre au niveau de la demande de biens avant trop longtemps”, a déclaré le gouverneur de la Fed, Lael Brainard, dans un discours cette semaine. «Il est peu probable qu’une période limitée d’augmentation des prix liée à la pandémie modifie durablement la dynamique de l’inflation.»

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Pour le moment, les mouvements sur les principaux marchés financiers s’alignent principalement sur la vision de la Fed.

Les contrats à terme pour les principales matières premières comme le pétrole et le cuivre, par exemple, suggèrent que les négociants s’attendent à ce que les prix baissent légèrement dans les années à venir, et non à la hausse.

Et sur le marché obligataire, même après une flambée des taux d’intérêt à long terme après la forte inflation de mercredi, la plupart des signes indiquent une inflation future conforme aux 2% que la Fed vise.

Néanmoins, le niveau d’inflation future qu’impliquent ces prix obligataires a considérablement augmenté au cours des dernières semaines, ce qui signifie que de nouvelles mesures devraient accroître les craintes que les problèmes d’inflation ne soient pas si transitoires après tout. Et la tendance pourrait changer brusquement si de plus en plus de preuves commencent à arriver que les perspectives d’inflation ne sont plus ancrées.

«Nous ne sommes évidemment pas sur la voie d’un résultat d’inflation très élevé et persistant», a déclaré Brian Sack, directeur de l’économie mondiale au fonds spéculatif DE Shaw et ancien haut responsable de la Réserve fédérale. «Mais nous sommes à un point d’inflexion, dans la mesure où la hausse des anticipations d’inflation à ce jour a été un succès politique, mais une hausse à partir d’ici pourrait devenir un problème politique.»

La Fed peut croire que les preuves qui émergent dans divers coins de l’économie sont un événement ponctuel qui disparaîtra dans la mémoire avant trop longtemps. L’administration Biden parie son agenda sur la même idée.

En fin de compte, ce qui compte plus que tout ce que fait le marché obligataire, c’est la façon dont les Américains ordinaires qui prennent des décisions économiques quotidiennes – exigeant des augmentations ou non, payant plus pour une voiture ou non – voient les choses. Peuvent-ils attendre que les rouages ​​complexes de l’économie américaine se mettent pleinement en marche?

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