Pourquoi la dernière vague de chaleur occidentale sera si oppressante

Climat 101 est une série – qui répond à des questions provocantes et saillantes sur le réchauffement climatique de la Terre.


Des records vont battre. Certains vont se faire écraser.

UNE vague de chaleur dangereuse couvrira Washington, l’Oregon, la Californie du Nord, la Colombie-Britannique et au-delà, ce week-end jusqu’au début de la semaine prochaine. Un modèle d’air inhabituellement chaud s’installera sur la région, et (comme toute vague de chaleur aujourd’hui) il sera amplifié par le changement climatique d’origine humaine, avec un coup de pouce supplémentaire de grave sécheresse occidentale.

C’est pourquoi Portland, par exemple, s’attend à dépasser facilement, voire à effacer, son jour de juin le plus chaud jamais enregistré et défie son record absolu de 107 degrés Fahrenheit. Pour la région, les températures seront oppressantes.

« Nous allons voir des températures bien, bien, bien au-dessus de la normale dans le nord-ouest du Pacifique », a déclaré Dave Lawrence, météorologue au National Weather Service.

« Il y a beaucoup plus de vulnérabilité. »

Le problème qui se profile est que beaucoup de ces zones ne deviennent généralement pas si chaudes. Les gens et les bâtiments dans lesquels ils vivent peuvent être mal préparés à ce type de chaleur extrême. « Il y a beaucoup plus de vulnérabilité », a expliqué Lawrence. Parmi les événements météorologiques aux États-Unis, les vagues de chaleur tuent le plus de personnes.

Les vagues de chaleur sont un lien entre la météo et le climat. Voici les principaux ingrédients de cet événement extrême :

1. Dôme chauffant : Le temps chaud qui s’installe dans la région est appelé « dôme thermique », « crête » ou « système à haute pression ». Essentiellement, une masse d’air chaud se bloque sur une grande partie de l’ouest des États-Unis, car d’autres systèmes météorologiques (comme en Alaska et au Canada) le bloquent dans l’atmosphère. Cela ne va pas juste passer brièvement. « C’est un modèle météorologique stagnant », a expliqué Lawrence.

De plus, dans ces environnements météorologiques à haute pression, l’air se réchauffe lorsqu’il descend vers la surface, ce qui contribue à des températures encore plus élevées.

2. Changement climatique : Le climat de la Terre se réchauffe sans cesse. Globalement, il fait environ 2 F de plus qu’à la fin des années 1800, bien que certaines régions (en particulier dans l’Ouest) se soient réchauffées beaucoup plus que d’autres endroits.

« La planète entière est plus chaude, donc les températures au milieu de cette crête de chaleur sont également plus chaudes », a expliqué Jack Scheff, climatologue à l’Université de Caroline du Nord à Charlotte.

« Le changement climatique rend les vagues de chaleur extrêmes encore plus extrêmes et courantes. »

La recherche a montré à plusieurs reprises que l’augmentation des températures mondiales amplifie les vagues de chaleur, les rendant plus graves, a expliqué Daniel Swain, climatologue à l’UCLA et au Centre national de recherche atmosphérique.

« Le changement climatique rend les vagues de chaleur extrêmes encore plus extrêmes et courantes », a souligné Swain.

3. Sécheresse :

Presque tout l’ouest des États-Unis est embourbé dans la sécheresse, certains extrêmes et exceptionnels. La sécheresse signifie un sol sec, ce qui intensifie la chaleur pendant les vagues de chaleur. Lorsqu’il y a de l’humidité dans le sol, une partie de l’énergie du soleil sert à évaporer cette eau. Mais quand il fait sec, « Cette lumière du soleil entre directement dans le chauffage du sol et de l’air », a expliqué Scheff.

« Presque tout le monde s’accorde à dire que si la sécheresse est en place, les vagues de chaleur seront plus fortes », a ajouté Scheff.

Les météorologues, et leurs modèles météorologiques incroyablement précis et améliorés, tiennent compte des conditions du sol lorsqu’ils font des prévisions. C’est une autre raison pour laquelle les températures devraient être si élevées. Environ 80 pour cent du nord-ouest du Pacifique est en sécheresse. « Les sols sont juste cuits », a déclaré Lawrence du National Weather Service.

La chaleur et la sécheresse peuvent se nourrir mutuellement.

« La sécheresse et la chaleur sont des partenaires de danse naturels », a récemment écrit le météorologue de la NOAA, Tom Di Liberto, en décrivant une autre vague de chaleur occidentale plus tôt ce mois-ci. « Les conditions de sécheresse sont rendues plus probables ou plus extrêmes lorsque les températures montent en flèche. Et vice versa, les températures chaudes peuvent être rendues encore plus chaudes par un paysage frappé par la sécheresse. »

Sécheresse généralisée dans l’ouest des États-Unis
Crédit : Moniteur de sécheresse aux États-Unis


La chaleur arrive, et elle sera extrême. Tenir compte des avertissements du service météorologique national.

« Il ne fait généralement pas aussi chaud », a déclaré Lawrence.

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