Trois leçons pour les Américains de la chute de la livre sterling

Pour l’instant, la Banque d’Angleterre a rétabli un peu de calme sur les marchés financiers mondiaux, qui avaient tremblé il y a une semaine, après que le nouveau gouvernement britannique de la première ministre Liz Truss et son parti conservateur ont annoncé une énorme réduction d’impôt non financée. Alors que les économistes et les analystes financiers critiquaient cette politique, la qualifiant d’inopportune et d’irresponsable, la valeur de la livre a plongé, tout comme les prix des obligations d’État britanniques. En finance, cependant, le poids de l’argent l’emporte presque toujours. Ainsi, lorsque la Banque d’Angleterre, qui peut créer des quantités illimitées de liquidités, a annoncé mercredi qu’elle achèterait des obligations d’État britanniques “à l’échelle nécessaire” pour “rétablir des conditions de marché ordonnées”, les investisseurs ont récupéré des actifs qu’ils traitaient comme les déchets radioactifs. En quelques heures de négociation, les rendements des obligations d’État britanniques à trente ans, qui évoluent à l’inverse des prix, sont passés de 5,1 % à 3,9 %, une énorme remontée. La livre s’est également stabilisée. Après avoir atteint un creux historique de 1,035 $ lundi, il se négociait à environ 1,11 $ vendredi après-midi.

Plus précisément pour les Américains, les rendements des bons du Trésor américain, qui ont fortement augmenté lors de la vente massive de livres sterling, ont également baissé depuis l’intervention de la Banque d’Angleterre. Étant donné que les taux d’intérêt dans l’ensemble de l’économie américaine sont liés aux taux des bons du Trésor, c’est une nouvelle rassurante pour les demandeurs de prêts hypothécaires, les acheteurs de voitures et toute autre personne à la recherche d’un prêt. Alors que la Réserve fédérale a augmenté le taux des fonds fédéraux pour lutter contre l’inflation cette année, les taux hypothécaires et autres coûts d’emprunt ont fortement augmenté. La dernière chose dont l’économie a besoin est une nouvelle flambée des taux d’intérêt sans rapport avec les actions de la Fed.

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Cela rejoint la première leçon des événements de la semaine dernière au Royaume-Uni : l’économie américaine n’est pas à l’abri des événements internationaux. Certes, sa taille même – au deuxième trimestre de cette année, le produit intérieur brut était de 25,25 billions de dollars – et le fait que les États-Unis soient largement autosuffisants en énergie nous offrent une certaine protection contre les mauvaises choses qui se produisent à l’étranger, comme la guerre en Ukraine. Mais les marchés financiers d’aujourd’hui sont tellement interconnectés que des chocs dans d’autres parties du monde peuvent rapidement se propager à Wall Street. Bon nombre des plus grandes banques américaines, dont JPMorgan Chase, Citigroup et Bank of America, ont des opérations étendues à Londres. Si la chute de la livre s’était transformée en une vente paniquée, accompagnée d’un effondrement massif du marché obligataire britannique, qui sait quelles pertes ces banques auraient subies ?

Rien d’étonnant à ce que les responsables américains aient exprimé leurs inquiétudes concernant les réductions d’impôts britanniques et leurs répercussions potentielles. Selon Bloomberg News, certains responsables du Trésor américain ont travaillé par l’intermédiaire du Fonds monétaire international, le prêteur et chien de garde international basé à Washington, pour faire pression sur le gouvernement de Truss pour qu’il change de cap. Bien que le FMI soit théoriquement une agence indépendante, les États-Unis sont son principal bailleur de fonds et exercent une grande influence sur lui. Dans une rare réprimande publique d’un pays du G-7, le FMI a publié mardi une déclaration dans laquelle il a appelé le gouvernement britannique à faire marche arrière. (J’ai contacté le département du Trésor et demandé un commentaire sur l’histoire de Bloomberg, mais aucun n’a été reçu.)

La deuxième leçon de la semaine dernière est que les marchés financiers américains, et par extension l’économie américaine, sont dans une position particulièrement vulnérable en raison de la suppression d’un filet de sécurité important : la volonté de la Réserve fédérale de monter à la rescousse en réponse à une chute des prix des actions ou des prix des obligations, ou tout autre développement alarmant. Ce mécanisme de sécurité a été mis en action lors de la crise financière de 2008 puis début 2020, au début de la pandémie de coronavirus. À ces deux occasions, la Fed a réduit les taux d’intérêt et a également ouvert son robinet monétaire pour acheter des actifs financiers qui, autrement, avaient du mal à trouver des acheteurs – une politique connue sous le nom d’assouplissement quantitatif. À l’heure actuelle, cependant, la Fed poursuit la politique inverse : relever les taux et vendre une partie des bons du Trésor et des obligations hypothécaires qu’elle a achetés plus tôt.

Si une explosion se produisait sur les marchés financiers américains, la Réserve fédérale pourrait vraisemblablement suivre l’exemple de la Banque d’Angleterre à partir de cette semaine et se renverser, au moins temporairement. Mais, après avoir passé les derniers mois à signaler aux marchés à quel point elle est déterminée à faire baisser l’inflation, la Fed serait réticente à changer de cap. Les investisseurs le savent, et cela ajoute à la nervosité des marchés. Sans surprise, les responsables de la Fed ne semblent pas être de grands fans de Trussonomics. Interrogé plus tôt cette semaine pour savoir si l’annonce du plan fiscal britannique avait augmenté les chances d’une récession mondiale, Raphael Bostic, le président de la Federal Reserve Bank d’Atlanta, a répondu : “Cela n’aide pas.”

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L’autre leçon des problèmes de la livre est que la plupart des Américains ne réalisent pas à quel point ils sont chanceux d’avoir le dollar comme monnaie. Non seulement il est accepté dans de nombreuses régions du monde comme moyen de paiement et réserve de valeur, mais son statut de ce que les économistes appellent la monnaie de réserve internationale permet également aux États-Unis d’emprunter massivement à l’étranger alors même que le pays s’endette davantage. . Lorsque d’autres pays introduisent des politiques budgétaires expansionnistes qui n’ont que peu de rapport avec leurs futures recettes fiscales, les investisseurs internationaux ont tendance à les punir en dévaluant leurs devises – une leçon que Truss et Kwasi Kwarteng, le chancelier britannique de l’Échiquier, viennent brutalement d’apprendre. Alors que les États-Unis ont accumulé plus de vingt billions de dollars de dettes au cours des vingt dernières années, les étrangers ont secoué la tête mais ont continué à accumuler des actifs libellés en dollars.

Au début de 2020, au cours des premières étapes de la pandémie, les investisseurs étrangers – en particulier au Moyen-Orient et en Asie de l’Est – ont vendu des bons du Trésor en grande quantité, faisant craindre que le statut spécial du dollar ne soit menacé. Plus tard en 2020, et en particulier en 2021, les avoirs étrangers de la dette publique américaine ont fortement rebondi, mais au premier semestre de cette année, ils ont de nouveau chuté. Des facteurs uniques ont été cités pour ces développements, et, certainement, la force récente du dollar américain suggère qu’il n’y a actuellement aucun manque d’appétit pour les actifs libellés en dollars. Mais les déboires de la livre devraient nous rappeler que les choses peuvent changer.

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Au XIXe siècle et au début du XXe siècle, la livre sterling était la monnaie de réserve internationale. Puis le dollar l’a remplacé. Heureusement pour les Américains, aucun remplacement adéquat du dollar n’a été trouvé : le billet vert règne toujours. Cette situation pourrait persister, mais elle ne durera pas éternellement. Si jamais ça change, attention. ♦

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