Un sentiment d’optimisme pour ceux qui travaillent à la restauration du corail de Floride : –

Kevin Davenport, aquariophile et biologiste des coraux, nourrit de krill des coraux en croissance dans un entrepôt pour la croissance et la réhabilitation des populations de coraux à Orlando, en Floride, le 13 septembre.

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Kevin Davenport, aquariophile et biologiste des coraux, nourrit de krill des coraux en croissance dans un entrepôt pour la croissance et la réhabilitation des populations de coraux à Orlando, en Floride, le 13 septembre.

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À l’intérieur d’un entrepôt quelconque à Orlando, en Floride, rempli d’aquariums de 300 gallons, un système d’éclairage LED sophistiqué est réglé sur une minuterie pour imiter le cycle du soleil et de la lune de Key West, à environ 300 miles.

Cet espace, qui a été décrit comme une arche de Noé pour le corail, est un élément clé de la stratégie visant à aider à la survie de la seule barrière de corail des États-Unis continentaux.

Le récif est l’un des joyaux environnementaux les plus menacés du pays. C’est la troisième plus grande barrière de corail au monde et s’étend sur plus de 350 milles au large de la côte de la Floride, de la ville de Stuart au parc national de Dry Tortugas. C’est un écosystème diversifié, une attraction touristique et il aide à protéger la côte des ondes de tempête, procurant des milliards de dollars en avantages économiques.

Justin Zimmerman, superviseur de SeaWorld pour le Florida Coral Rescue Center à Orlando.

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Justin Zimmerman, superviseur de SeaWorld pour le Florida Coral Rescue Center à Orlando.

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Au cours du dernier demi-siècle, les récifs ont perdu 95 % du corail qui les recouvrait autrefois à cause du développement, de l’activité humaine et du changement climatique. La perte de coraux – de minuscules animaux marins anciens – a incité les scientifiques, les militants et les responsables gouvernementaux à élaborer un plan pour leur survie à long terme.

Une arche de Noé pour le corail

Des centaines de coraux de 18 espèces différentes ont été collectés dans les Florida Keys et amenés ici, au Florida Coral Rescue Center, pour être conservés. Avec des conditions presque parfaites, les coraux ont prospéré et ont commencé à se reproduire.

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La plupart des coraux pondent la nuit plusieurs jours après une “pleine lune” imitée par le système d’éclairage.

Lorsque cela se produit, Justin Zimmerman, un superviseur ici, dit que son personnel passe des nuits blanches à surveiller les coraux. “Leurs ovules et leur sperme flottent, ils flottent donc vers le haut”, dit-il. “Nous pouvons les collecter, les laisser fertiliser et ensuite installer les bébés coraux, les larves après leur développement, sur de petites tuiles.”

Les bébés coraux augmentent la diversité génétique des espèces qui font face à une myriade de menaces pour leur survie à long terme. C’est pourquoi il y a trois ans, SeaWorld, en partenariat avec Disney et la Fish and Wildlife Foundation de Floride, a ouvert cette installation.

Kevin Davenport, aquariophile et biologiste des coraux, nourrit de krill des coraux en croissance, dans un entrepôt pour la croissance et la réhabilitation des populations de coraux.

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Une multitude de menaces

La menace la plus récente pour le récif a été la maladie de perte de tissu corallien pierreux, explique Andy Bruckner, chercheur au Florida Keys National Marine Sanctuary. “Cela a probablement tué plus de coraux en Floride que n’importe quel autre événement unique”, dit-il. “Cela affecte ces gros coraux rocheux qui poussent beaucoup plus lentement et qui sont plus importants en termes de construction du cadre – la structure – sur laquelle vivent ces autres coraux.”

Il y a un peu d’espoir maintenant que la maladie a atteint son apogée et pourrait s’atténuer. Mais les dégâts causés sont considérables, s’ajoutant à la dévastation qui a laissé de nombreux récifs colorés et vibrants, désormais largement gris et sans vie.

Les scientifiques et les plongeurs sont d’accord : les récifs coralliens de Floride ont considérablement diminué depuis les années 1960 et 1970. Bruckner dit qu’il n’y a pas un seul pistolet fumant responsable de la dévastation. Il existe des contraintes locales, comme les dommages causés aux récifs par les ancres de bateaux ou les plongeurs et pêcheurs irresponsables. Il existe des problèmes régionaux, notamment la mauvaise qualité de l’eau et la surpêche. “Et le facteur de stress mondial”, dit-il, faisant référence au changement climatique. “C’est probablement le facteur n° 1 qui affecte les récifs”, dit-il, et qui pourrait finalement être responsable de leur disparition si nous ne prenons pas de mesures pour y remédier.

Le réchauffement des océans provoque un stress thermique, entraînant des épisodes de blanchissement et rendant les coraux plus sensibles aux maladies. Une autre préoccupation est l’acidification des océans due à la quantité croissante de dioxyde de carbone absorbée par l’atmosphère.

Action critique

Le fort déclin de la barrière de corail de Floride et les menaces croissantes à sa survie à long terme ont mobilisé une large coalition d’activistes, de scientifiques et de responsables gouvernementaux.

“Ce sont les seuls récifs de ce type que nous ayons sur le continent américain”, déclare Sarah Fangman, surintendante du Florida Keys National Marine Sanctuary, qui comprend presque tous les récifs de Floride. “Nous n’avons pas de système de récifs de rechange en Floride. Nous devons donc faire quelque chose.”

Au cours des trois dernières années, la National Oceanic and Atmospheric Administration a mené un projet de restauration de plusieurs des récifs coralliens les plus connus des Florida Keys. Connu sous le nom de Mission: Iconic Reefs, c’est un effort qui implique des groupes environnementaux, des instituts de recherche et des agences gouvernementales. Maintenant, Fangman fait pression pour l’adoption d’un nouvel ensemble de réglementations, un “plan de restauration” pour étendre les protections des récifs.

Les mesures sont essentielles, dit-elle, mais elle est réaliste. Quelles que soient les mesures prises, il ne sera plus possible de restaurer les récifs tels qu’ils étaient. “Ces conditions n’existent plus”, dit-elle. “Donc, ce que nous devons faire, c’est donner à nos coraux une chance dans les conditions actuelles de prospérer et d’être résilients.”

Un poisson mange l’excès de krill d’un corail dans un réservoir qu’il partage dans un entrepôt pour la croissance et la réhabilitation des populations de coraux. Les poissons aident à garder le corail propre et imitent leur environnement d’origine pour les aider à prospérer.

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Un sentiment d’optimisme

Parmi ceux qui sont étroitement impliqués dans la restauration des récifs coralliens, il y a un optimisme presque surprenant. Depuis 2007, un groupe basé dans les Florida Keys, la Coral Restoration Foundation, s’emploie à montrer qu’il est possible de restaurer des récifs en déclin et de leur redonner de la vitalité. Le groupe a été le premier à utiliser des pépinières offshore sous-marines où il fait pousser du corail. Lorsqu’ils sont suffisamment grands, les nouveaux coraux sont transplantés sur des récifs établis. Jusqu’à présent, plus de 200 000 coraux ont été plantés.

À Key Largo, Mary Doerr était l’une des nombreuses plongeuses bénévoles qui sont récemment revenues d’une journée de transplantation de coraux cornes d’élan sur un récif malade. Doerr, un passionné de biologie marine autoproclamé, dit que c’était formidable de voir la nouvelle croissance de coraux nouvellement transplantés, mais le récif est loin d’être en bonne santé. “Il n’a certainement pas la richesse et la diversité des poissons”, dit-elle, “et il n’a pas les structures de ramification complexes et la profondeur réelle de caractère et de structure d’un récif sain.”

Corail Staghorn retourné à Carysfort Reef par la Coral Restoration Foundation.

Alexander Neufeld/Fondation pour la restauration des coraux


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Alexander Neufeld/Fondation pour la restauration des coraux

Corail Staghorn retourné à Carysfort Reef par la Coral Restoration Foundation.

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Le PDG de la Coral Restoration Foundation, Scott Winters, explique qu’en travaillant avec d’autres groupes, son personnel a élaboré un plan de construction pour reconstruire les récifs menacés, en commençant par l’un des plus connus, Carysfort Reef. Winters dit qu’il y a maintenant plus de coraux à Carysfort qu’à n’importe quel autre moment au cours des 15 dernières années. “Presque tout ce que vous voyez sur Carysfort Reef maintenant est le résultat direct de notre activité pour remettre les coraux là-bas”, dit-il. “Et plus important encore, ils prospèrent et se reproduisent sexuellement.”

Winters dit que l’objectif est de ramener les populations de coraux à un niveau où elles peuvent à nouveau commencer à reconstruire les récifs par elles-mêmes. Les scientifiques espèrent que s’ils maintiennent les récifs sains et prospères, les coraux développeront la diversité génétique qui pourrait les aider à continuer à croître et à s’adapter aux menaces à long terme, y compris le changement climatique.

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