Une poursuite politique dans le Michigan

L’ancien gouverneur du Michigan, Rick Snyder, fait une pause alors qu’il est hué par le public du Flint Northwestern High School à Flint, Michigan, le 4 mai 2016.


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jim watson/Agence France-Presse/Getty Images

Certains politiciens semblent vouloir enfermer leurs opposants plus que les criminels. Considérez la poursuite entachée de l’ancien gouverneur du Michigan GOP Rick Snyder et ses associés sur la contamination de l’eau de plomb de la ville de Flint.

Le mois dernier, un juge de l’État a ordonné au solliciteur général de l’État, Fadwa Hammoud, de créer une «équipe de contamination» indépendante pour examiner quelque 21 millions de documents saisis par son bureau pour enquêter sur M. Snyder et huit autres agents publics impliquant Flint. De nombreux documents sont protégés par le secret professionnel de l’avocat, de sorte que les procureurs et le grand jury n’auraient jamais dû les voir.

Maintenant, Mme Hammoud et le procureur général adjoint Christopher Kessel protestent contre l’ordonnance du juge. Ils disent que l’embauche d’avocats externes pour exclure les documents protégés par le secret professionnel coûterait 48 millions de dollars à l’État et prendrait trois ans.

Pour rembobiner la bande, un changement de source d’eau et de traitement chimique de Flint en 2014 a entraîné des niveaux élevés de plomb dans l’eau potable. Les chercheurs de Virginia Tech ont exposé l’histoire. Mais des questions se sont posées lorsque les responsables fédéraux, étatiques et locaux en ont été conscients pour la première fois et pourquoi ils n’ont pas cherché à corriger le problème.

Flint est devenu une toile de fond dans la campagne des démocrates pour prendre la Maison Blanche en 2016 et le manoir du gouverneur deux ans plus tard. Barack Obama a attribué l’eau contaminée au plomb de Flint à la « état d’esprit » qui « croit que moins de gouvernement est le plus grand bien, quoi qu’il arrive ». Les démocrates ont accusé les républicains de Lansing de racisme.

En 2016, AG Bill Schuette (le candidat au poste de gouverneur du GOP en 2018) a nommé un procureur spécial pour enquêter si des accusations criminelles étaient justifiées. L’enquête a abouti à 15 inculpations. Mais les démocrates se sont plaints que M. Snyder n’avait pas été inculpé et que les charges retenues contre les autres étaient trop clémentes. Ainsi, peu de temps après avoir remporté les élections en 2018, le procureur général Dana Nessel a mis Mme Hammoud et le procureur du comté de Wayne Kym Worthy sur l’affaire.

Ils ont licencié l’équipe de M. Flood et ont relancé les enquêtes. « Nous sommes censés avoir tout, l’examiner et prendre une décision », a déclaré Mme Hammoud. Son bureau a demandé un mandat de perquisition pour saisir des dizaines de millions de documents stockés dans le bureau de l’État AG, dont beaucoup se rapportant à la défense de M. Snyder et de représentants de l’État dans des litiges civils intentés par des plaignants privés.

En janvier, Mme Hammoud a porté des accusations contre neuf personnes, dont neuf chefs d’homicide involontaire contre le haut responsable de la santé de M. Snyder, Nick Lyon. M. Snyder a été inculpé de deux délits pour manquement volontaire au devoir, chacun passible d’une peine pouvant aller jusqu’à un an de prison. Ils ont tous plaidé non coupables.

L’acte d’accusation allègue que M. Snyder a violé ses devoirs de gouverneur en omettant « d’enquêter sur les performances, l’état et l’administration » des officiers « qu’il a nommés et était tenu de superviser » et en omettant de déclarer l’état d’urgence alors qu’il avait « avis de menace » à Flint.

Si M. Snyder est coupable de ces crimes, il en va de même pour le gouverneur démocrate Gretchen Whitmer, qui n’a pris aucune mesure pendant plus de deux ans après des alertes de niveaux d’eau de plomb élevés dans le port de Benton. Mme Whitmer pourrait également être coupable de ne pas avoir protégé les résidents des maisons de soins infirmiers pendant la pandémie, entre autres abandons.

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Les représentants du gouvernement prennent souvent de mauvaises décisions ou ne prennent pas les mesures appropriées lorsqu’ils le devraient. Ni l’un ni l’autre n’est un crime, et le remède est l’urne. Les faux pas des procureurs dans cette affaire sont également troublants.

Certains documents saisis par l’équipe de Mme Hammoud comprenaient des communications concernant la stratégie juridique de M. Snyder dans le litige civil, et étaient explicitement étiquetés comme faisant l’objet du secret professionnel de l’avocat. L’équipe de défense de M. Snyder note dans un dossier judiciaire qu’un procureur général adjoint avait alerté Mme Hammoud à ce sujet.

Mme Hammoud dit qu’aucun de ces documents n’a été inclus dans les documents soumis au grand jury. Dans le même temps, elle affirme que l’embauche d’une «équipe de contamination» externe pour exclure les documents privilégiés de l’enquête serait trop lourde et coûteuse. Pourquoi craint-elle une « équipe corrompue » ?

L’État est obligé de payer les frais juridiques de M. Snyder, qui, selon son équipe de défense, totaliseront probablement 6 à 8 millions de dollars avant que l’affaire ne soit jugée. Ajoutez 45 millions de dollars pour une équipe extérieure. Tout cela pourrait permettre de remplacer les conduites d’eau vieillissantes de Benton Harbour ou d’embaucher des centaines de policiers supplémentaires pour freiner la flambée de violence dans les rues de Flint. Les poursuites de Democratic Flint considèrent toutes les preuves comme une poursuite politique qui mérite d’être rejetée à l’amiable.

Rapport éditorial du journal : Les pires années de Kim Strassel, Bill McGurn, Mary O’Grady et Dan Henninger. Images : -/Getty Images Composite : Mark Kelly

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Paru dans l’édition imprimée du 28 décembre 2021.

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