Vanstone : les Roughriders profitent de la meilleure course de saison régulière depuis plus de 50 ans

Les Roughriders de la Saskatchewan sont sur une fiche de 15-2 – leur meilleure course en saison régulière depuis leur fiche de 22-2 il y a un peu plus d’un demi-siècle.

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Les Redblacks d’Ottawa étaient dans une zone mais, à leur grand dam, Cody Fajardo aussi.

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Le quart-arrière vedette des Roughriders de la Saskatchewan a complété 30 des 35 passes pour 321 verges, en plus d’avoir couru pour un sommet de 47 verges et un touché, lors de la victoire professionnelle de 23-10 samedi contre les Redblacks d’Ottawa au stade Mosaic.

Fajardo a aidé les Roughriders – la dernière équipe invaincue de la LCF – à améliorer leur fiche à 3-0.

Mais les chiffres, aussi impressionnants soient-ils déjà, deviennent tout à fait ahurissants lorsque l’on considère le rouleau prolongé de la saison régulière que les Roughriders apprécient.

Depuis le 20 juillet 2019, lorsque la Saskatchewan a battu les Lions de la Colombie-Britannique 38-25 à Vancouver, la Saskatchewan a une liste de 15-2 dans les compétitions non éliminatoires.

C’est la plus belle période de prospérité des Verts et Blancs en saison régulière depuis une virée 22-2 il y a plus d’un demi-siècle.

Mieux encore, les Roughriders de cette année peuvent savourer un départ de bon augure au cours d’une semaine de congé qui a débuté samedi à 19 h 54, heure normale de la Saskatchewan.

Le timing est plutôt approprié, compte tenu de la position de l’équipe lorsqu’elle est entrée pour la dernière fois dans sa première semaine de congé d’une saison, en 2019.

Une défaite de 37-10 à domicile contre les Stampeders de Calgary le 6 juillet 2019 avait laissé les Roughriders à 1-3.

Après avoir lancé pour 790 verges au cours de ses deux premiers départs dans la LCF, Fajardo a subi une sortie misérable contre Calgary, lançant pour un maigre 89 verges avant d’être remplacé par la doublure Isaac Harker.

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Fajardo s’est retrouvé avec une cote d’efficacité de quart-arrière microscopique de 21,3 après que sa dernière passe de la soirée a été interceptée et a renvoyé 48 verges pour un touché de Tre Roberson.

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« Le premier match de Calgary était la première fois que j’ai affronté une véritable équipe de zone qui m’a tué à mort », s’est rappelé Fajardo après avoir établi une cote d’efficacité de 111,7 samedi. « C’était probablement le pire match de ma carrière avec les Roughriders.

“J’en ai vraiment fait un point central pour vraiment préparer le livre de jeu et vraiment comprendre les défenses de zone et comment sortir le ballon de ma main rapidement. C’était l’un de mes objectifs au camp d’entraînement et quelque chose sur lequel je voulais revenir, parce que je savais que les équipes pourraient regarder ce match de Calgary et voir comment me jouer.

“Donc, affronter une équipe d’Ottawa qui joue beaucoup de zone et terminer le ballon à un pourcentage élevé me fait vraiment plaisir à cause du travail acharné que j’ai fourni pendant 18 mois hors saison, y compris la saison 2019.”

Fajardo est revenu de sa première semaine de congé en tant que Roughrider et a guidé l’équipe vers six victoires consécutives.

Cette édition des Roughriders a finalement terminé à 13-5, bon pour la première place de la division Ouest, avant de s’incliner 20-13 face aux Blue Bombers de Winnipeg en visite avec une place à la Coupe Grey en jeu. Fajardo a joué dans ce match malgré de nombreuses blessures, notamment une déchirure des muscles obliques.

Le malheur s’est poursuivi sous la forme d’une pandémie mondiale qui a forcé l’annulation de la saison 2020 de la LCF et le début retardé d’une campagne 2021 simplifiée.

Intrépide, Fajardo a complété ses 15 premières passes de la nouvelle saison – devenant le premier Roughrider à obtenir 15 pour 15 pour commencer un match – et semble maintenant prêt à s’appuyer sur une année exceptionnelle au cours de laquelle il a été nommé étoile de la LCF et le joueur le plus remarquable de l’Occident.

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L’une de ses réalisations les moins annoncées en 2019 a été l’établissement d’une norme pour une seule saison des Roughriders pour le pourcentage d’achèvement (71,5). Mais ce chiffre semble carrément bâclé par rapport à son pourcentage de 78,9 en 2021, grâce à un départ de 75 pour 95.

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De toute évidence, Fajardo se nourrit de la confiance qui lui a été témoignée par l’entraîneur-chef Craig Dickenson après le premier ralentisseur de l’appelant en tant que Roughrider.

“Savoir que j’étais le gars aide vraiment”, a réfléchi Fajardo. «Quand ils vous donnent en quelque sorte les clés du contact et disent que c’est votre infraction, ça aide.

« L’entraîneur Dickenson m’a dit : « Écoutez, si vous jouez mal, nous n’allons pas vous retirer des matchs. Nous allons juste vous laisser faire l’expérience. Obtenir ce vote de confiance m’a vraiment aidé à ce jour, sachant simplement que je suis le gars qui va de l’avant.

“Et ça fait du bien après toute la frustration, tout le combat que j’ai eu dans toute ma carrière, d’avoir un entraîneur-chef et un directeur général (Jeremy O’Day) qui ont enfin fait confiance à moi – quelque chose que je voulais depuis Tellement d’années. Je veux faire tout ce que je peux pour gagner autant de matchs de football que possible pour les Roughriders de la Saskatchewan.

Fajardo a fait précisément cela, à un clip inégalé depuis l’ère Ron Lancaster/George Reed.

La série susmentionnée de 22-2 a commencé le 20 septembre 1969, lorsque la Saskatchewan a gagné 31-12 à Calgary. C’était le coup d’envoi d’une séquence de sept victoires consécutives qui s’est prolongée jusqu’à la finale de la saison régulière de 1969.

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Les Roughriders ont continué à aller 14-2 en 1970, affichant un record de franchise durable en une seule saison pour les victoires.

Une victoire d’ouverture de la saison, 14-10 à Vancouver le 27 juillet 1971, a prolongé l’étirement torride à 22-2. Trois jours plus tard, Calgary a gagné 21-0 sur Taylor Field.

Une autre victoire déséquilibrée des Stampeders à Regina, près de 48 ans plus tard, a finalement propulsé Fajardo et ses coéquipiers dans la direction opposée et souhaitée.

« L’expérience est un excellent professeur et, malheureusement, vous apprenez généralement en échouant ou en luttant », a noté Dickenson. « Je pense que ce match difficile contre Calgary lui a probablement appris beaucoup de choses et il en a tiré des leçons.

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«C’est un homme intelligent et il se soucie du football et il se soucie d’apprendre et de s’améliorer. Avec ce match contre Calgary, s’il a l’impression d’avoir lutté, alors je vous parie qu’il a mis un peu plus de travail et il s’est souvenu des jeux où il a lutté et il a amélioré son jeu à cause de cela.

Et un joueur de franchise est né.

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