Combinaisons exosquelettes : un nouvel appareil pour mieux marcher et courir

Dans certains établissements et laboratoires de rééducation, des exosquelettes et des combinaisons pour le bas du corps sont déjà utilisés pour améliorer la capacité de marche des patients victimes d’un AVC, des personnes âgées et des jeunes atteints de paralysie cérébrale ou d’autres handicaps. Mais peut-être que la science actuelle la plus alléchante et la plus vexante concerne les exosquelettes pour le reste d’entre nous, y compris les personnes jeunes et en bonne santé. Dans ce domaine de recherche, les scientifiques développent des exosquelettes pour réduire les coûts énergétiques de la course et de la marche, rendant ces activités moins fatigantes, plus physiologiquement efficaces et peut-être plus agréables.

Jusqu’à présent, les premiers résultats semblent prometteurs. Dans une série d’études menées l’année dernière au Biomechatronics Lab de l’Université de Stanford (et financées en partie par Nike, Inc.), les chercheurs ont découvert que les étudiants pouvaient courir environ 15 % plus efficacement que la normale sur un tapis roulant lorsqu’ils portaient une version prototype personnalisable. d’un exosquelette inférieur de la jambe. Ces exosquelettes sont dotés d’un cadre léger à moteur attaché autour des tibias et des chevilles des coureurs et d’une barre en fibre de carbone insérée dans la semelle de leurs chaussures. Ensemble, ces éléments réduisent la quantité de force que les muscles des jambes des coureurs doivent produire pour les propulser vers l’avant. Sur les chemins et les sentiers du monde réel, les appareils pourraient nous permettre de courir au moins 10 % plus vite que par nous-mêmes, estiment les auteurs de l’étude.

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Un appareil légèrement modifié a également augmenté la vitesse des jeunes lorsqu’ils marchent, selon une expérience distincte du laboratoire de Stanford, publiée en avril. Dans cette étude, les étudiants marchaient environ 40 % plus vite, en moyenne, lorsqu’ils portaient un prototype d’exosquelette motorisé, tout en incinérant environ 2 % d’énergie en moins.

En substance, la technologie de l’exosquelette pourrait être considérée comme “analogue aux vélos électriques”, mais pour la foulée, pas pour pédaler, a déclaré Steven Collins, professeur de génie mécanique à Stanford et auteur principal des nouvelles études. En réduisant l’effort nécessaire pour se déplacer, les machines motorisées pourraient théoriquement nous encourager à nous déplacer davantage, peut-être à faire la navette à pied, à traîner ou à dépasser des conjoints ou des amis naturellement plus rapides, et à atteindre des endroits qui pourraient autrement sembler terriblement vallonnés ou lointains.

Ils pourraient même permettre à nos muscles d’alimenter nos téléphones portables, selon l’une des plus surprenantes des nouvelles études sur l’exosquelette. Dans cette expérience, publiée en mai dans Science, de jeunes volontaires en bonne santé de l’Université Queen’s à Kingston, en Ontario, portaient un exosquelette qui comprenait un sac à dos contenant un petit générateur, qui était attaché à des câbles descendant jusqu’à leurs chevilles.

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