Elle s’entraînait pour un marathon. Soudain, elle pouvait à peine marcher.

C’était en fin d’après-midi lorsque le Dr Jeremy Jaskunas, qui lui avait été confié, a rencontré le patient pour la première fois. Elle a apporté un journal détaillant les symptômes des dernières semaines, ainsi qu’une énorme pile de résultats de toutes ses visites aux urgences et au laboratoire. Il les a mis de côté pour l’entendre raconter son histoire de douleurs aléatoires, de faiblesse et de fièvres. Il a été frappé par la rapidité avec laquelle cette patiente s’était transformée d’une athlète s’entraînant pour un marathon à une personne si faible et affaiblie qu’elle a dû utiliser une marchette quelques jours avant son arrivée à l’hôpital. À l’examen, son cœur battait la chamade et ses bras et ses jambes étaient faibles et sensibles.

Bien que le patient ait maintenant de nombreux résultats de laboratoire anormaux, les plus frappants restent ceux du foie, qui, en quelques jours, sont passés de presque la normale à plus de 20 fois la valeur normale. Jaskunas a ordonné une échographie puis une IRM du foie. L’imagerie a révélé une ombre qui assombrit une grande partie du gris uniforme du foie. Il pourrait s’agir d’une infection, a rapporté le radiologue, mais il s’agissait très probablement d’une forme de cancer.

Avant même que le Dr Saurabh Rajguru, un oncologue, ne rencontre la patiente, il avait une bonne idée de ce qu’elle pouvait avoir. Les globules rouges anormaux lui ont dit que quelque chose n’allait pas dans sa moelle osseuse, où le sang est fabriqué. Et une IRM de son cerveau a montré des anomalies là-bas, il devait donc s’agir d’une maladie qui pouvait se propager dans tout le corps. Et enfin, il y avait très peu de maladies qui pouvaient évoluer aussi vite que celle-ci. Elle avait probablement un type de lymphome, a expliqué Rajguru à la patiente et à son partenaire. C’était effrayant d’entendre ces mots prononcés à voix haute, mais pour le couple anxieux, ce fut un soulagement de pouvoir enfin mettre un nom sur ce qu’elle avait vécu ces dernières semaines.

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Les lymphomes sont des cancers des ganglions lymphatiques, a expliqué Rajguru. Ils provoquent généralement une hypertrophie indolore de ces collections de globules blancs. Il existe de nombreux types de lymphomes, selon le type de cellule impliquée et la rapidité avec laquelle ces cellules maintenant anormales se reproduisent. Le diagnostic est généralement posé en testant les tissus des ganglions lymphatiques anormaux, mais dans son cas, ils étaient tous cachés au plus profond de son abdomen. La prochaine étape devrait être une biopsie de la moelle osseuse, a déclaré Rajguru. Et si cela ne leur donnait pas de réponse, elle aurait besoin d’une biopsie du foie.

Le lendemain matin, le patient a été emmené dans une salle d’opération. Elle était allongée sur le ventre avec des rideaux couvrant la majeure partie de son corps, ne laissant qu’un patch au sommet de ses fesses exposé. Après avoir engourdi la région, un radiologue a inséré une grosse aiguille dans son os pelvien. Ça ne faisait pas mal, m’a dit le patient, mais la pression était intense.

Elle a eu sa réponse plus tard dans la journée. Elle souffrait d’un lymphome de Burkitt, une maladie que l’on rencontre le plus souvent chez les enfants. C’est l’une des tumeurs connues à la croissance la plus rapide, avec un temps de doublement des cellules tumorales de 25 heures. En oncologie, m’a dit Rajguru, on dit qu’un médecin ne doit jamais laisser le soleil se coucher sur un cas suspect de Burkitt. Le patient a commencé un traitement par chimiothérapie le lendemain.

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