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Fifehead revisité: ma balade à travers le passé mystérieux du nord du Dorset | Vacances dans le Dorset

by Les Actualites

MLe vélo n’a pratiquement pas été utilisé cet hiver. En moi du moins, le verrouillage a inspiré le besoin de marcher plutôt que de faire du vélo, mais aujourd’hui j’ai fait un court trajet à travers les ruelles du nord du Dorset jusqu’au village de Fifehead Magdalen.

Le soleil de début avril était faible, les arbres bourgeonnaient plus tard que je ne le souhaiterais, mais il était temps de sortir. C’est le Blackmore Vale – des milliers d’acres de terres agricoles consacrées principalement au bétail, délimitées par des collines sur trois côtés. C’est aussi Thomas Hardy’s Vale of the Little Dairies: Tess of the d’Urbervilles ouvre dans le village de Marnhull (Marlott, il l’a renommé) et Shaftesbury, perché sur une colline voisine, est devenu Shaston, la maison du condamné et obscur Jude.

C’est un territoire parfait pour le cycliste non averti – principalement des voies plates et étroites serpentant à travers un patchwork de petits champs à haute haie, parsemés de chênes vétérans, survivants de la forêt de chasse royale de Selwood. Les ruisseaux et les ruisseaux se jettent dans la rivière Stour. La vallée a une beauté têtue, mais elle est pratiquement inconnue, beaucoup moins visitée que la glamour côte jurassique du Dorset ou les collines de Purbeck au sud.

Shillingstone Hill, Melbury Beacon et les collines de l’âge de fer de Hambledon et Hod se dressaient au-dessus de moi. Une décennie après avoir déménagé ici, je trouve toujours de nouvelles routes à explorer, et aujourd’hui c’était comme ça. C’était un méandre, non parcouru. Les haies récemment coupées ont été égayées par des éclaboussures de fleurs blanches de prunellier. Je sentais que je retournais dans le passé – quelque chose à propos de cet endroit encourage la pensée mélancolique, l’attraction étrange et peu fiable de la nostalgie. Je me suis arrêté pour vérifier ma carte – j’avais prévu de faire du vélo ou de pousser le vélo le long d’une partie du Stour Valley Way, un sentier qui longe les rives de la rivière, mais je l’ai manqué et j’ai plutôt fait la montée facile vers Fifehead sur l’étroit. route, traversant la Stour où fait un détournement tranquille au sud du village.

Rue du village de Marnhull
Le village de Marnhull (Marlott dans Thomas Hardy Tess des d’Urbervilles). Photographie: Alamy

Fifehead n’est qu’à quelques minutes de route de l’A30 mais se sent éloigné. C’est ancien – Guillaume le Conquérant, découpant son nouveau royaume pour sa famille et ses amis, a donné le village à un noble qui aurait été son neveu, et son Domesday Book a décrété qu’il pouvait soutenir Five Hides (une peau étant assez de terre pour une famille) , d’où son nom.

J’ai été accueilli par des tours qui m’appelaient depuis des nids dans de hauts arbres, mais sinon c’était aussi calme que toujours, une seule voie en rencontrant une autre au sommet de la colline, à des kilomètres d’un pub ou d’un bureau de poste. Il serait facile d’appeler le hameau «intemporel» ou «sans âge», mais le temps ne s’arrête pas ici, tout comme il ne l’est nulle part – récemment, j’avais vu des panneaux sur le panneau d’affichage protestant contre un projet de ferme solaire.

J’étais venu chercher ce qui restait, le cas échéant, d’une grande maison. Sur la carte de l’Ordnance Survey de 1919, la maison Fifehead est clairement indiquée, mais elle a disparu depuis longtemps. Il peut être difficile de trouver des endroits oubliés, mais aujourd’hui il s’agissait simplement de chercher les bons signes.

J’ai laissé le vélo à côté de quelques belles portes en fer forgé cadenassées, avec des piliers en pierre de chaque côté, dont l’un était encore surmonté d’un simple fleuron rond. Au-delà se trouvait ce qui semblait être une allée gazonnée, bordée de hêtres, une profusion de jonquilles et de primevères à leurs pieds. Incapable d’entrer, j’ai parcouru le chemin de l’église adjacente.

Saint Mary’s était fermée à clé – les services ne recommenceraient pas avant une autre semaine, mais lors d’une précédente visite, j’avais été bouleversé par sa beauté – un plafond incurvé, un vitrail lumineux placé dans le mur ouest en pierre brute. Je n’ai affiliation à aucune religion, mais la religion dépouillée et non démonstrative des églises paroissiales anglaises porte un sentiment de paix contenue, plus le poids d’une longue histoire que de la présence de Dieu. Saint Mary’s a une petite chapelle latérale près de l’autel, consacrée à la famille qui a construit le manoir qui a précédé la maison Fifehead. Adossé à des murs rose pâle, le grand et somptueux mémorial du XVIIIe siècle a commémoré Richard et Frances Newman et leurs sept enfants, dont trois sont morts jeunes.

Photo noir et blanc de Fifehead House
La maison Fifehead a été démolie dans les années 1960. Photographie: Lost Heritage (lostheritage.org.uk)

J’ai marché parmi les tombes ombragées à l’extérieur, cherchant un moyen facile d’entrer dans l’ancien parc. Au bord du cimetière, le terrain s’est effondré, retenu par un mur épais avec une courte chute au sol de l’autre côté. Je ne suis généralement pas opposé à une petite intrusion inoffensive dans la cause de la découverte, mais je n’avais pas envie des jeunes orties puissantes ci-dessous, ou de devoir recommencer.

Pourquoi venir ici? Fifehead House n’avait rien de spécial, vraiment. Si j’avais voulu spécial, j’aurais dû être à quelques kilomètres plus à l’est, où William Beckford, fabuleusement riche, doué, excentrique, bisexuel et presque certainement insupportable, a construit l’abbaye de Fonthill. Sa maison était une énorme folie gothique avec une tour de 90 mètres, qui s’est effondrée peu de temps après sa vente en 1822. Il avait déménagé à Bath, où il a construit une autre tour qui brille toujours au-dessus de la ville.

Les quelques photos de Fifehead House montrent un bâtiment géorgien relativement modeste de trois étages, avec une aile plus petite boulonnée. Une pelouse soigneusement taillée et une bordure fleurie entourent une gracieuse allée incurvée, probablement en cours d’exécution jusqu’aux portes maintenant cadenassées. Les arbres se brossent près de la maison. C’est l’été sur les photos, les larges et hautes fenêtres à guillotine sont ouvertes. Malgré la saison, la fumée monte d’une cheminée, peut-être pour la cuisine. Il est difficile de ne pas imaginer le craquement des balles de croquet et une Angleterre de stabilité et de paix, mais c’est illusoire.

Église Sainte-Marie de Fifehead Magdalen.
Église Sainte-Marie de Fifehead Magdalen. Photographie: Jon Woolcott

Entre 1900 et les années 1970, des centaines de grandes maisons ont disparu. Une longue et lente dépression avait balayé les campagnes, ruinant l’économie agricole – les pauvres, déjà privés de leur accès aux terres communes par les lois sur les enclosures, se sont enfuis vers une alternative à la suie dans les villes. Leurs seigneurs – l’aristocratie et «Squire-archy», un groupe pratique et sans sentimentalité, pour la plupart – se sont préparés à faire tout ce qui était nécessaire pour conserver leur position et leur influence, et ont commencé à vendre leurs domaines et à tourner le dos aux maisons ancestrales.

Les guerres sont arrivées et des maisons ont été réquisitionnées pour les hôpitaux, pour les troupes, pour l’entraînement. Les grandes maisons ont souvent été irrémédiablement endommagées. Dans le premier chapitre de Brideshead Revisited d’Evelyn Waugh, Charles Ryder revient à une Brideshead profanée, provoquant un déluge de souvenirs supprimés qui remontent à sa romance avec l’aristocratique et alcoolique Sebastian Flyte à Oxford dans les années 1920. Après les raids de la ville, la Luftwaffe lâchait parfois des bombes inutilisées sur les terres autour de Fifehead Magdalen, mais elles ne faisaient aucun dégât.

À Londres, des palais ont été démolis. À la campagne, les grandes maisons sont tombées ou ont été considérablement réduites. En bas et en bas, ils sont venus, réduits en décombres ou sont partis jusqu’à ce qu’ils deviennent dangereux, ce qui n’était souvent pas long.

Les portes cadenassées de l'ancienne maison Fifehead.
Les portes cadenassées de l’ancienne maison Fifehead. Photographie: Jon Woolcott

Un peu plus bas, j’ai sauté sur un style dans un champ. Les moutons et les agneaux m’observaient avec leur combinaison habituelle d’impassibilité et de curiosité anxieuse. Un séquoia à l’air perdu, presque sans branches mais un reste clair d’un domaine, se tenait seul. Les arbres étaient disposés en petits touffes sur le terrain en pente, ce qui parlait de conception plutôt que de pratiques agricoles.

La vue sur la vallée était spectaculaire, prenant dans le village voisin de Stour Provost et la masse boisée de Duncliffe, où les jacinthes émergeraient bientôt. Des clôtures de stock empêchaient les moutons et moi d’entrer, mais le haut mur de briques rouges de l’ancien potager était clairement visible, tandis que les restes du ha-ha faisaient encore une marque distincte sur le bord du champ. J’ai trouvé un terrain plat – était-ce là où se trouvait la maison? Mes guides étaient pour la plupart silencieux. La maison est tombée avant la première édition du Dorset Pevsner. Frederick Treves l’a laissé hors des autoroutes et des routes du Dorset. Seul le Shell Guide des années 1960 y faisait brièvement référence, affirmant que la maison était invisible de la route; au moment où le livre est sorti, la maison n’était plus visible de nulle part, ayant été démolie juste avant sa publication.

En retournant à mon vélo, j’ai trouvé un camping-car garé devant les portes de fer. Un homme d’âge moyen, chauve, avec des lunettes et des boucles d’oreilles épaisses et cerclées, a sorti la tête. Il travaillait à la ferme ici, craignait qu’un mouton et un agneau ne se promènent à proximité, mais était heureux de parler. Il m’a raconté une rumeur locale – Fifehead House a été démolie parce que le propriétaire était un haut responsable du MI5, et il préférait un endroit plus isolé – construire une nouvelle maison plus profondément dans les arbres et avec une meilleure sécurité.

J’étais heureux d’avoir trouvé les restes physiques de Fifehead House, et quelqu’un qui connaissait son passé, mais je me demandais si la vraie histoire m’avait échappé – était-ce vraiment une des fantômes plutôt que de la décomposition et du déclin de l’économie rurale? En tout cas, sur cette modeste colline du Dorset, il restait quelque chose: les arbres, les descendants de jonquilles précédemment plantées avec soin, les légères ondulations de la terre, tout suggérant une histoire plus large. Ces maisons ont peut-être disparu, mais leurs fantômes ont laissé des ombres sur le paysage.

Jon Woolcott vit dans le nord du Dorset et travaille pour Petits livres Toller. Il écrit un livre sur les comtés du sud de l’Angleterre. Suivez-le sur Instagram @dorsetjonw

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