Fromage, cidre, vélo : un tour savoureux du West Country | Vacances dans le Somerset

‘WQu’est-ce qu’il vous faut de plus qu’un bon fromage et un verre de cidre ? Je suis à Batch Farm, dans le village d’East Pennard, dans le Somerset, et le fromager Malcolm Dyer est génialement en train d’installer son étal. La ferme est l’un des points forts du Somerset Food Trail, une célébration de 10 jours des petits producteurs alimentaires du comté qui se déroule jusqu’au 24 juillet. Le sentier vise à mettre en valeur la richesse de la région, offrant aux visiteurs la possibilité d’explorer des fermes, de rencontrer des producteurs, de pique-niquer dans des fermes communautaires et des «forêts alimentaires», de siroter du cidre tout en regardant des groupes locaux et, généralement, de boire, de paître et de magasiner à leur guise.

Plan Bruton

Le Somerset est un comté étonnamment étendu, c’est pourquoi les organisateurs du sentier l’ont utilement découpé en 11 zones. En m’efforçant d’avoir un aperçu du terrain à l’avance, je décide de me concentrer sur le patch que je connais le mieux – Bruton, Castle Cary et Wincanton – mais de l’explorer à nouveau lors de l’un des safaris guidés en vélo électrique de Bruton Bike Hire. Dix de ces circuits se dérouleront pendant l’événement, le long de deux itinéraires différents, et je teste la boucle nord.

Je rencontre mon guide, Robin Balme, sur Bruton’s High Street. Cette petite ville s’est frayé un chemin dans les cercles alimentaires lourds au cours des dernières années avec l’ouverture de At the Chapel, Roth Bar & Grill, Matt’s Kitchen et Osip. Les étayer, cependant, est une scène florissante de la ferme à la table et – une fois que Balme m’a installé avec un vélo, un casque et un gilet haute visibilité – le but est de plonger dedans, la fourchette d’abord.

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Récolte de pommes à cidre Dowdings Nether Compton Orchard.

En pédalant vers le nord hors de la ville, nous commençons par une montée – d’abord sur Coombe Hill , puis sur Snakelake Hill, qui ressemble à un tunnel. Au fur et à mesure, nous sommes frappés par des bouffées d’ail sauvage tardif, les fleurs réchauffées par des éclats de soleil. Nous nous arrêtons au sommet, sur Crow’s Hill. Ne pas reprendre notre souffle; nous sommes sur des vélos électriques Cube à moteur Bosch et, alors que nous naviguions dans la montée abrupte, Balme avait suggéré avec tact que je pourrais vouloir frapper le turbo (je l’ai fait). C’est plutôt que la vue est trop belle pour passer : elle s’élève au-dessus des haies et des champs alvéolés jusqu’à Batcombe Vale.

De là, nous descendons et remontons à Westcombe, à un moment donné, nous faufilant entre une camionnette rouge brillante et un cottage si décoré de roses que je me demande si nous ne sommes pas tombés sur un poste de télévision Postman Pat. Mais alors que le Somerset se sent parfois d’un autre monde dans sa beauté pastorale, ses producteurs alimentaires, comme dans tant de communautés agricoles, sont confrontés à des défis très réels liés au climat, à la perte de biodiversité, aux chaînes d’approvisionnement et au coût de la vie. Dans ce contexte, des événements comme le Somerset Food Trail ne sont pas seulement une délicieuse façon de passer un week-end, mais aussi un moyen essentiel de connecter les consommateurs avec les producteurs et producteurs locaux.

L’un de ces derniers est Tom Calver de Westcombe Dairy. Alors qu’il me fait visiter la cave à fromage high-tech de la laiterie, il me dit qu’il s’intéresse de plus en plus à la biodiversité de manière holistique, établissant des liens entre le microbiome du sol tout au long de la chaîne alimentaire et les personnes qui mangent son fromage.

Racks de fromages cheddar fermiers traditionnels à Westcombe.
Racks de fromages cheddar fermiers traditionnels à Westcombe. Photographie : Alay

Westcombe est surtout connu pour son cheddar de ferme traditionnel, bien qu’il produise huit types de fromages, et s’est également diversifié dans la charcuterie et participe à Landrace Bakery, à Bath, à proximité, dont la prochaine étape comprend la mise en place d’un moulin à farine au cultiver. Avec The Wild Beer Company et Brickell’s Ice Cream également basés dans les dépendances de la laiterie, il y a beaucoup de possibilités d’expérimentation et de collaboration ; Brickell’s fait une saveur stracciatella en utilisant la ricotta de Westcombe, par exemple. « Nous avons aussi commencé à expérimenter l’agroforesterie », dit Calver. « Passer d’un système d’élevage intensif à un élevage en enclos signifiait que nous devions créer de l’ombre pour les vaches. Nous avons donc planté des arbres fruitiers et des arbustes, en choisissant des baies dans l’espoir que Rob, chez Brickell’s, puisse les utiliser dans ses glaces. »

Emplis des joies de l’agriculture régénérative – et des bouchées du cheddar piquant de Tom – nous continuons à pédaler, passant en roue libre devant d’anciens vergers et appréciant l’odeur du foin cuit au soleil. En plongeant dans la boîte de chocolat East Pennard, nous nous retrouvons à Batch Farm.

La mère du propriétaire, Jean Turner, a commencé à fabriquer du fromage ici en 1963, et Turner tourne encore elle-même des fromages de 27 kg à 69 ans. , et une compréhension des soins qui entrent dans le processus. Après la tournée, Malcolm Dyer me tend un morceau de cheddar affiné traditionnel de 16 mois, riche et noiseté. Je hoche la tête en signe d’appréciation et Turner approuve (c’est son préféré).

« Quelque chose qui ne semblerait pas déplacé à Napa »… des vignobles sur le Somerset Food Trail.
« Quelque chose qui ne semblerait pas déplacé à Napa »… des vignobles sur le Somerset Food Trail. Photographie: Rhiannon Batten

Dans une vie antérieure, Balme a travaillé comme ingénieur électricien à Glastonbury, et nous bavardons sur le festival alors que nous pédalons le long de l’ancien Roman Fosse Way vers Wraxall Vineyard, créé en 1974. Les propriétaires, Lexa Hunt et David Bailey (pas celui-là ), l’a acheté il y a 18 mois, le transformant d’un vignoble anglais endormi en quelque chose qui n’aurait pas l’air déplacé à Napa. Au-delà des vignes elles-mêmes (que le couple rénove avec l’aide d’experts viticulteurs), les plans incluent des ventes à la porte de la cave, des ateliers, des visites, des fêtes et des séjours dans les vignobles. La pièce maîtresse est un espace événementiel aux parois de verre saisissant avec une vue extraordinaire sur une colline couverte de vignes sur ce qui ressemble aux Somerset Levels mais qui est en fait le nord brumeux du Dorset.

“L’archéologue de The Newt [a nearby garden and hotel that’s opening a reconstructed Roman villa this summer] est un expert des vignobles anglais plantés par les Romains et il pense que c’était l’un de ceux-là », déclare Hunt. Il n’est pas difficile d’évoquer une vision bacchanale d’il y a 2 000 ans en dégustant un trio de vins – un blanc pétillant, un pinot noir rosé au nez de framboise et un bacchus fruité.

Lors des randonnées à vélo, les cyclistes affamés s’arrêteront ici pour une dégustation de vin et un déjeuner Somerset – un banquet comprenant des rouleaux de saucisses, de la charcuterie, des salades de l’épicerie Pinsents à Castle Cary et du fromage de chèvre White Lake. Aujourd’hui, cependant, nous pédalons pour des verres de cidre Harry’s Corker à Alhampton Inn à proximité et ce que Balme appelle son «laboureur d’urgence» – un festin de cheddar Westcombe, de pain fait maison et de cornichons cachés dans sa sacoche que Malcolm Dyer de Batch Farm serait sûrement approuver.

'Le favori des locaux'… Salon de thé Chapel Cross.
‘Le favori des locaux’… Salon de thé Chapel Cross. Photographie: Rhiannon Batten

De là, c’est un cycle doux de 20 minutes vers Bruton et la fin de mon tour de buffet magique. Ou presque. Le lendemain, je reviens par mes propres moyens pour visiter quelques autres producteurs. À Galhampton, je rencontre la productrice Tia Cusden à Wild Garden, un jardin maraîcher bio bucolique où les visiteurs du sentier peuvent pique-niquer au bord de l’étang et flâner autour d’un patchwork soigné de légumes-feuilles et de fleurs comestibles. Ensuite, il y a la Somerset Spirit Company, à l’extérieur de Castle Cary, où la vodka au lait, le gin au lait et le “wheysky” de l’entrepreneur Anthony Gaster sont fabriqués à partir de déchets de lactosérum de Wyke Farms et se vendent presque aussi vite qu’il peut le faire (il travaille actuellement sur un version vieillie en cave de fromage de la wheysky).

Mon dernier arrêt est au Chapel Cross Tea Room à South Cadbury. Géré par Rose Adams, il comprend une salle artistique de poche, un café en plein air de style cirque et un petit troupeau de chèvres dorées de Guernesey. L’hiver dernier, Adams a construit sa laiterie pour une seule femme à partir de zéro, traire les chèvres une seule fois par jour, dans une salle de traite pour chevaux, afin que les enfants puissent rester avec leurs mères. Les deux fromages qui en résultent (un semi-dur aux noisettes et un moelleux magnifiquement gluant) sont délicieux. Encore une autre réussite gastronomique du Somerset.

Le Somerset Food Trail s’étend de 15 au 24 juillet. Les safaris guidés en vélo électrique Food Trail coûtent 100 £ par personne, le tout inclus, ou à partir de 30 £ la demi-journée pour la location d’un vélo électrique seul. Des opérateurs d’autres régions du Somerset organisent également des randonnées à vélo pendant le parcours

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