La grande idée : vivons-nous tous le monde de la même manière ? | Livres

jeImaginez que vous et moi marchons ensemble le long du front de mer de Brighton par une journée baignée de soleil et que nous nous arrêtons tous les deux pour contempler le ciel d’un bleu profond. C’est beau, mais vivons-nous la même expérience ? Voyez-vous le même bleu que moi ?

Il est facile de supposer que oui. Après tout, nous utilisons tous les deux le mot “bleu”, et la couleur semble être une propriété du ciel, pas de notre esprit. Mais la science de la perception – de la façon dont le cerveau interprète les informations sensorielles pour faire émerger des objets, des personnes et des lieux – suggère le contraire. Tout comme nous différons tous à l’extérieur, il est probable que nos expériences intérieures diffèrent également.

Il peut sembler que le monde se déverse directement dans nos esprits à travers les fenêtres transparentes de nos yeux et de nos oreilles. Mais les psychologues savent depuis longtemps que la perception n’est pas simplement une « lecture » d’informations sensorielles. Nous sommes fortement influencés par le contexte. De l’effet des ombres sur la façon dont nous percevons la luminosité d’une surface, à notre tendance à interpréter les expressions faciales en fonction de ce que nous pensons qu’il se passe, le contexte imprègne toutes nos expériences conscientes, et il le fait d’une manière dont nous ne sommes généralement jamais conscients. de.

Certains chercheurs, dont moi-même, vont encore plus loin. Au lieu que le contexte influence simplement le contenu de la perception, l’idée ici – qui s’appuie sur l’héritage du grand mathématicien allemand Hermann von Helmholtz – est que l’expérience perceptive est construite du haut vers le bas, avec les signaux sensoriels entrants (du bas vers le haut) principalement. affiner les «meilleures suppositions» du cerveau sur ce qui existe. De ce point de vue, le cerveau fait continuellement des prédictions sur les causes des informations sensorielles qu’il reçoit, et il utilise ces informations pour mettre à jour ses prédictions. En d’autres termes, nous vivons dans une « hallucination contrôlée » qui reste liée à la réalité par une danse de prédiction et de correction, mais qui n’est jamais identique à cette réalité.

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Une conséquence frappante de cela est que puisque nous avons tous des cerveaux différents, faisant des meilleures suppositions légèrement différentes, nous aurons tous aussi des expériences perceptuelles différentes – même si nous sommes confrontés à la même réalité externe objective. Tout comme le bleu du ciel peut être différent pour chacun de nous, toutes nos expériences peuvent différer – une pêche a-t-elle le même goût pour moi que pour vous ? Contrairement à nos différences externes, les différences de perception sont privées, subjectives – cachées sous le langage commun que nous utilisons pour les décrire.

Eh bien, pas toujours. Certains types de diversité perceptive sont très familiers. Les descriptions d’hallucinations et de délires remontent à des milliers d’années, mais elles sont généralement interprétées comme un échec de la perception par rapport à la référence d’une manière idéalisée et normative de percevoir le monde.

Plus récemment, le concept de « neurodiversité » a attiré l’attention sur les manières radicalement différentes dont certaines personnes font l’expérience de leur monde. Ce cadre souligne que ces différences ne sont pas des déficits, bien que cet accent soit souvent perdu parce que la neurodiversité est généralement associée à des conditions médicalement définies telles que l’autisme ou le TDAH, qui sont généralement considérées comme difficiles à gérer. (Il y a quelques exceptions. La synesthésie – souvent décrite comme un “mélange des sens”, où vous pouvez goûter des couleurs ou voir des sons – est souvent considérée comme améliorant la créativité et les capacités cognitives, bien que les preuves soient mitigées.)

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Ce qui manque à l’idée de neurodiversité, c’est la possibilité que chacun d’entre nous voit le monde à sa manière, mais pas si nettement que les différences apparaissent dans la façon dont nous nous comportons ou décrivons nos expériences.

Parfois le charme est rompu et nous reconnaissons nos perceptions pour les constructions qu’elles sont. Il y a quelques années, une photographie mal exposée d’une robe s’est déchirée sur les réseaux sociaux parce que la moitié du monde la voyait d’une manière (blanche et or) tandis que l’autre moitié la voyait d’une autre (bleue et noire). Les gens de chaque camp ne pouvaient tout simplement pas croire que l’autre interprétation était possible. Cela aurait pu être très amusant, mais cela ne semblait pas conduire à une compréhension plus large du fait que la façon dont nous voyons (ou entendons, sentons, goûtons ou touchons) les choses pouvait différer d’une personne à l’autre.

Un nouveau projet auquel je participe, appelé Perception Census, vise à changer tout cela. Développé par une équipe composée de scientifiques, de philosophes et d’artistes, l’objectif est de cartographier le paysage caché de la diversité perceptive. Il se compose d’expériences en ligne engageantes, amusantes, faciles et rapides à réaliser et d’illusions interactives. En plus de fournir des données précieuses, les participants peuvent en apprendre davantage sur leurs propres pouvoirs de perception et sur leurs relations avec les autres. Il est important de noter que le recensement de la perception va au-delà de la perception visuelle, explorant le son et la musique, les émotions et la façon dont nous vivons le temps qui passe. Toute personne de plus de 18 ans peut participer et les premiers résultats seront publiés d’ici la fin de l’année.

Mettre en lumière notre diversité intérieure pourrait être aussi transformateur pour la société que la reconnaissance de notre diversité visible de l’extérieur l’a été. Tout comme il n’y a pas de “meilleure” couleur de peau, il n’y a pas de façon unique de percevoir le monde à laquelle les autres peuvent être comparés et jugés insuffisants. Et contrairement au concept de neurodiversité, qui a tendance à être réservé à des conditions spécifiques, la diversité perceptive s’applique à nous tous.

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Une plus grande appréciation de cela devrait nous aider à cultiver l’humilité à propos de nos propres perspectives. Tout comme il nous est utile de remettre occasionnellement en question nos croyances sociales et politiques, il est utile de savoir que les autres peuvent littéralement voir les choses différemment de nous et que ces différences peuvent évoluer vers des croyances et des comportements différents. Il se pourrait même qu’engager les gens dans des exercices simples qui révèlent la nature construite de la perception ouvrira leur esprit à d’autres points de vue et aidera à résoudre les désaccords.

Cependant, la plupart du temps, une compréhension de la diversité perceptive fait du monde un endroit plus riche et plus merveilleux. La prochaine fois que vous irez vous promener au bord de la mer ou dans une ville, essayez d’imaginer tous les univers intérieurs uniques et personnalisés dans l’esprit de toutes les personnes qui vous entourent. Il n’y a pas qu’un seul monde magnifique, il y en a plusieurs.

Anil Seth est Professeur de neurosciences à l’Université du Sussex et auteur de Being You – A New Science of Consciousness (Faber).

Lectures complémentaires

Autres esprits: la pieuvre et l’évolution de la vie intelligente par Peter Godfrey-Smith (HarperCollins, 9,99 £)

Le cerveau – 10 choses que vous devriez savoir par Sophie Scott (Orion, 9,99 £)

Wednesday Is Indigo Blue: Discovering the Brain of Synesthesia par Richard E Cytowic et David M. Eagleman (MIT, 30 £)

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